Les baleines franches affamées de l’Atlantique Nord suivent-elles leur nez ? (vidéo)

Les scientifiques tentent de trouver un moyen de prédire les déplacements des baleines noires de l’Atlantique Nord afin de mieux les protéger. Photo de Nick Hawkins/NPL/Minden Pictures

Les baleines semblent trouver de la nourriture en reniflant un signal chimique. Les scientifiques espèrent transformer cela en un système d’alerte précoce pour aider à sauver les espèces en péril.

À bord du Song of the Whale , apercevoir un cétacé comporte des avantages. 

« Il y a toujours une compétition », explique Niall MacAllister, le skipper du bateau. 

Celui qui voit la première baleine, ou le plus de baleines, pourrait avoir droit à une pinte la prochaine fois que le voilier accostera. Non pas que les personnes à bord de ce navire de recherche spécialement conçu aient besoin d’une motivation supplémentaire pour observer les baleines.

Depuis sa construction en 2004, le très silencieux Song of the Whale et son équipage ont étudié les baleines en Europe occidentale, en Méditerranée, au Groenland et ailleurs. En ce moment, ils sont au large des côtes du Massachusetts, où ils essaient d’assurer un avenir à la baleine noire de l’Atlantique Nord, une espèce en grave danger d’extinction. 

Cet effort les a récemment amenés à chercher dans l’eau un indice chimique qui, selon eux, pourrait aider à prédire les mouvements des baleines et, espérons-le, les protéger du danger.

Les baleines franches de l’Atlantique Nord ont été surnommées les « baleines urbaines » parce qu’elles vivent principalement le long de la côte est animée de l’Amérique du Nord. Une fois presque éradiquée par les baleiniers, l’espèce a rebondi à environ 500 en 2010.

Mais les collisions avec les navires et l’enchevêtrement dans les engins de pêche ont continué de tourmenter les baleines, et elles ont rencontré de nouveaux problèmes au cours de la dernière décennie lorsque le réchauffement de l’océan a poussé leurs proies vers le nord . Après leur nourriture, les baleines sont soudainement apparues en grand nombre dans le golfe du Saint-Laurent au Canada.

« Il n’y avait aucune protection et personne ne s’attendait à ce qu’ils soient là. Et cela a entraîné des décès assez tragiques », explique Kathleen Collins, responsable de la campagne marine du Fonds international pour la protection des animaux (IFAW).

Alors que les baleines avaient encore plus de collisions avec des navires, des cordes et d’autres risques humains, la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) des États-Unis a déclaré un événement de mortalité inhabituel à partir de 2017. Aujourd’hui, on pense qu’il y a moins de 340 des animaux vivants, avec moins de 70 femelles reproductrices.

Alors que l’horloge tournait, IFAW a envoyé le Chant de la baleine en mission pour suivre les baleines franches de l’Atlantique Nord le long de la côte est de l’Amérique du Nord. C’est une tentative d’apprendre ce qu’ils peuvent sur les mouvements des baleines, y compris comment anticiper où ils seront à l’avance.

À certains égards, nous connaissons intimement ces baleines. Les chercheurs peuvent identifier chaque baleine noire vivante de l’Atlantique Nord à vue, et ils maintiennent un catalogue des biographies des baleines. À d’autres égards, cependant, les affaires des baleines sont un mystère.

« L’une des principales questions que nous avons dans la communauté scientifique au sens large est : où sont ces baleines franches en ce moment, et où vont-elles ? » dit Collins. « Ils sont notoirement difficiles à suivre. »

Pour les protéger, il serait utile de comprendre non seulement où se trouvent les baleines maintenant, mais où elles se dirigent ensuite. Les scientifiques du sanctuaire marin national de Stellwagen Bank de la NOAA ont placé leurs espoirs dans le sulfure de diméthyle chimique (DMS).

La molécule est fabriquée par le phytoplancton, une algue océanique microscopique. Son importance dans la compréhension des chaînes alimentaires océaniques est devenue évidente dans les années 1990 lorsque Gabrielle Nevitt, écologiste sensorielle à l’Université de Californie à Davis, étudiait comment certains oiseaux marins de l’Antarctique trouvaient du krill à manger. 

Les oiseaux ne recherchent pas eux-mêmes l’odeur de poisson du krill, a-t-elle découvert. Au lieu de cela, les oiseaux de mer suivent le DMS . «Ils le traquaient comme un petit limier», dit Nevitt.

Pourquoi suivre DMS ? Le produit chimique indique aux oiseaux de mer que leurs proies sont à proximité en train de prendre leur propre repas. Le DMS sort des minuscules algues lorsque le krill ou tout autre animal miniature de l’océan, appelé zooplancton, les mange. 

« Alors que le zooplancton croque sur le phytoplancton, ce gaz DMS est simplement rejeté dans l’eau », explique David Wiley, écologiste marin et coordinateur de recherche chez Stellwagen.

Certains poissons suivent également l’odeur du DMS pour trouver de la nourriture dans les récifs coralliens . Compte tenu de l’importance du DMS pour divers prédateurs, Wiley et d’autres se sont demandé si les baleines noires pourraient utiliser le même signal.

Les baleines franches sont des baleines à fanons, ce qui signifie qu’elles alimentent leur corps massif avec de minuscules crustacés qu’elles filtrent à partir de gorgées d’eau de mer.

 « Nous savons ce qu’ils mangent, » dit Wiley, « mais « nous ne savons pas vraiment comment les baleines trouvent leur nourriture ».

À l’aide d’un appareil qui teste à plusieurs reprises la concentration de DMS dans l’eau, Wiley et ses collègues ont montré que des concentrations plus élevées de DMS correspondent à des plaques de zooplancton plus denses . 

Ce n’est pas une preuve que les baleines, comme les oiseaux et les poissons, suivent la piste du DMS pour trouver de la nourriture. Cependant, cela montre que suivre cette piste fonctionnerait.

C’est pourquoi, ce printemps, Wiley s’est joint à l’équipage du Song of the Whale pour continuer à étudier si les baleines franches de l’Atlantique Nord suivent l’odeur du DMS.

 Comme dans ses recherches précédentes, Wiley a échantillonné l’eau pour le DMS. L’équipe a également enregistré les emplacements des baleines et, si elle le pouvait, a embarqué sur un petit bateau pneumatique pour échantillonner l’eau plus près des animaux.

Wiley dit que

‘Ses données préliminaires de cette expérience et d’autres expériences récentes montrent que les baleines franches – ainsi qu’une autre espèce appelée rorqual boréal – sont plus susceptibles d’apparaître dans des zones à DMS plus élevé, ce qui suggère qu’elles reniflent le produit chimique. Jusqu’à présent, toutes les données indiquent que oui », dit-il.

L’étape cruciale sera de mettre cette hypothèse en action. Maintenant que Wiley et ses collègues soupçonnent fortement que les baleines noires de l’Atlantique Nord suivent le DMS pour trouver de la nourriture, ils espèrent que leurs études révéleront un seuil spécifique de DMS qui prédit où les baleines pourraient bientôt venir se nourrir.

S’ils peuvent le déterminer, les scientifiques pourraient utiliser des bouées de détection ou même des observations par satellite pour mesurer les concentrations de DMS dans l’océan et avertir les autorités locales, qui pourraient demander aux navires de ralentir ou de prendre d’autres mesures pour limiter les dangers pour les baleines.

Un tel système pourrait un jour rejoindre d’autres façons dont les scientifiques tentent de prédire où se trouveront les baleines, comme un projet qui suit les baleines bleues en modélisant leurs mouvements en fonction des conditions environnementales, ou un projet qui trouve des baleines à bosse en recherchant des congrégations d’oiseaux marins .

Nevitt, qui a découvert la détection DMS chez les oiseaux de mer, dit que travailler avec DMS et obtenir des mesures opportunes et écologiquement pertinentes peut être délicat. 

« Lorsqu’il s’agit de suivre la nourriture des baleines, « dit-elle, « il pourrait y avoir des indicateurs moins subtils qui sont plus faciles à mesurer ».

Que ce soit en suivant le DMS ou autre chose, les efforts pour prédire les mouvements des baleines noires de l’Atlantique Nord pourraient aider à maintenir les espèces chancelantes en vie afin que les générations futures puissent les repérer également, avantages ou non.

« Je suis optimiste que les baleines franches, si elles sont laissées seules, peuvent bien se débrouiller », déclare Wiley. « Nous devons juste trouver des moyens de les laisser tranquilles. »

(Source : Hakai)

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