Un archéologue identifie un système de chronométrage perdu dans les pierres de Stonehenge (vidéo)

(Capitaine Skyhigh/Moment/Getty Images)

Nous collons des calendriers au mur ou les chargeons sur nos téléphones, mais les gens du troisième millénaire avant notre ère utilisaient des rochers géants, selon de nouvelles recherches.

Une nouvelle étude explique comment Stonehenge a pu être utilisé à l’origine pour suivre une année solaire (c’est-à-dire une année tropicale ) de 365 jours et quart, ce qui a longtemps été suggéré par les chercheurs, mais jamais entièrement compris.

Les nouvelles découvertes sont basées sur une analyse minutieuse du nombre et du positionnement des pierres qui composent le site, ainsi que sur des comparaisons avec d’autres systèmes de calendrier anciens qui auraient pu influencer les constructeurs de Stonehenge.

Les études sur Stonehenge comme moyen de suivre le temps et les saisons  remontent à des siècles , mais jusqu’à présent, on ne savait pas exactement comment cela aurait pu fonctionner.

La nouvelle recherche s’est appuyée sur une étude précédente révélant que les pierres de sarsen qui composent la majeure partie de Stonehenge provenaient toutes de la même source. Cela signifie qu’ils étaient susceptibles d’avoir été mis en place en même temps et étaient probablement destinés à fonctionner ensemble.

À partir de ce point de départ, l’archéologue Timothy Darvill, de l’Université de Bournemouth au Royaume-Uni, a ensuite examiné le positionnement des différents anneaux qui composent le monument et leur lien avec un calendrier.

Les archéologues soupçonnent depuis longtemps que Stonehenge était une sorte de calendrier, en raison du positionnement des pierres et de leur alignement avec les solstices, et la nouvelle recherche ajoute du poids à l’interprétation.

« Le calendrier proposé fonctionne de manière très simple », explique Darvill . « Chacune des 30 pierres du Cercle de Sarsen représente un jour dans un mois, lui-même divisé en trois semaines chacune de 10 jours. »

« Le mois intercalaire, probablement dédié aux divinités du site, est représenté par les cinq trilithes au centre du site. Les quatre pierres à l’extérieur du cercle de Sarsen fournissent des marqueurs à encocher jusqu’à un jour bissextile. »

En servant de calendrier solaire, les solstices d’hiver et d’été pouvaient être vus à travers les mêmes paires de pierres chaque année.

Cela aurait agi comme un moyen de vérifier les erreurs, suggère Darvill. Si le Soleil s’était jamais trouvé au mauvais endroit aux solstices, alors les anciens habitants du Wiltshire auraient su qu’ils s’étaient trompés quelque part dans le calcul de l’année.

Aucun des arrangements au sein de Stonehenge ne semble correspondre aux 12 mois qui composent une année, note la nouvelle étude, mais il est possible que certaines des pierres manquantes ou déplacées sur le site aient été responsables de leur suivi. Ce qui est clair, c’est que l’architecture de Stonehenge a été divisée en deux moitiés pour correspondre aux deux solstices.

Les semaines de 10 jours peuvent sembler inhabituelles maintenant, mais elles ne l’auraient pas été au moment où Stonehenge a été construit pour la première fois. Des calendriers solaires similaires ont été enregistrés en Égypte, au cours d’une période connue sous le nom d’Ancien Empire, et des semaines de 10 jours sont également apparues  dans d’autres régions .

« Un tel calendrier solaire a été développé en Méditerranée orientale au cours des siècles après 3000 avant notre ère et a été adopté en Égypte comme calendrier civil vers 2700 avant notre ère, et a été largement utilisé au début de l’Ancien Empire vers 2600 avant notre ère », explique Darvill .

Ce qui n’est pas clair, c’est si cette connaissance aurait pu se rendre jusqu’au sud de l’Angleterre à l’époque. Stonehenge est après tout assez unique dans sa conception et sa construction, et peut avoir été entièrement développé par la population locale.

Darvill cite un personnage historique connu sous le nom d’ Amesbury Archer – né dans les Alpes mais s’installant plus tard en Grande-Bretagne et enterré près de Stonehenge – comme preuve que les voyageurs auraient pu apporter avec eux des enseignements sur les subtilités des conceptions du calendrier solaire de la région méditerranéenne.

Certaines de ces questions pourraient être résolues par de futures analyses d’artefacts et des travaux sur l’ADN, suggère la recherche. Pour l’instant, la reconnaissance de Stonehenge comme un calendrier entièrement fonctionnel nous donne une meilleure idée de la façon dont les gens de l’époque vivaient et célébraient.

« Trouver un calendrier solaire représenté dans l’architecture de Stonehenge ouvre une toute nouvelle façon de voir le monument comme un lieu de vie », explique Darvill .

« Un lieu où le calendrier des cérémonies et des festivals était lié au tissu même de l’Univers et aux mouvements célestes dans les cieux. »

La recherche a été publiée dans l’Antiquité .

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