L’estomac d’un dinosaure le mieux conservé jamais découvert révèle le dernier repas du «  dragon endormi  » (galerie et vidéo)

Le nodosaure Borealopelta markmitchelli a préféré grignoter un type particulier de fougère, révèle une analyse de son contenu d’estomac fossilisé. (Crédit d’image: Illustration par Julius Csotonyi / Copyright Royal Tyrrell Museum of Palaeontology

Le dernier repas du 1 360 kilogrammes, le dinosaure « dragon endormi » est si bien conservé que les scientifiques savent maintenant exactement ce que la bête a mangé avant de mourir il y a environ 112 millions d’années, selon une nouvelle étude.

Des circonstances extraordinaires ont laissé les restes de ce dinosaure géant dans un état immaculé et réaliste. Après sa mort, le corps a été emporté en mer, gonflé de gaz et est resté à flot jusqu’à ce qu’il coule dans une zone pauvre en oxygène, parfaite pour la conservation; et son armure robuste et osseuse a probablement dissuadé les prédateurs marins.

Il s’avère que le contenu de l’estomac du nodosaure était tout aussi remarquablement préservé que le reste de son corps. Une analyse de son contenu d’estomac fossilisé de la taille d’un ballon de football révèle que ce dinosaure, connu sous le nom de Borealopelta markmitchelli , était un mangeur extrêmement difficile. Il mangeait des fougères, mais seulement certains types, et ne sélectionnait que des parties de ces plantes.

« Ces restes sont incroyablement bien conservés. Vous pouvez voir les détails cellulaires des plantes », a déclaré à Live Science Caleb Brown, co-chercheur principal de l’étude, conservateur au Royal Tyrrell Museum of Palaeontology en Alberta, au Canada. « Lorsque nous avons regardé les lames sous le microscope pour la première fois, ce fut l’un de ces moments où c’est comme » whoa « . »

Des mineurs ont trouvé les restes du nodosaure de 5,5 mètres de long – un cousin de l’ Ankylosaure – en 2011 à la mine Suncor Millennium en Alberta. Avec seulement sa queue et ses pattes arrière manquantes, la bête herbivore est le dinosaure le plus bien conservé jamais enregistré. 

Bien qu’il soit plus courant de trouver les restes d’estomac de dinosaures carnivores (après tout, les os des proies sont souvent fossilisés au sein de la bête qui l’a mangé), il est rare de trouver les restes fossilisés du dernier repas d’un dinosaure herbivore.

C’est « parce que souvent les exigences de conservation pour préserver les os sont différentes de celles des plantes », a déclaré Brown. « Il faudrait donc que les deux se produisent en même temps », pour préserver à la fois les os de l’herbivore et ses repas. De plus, il peut être difficile de déterminer si les plantes fossilisées faisaient partie de l’alimentation du dinosaure ou simplement à l’endroit où il est mort, a-t-il ajouté. 

Il n’y a qu’environ 10 cas signalés de derniers repas de dinosaures herbivores, et « je dirais que dans les deux tiers de ceux-ci, il n’y a vraiment aucune bonne preuve qu’ils soient contenus dans l’estomac », a déclaré Brown. « Ce ne sont que des feuilles qui ont été enterrées en même temps que l’animal. »

En conséquence, il est difficile de savoir quelles espèces de plantes et quelles parties de ces plantes les dinosaures herbivores ont consommées. Entrez B. markmitchelli ; ce dinosaure avait non seulement une bonne conservation mais était également fossilisé en mer, loin des plantes terrestres. En d’autres termes, il serait extrêmement improbable que les fougères terrestres se trouvent juste dans le milieu marin où le corps du dinosaure s’est immobilisé. 

Raisons nutritionnelles de fougère

Pour étudier le dernier repas du nodosaure, les chercheurs ont fait des diapositives à partir de quelques morceaux de la taille d’une balle de ping-pong de la teneur en estomac fossilisé. Ils ont constaté que les feuilles représentaient près de 88% du matériel végétal et moins de 7% comprenaient des tiges et du bois. Le charbon de bois représentait environ 6%.

La majorité de ces feuilles provenaient de fougères leptosporangiées, avec seulement une petite quantité de cycadales (un ancien groupe de plantes à graines) et encore moins de conifères (les conifères modernes incluent les plantes à pommes de pin). 

« Nous avons reconnu au moins cinq types de fougères différentes des sporanges microscopiques [l’endroit où les spores se forment] dans le contenu de l’estomac, mais il y en avait beaucoup plus que nous avons identifiés à partir de spores dispersées dans l’estomac », a expliqué le co-chercheur principal David Greenwood, Un professeur de biologie de l’Université de Brandon au Manitoba, au Canada, a déclaré à Live Science dans un courriel.

Il n’y a qu’environ 10 cas signalés de derniers repas de dinosaures herbivores, et « je dirais que dans les deux tiers de ceux-ci, il n’y a vraiment aucune bonne preuve qu’ils soient contenus dans l’estomac », a déclaré Brown. « Ce ne sont que des feuilles qui ont été enterrées en même temps que l’animal. »

En conséquence, il est difficile de savoir quelles espèces de plantes et quelles parties de ces plantes les dinosaures herbivores ont consommées. Entrez B. markmitchelli ; ce dinosaure avait non seulement une bonne conservation mais était également fossilisé en mer, loin des plantes terrestres. En d’autres termes, il serait extrêmement improbable que les fougères terrestres se trouvent juste dans le milieu marin où le corps du dinosaure s’est immobilisé. 

Raisons nutritionnelles de fougère

Pour étudier le dernier repas du nodosaure, les chercheurs ont fait des diapositives à partir de quelques morceaux de la taille d’une balle de ping-pong de la teneur en estomac fossilisé. Ils ont constaté que les feuilles représentaient près de 88% du matériel végétal et moins de 7% comprenaient des tiges et du bois. Le charbon de bois représentait environ 6%.

La majorité de ces feuilles provenaient de fougères leptosporangiées, avec seulement une petite quantité de cycadales (un ancien groupe de plantes à graines) et encore moins de conifères (les conifères modernes incluent les plantes à pommes de pin). 

« Nous avons reconnu au moins cinq types de fougères différentes des sporanges microscopiques [l’endroit où les spores se forment] dans le contenu de l’estomac, mais il y en avait beaucoup plus que nous avons identifiés à partir de spores dispersées dans l’estomac », a expliqué le co-chercheur principal David Greenwood, Un professeur de biologie de l’Université de Brandon au Manitoba, au Canada, a déclaré à Live Science dans un courriel.

 

En particulier, les chercheurs ont découvert des sporanges avec un anneau spécialisé de cellules épaissies qui agit comme un ressort pour projeter des spores dans l’air, a déclaré Greenwood. Cet anneau ne se trouve que dans les fougères leptosporangiées communes aujourd’hui dans les jardins et les bois. Selon des preuves fossilisées, B. markmitchelli ne semblait pas favoriser les fougères eusporangiées, qui manquent de cet anneau, même si les fougères étaient communes dans les aires de piétinement du dinosaure. 

Le dinosaure n’a pas non plus mangé (du moins selon les preuves fossiles) de prêles, de cèdres ou de plantes tropicales également dans la région. Pour le dire légèrement, il semble que B. markmitchelli ait un goût très spécifique chez les plantes. Tout comme un cerf moderne, « il a sélectionné quelles parties de la plante et quelles plantes il a mangées », a déclaré Greenwood.

Malgré cela, ce matériel intestinal « est un instantané de ce qu’un dinosaure a mangé un jour particulier », a déclaré Karen Chin, professeur agrégé et conservatrice en paléontologie à l’Université du Colorado Boulder, qui n’était pas impliquée dans la recherche. « Nous devons éviter de supposer que le contenu de l’intestin est représentatif de l’alimentation quotidienne du dinosaure. »

De plus, le régime alimentaire de ce dinosaure aurait pu changer au cours de sa vie et au fil des saisons, a déclaré Chin.

L’automédication?

Le charbon de bois trouvé dans le ventre du nodosaure suggère que le dinosaure a consommé son dernier repas dans une zone récemment brûlée. «Aujourd’hui, de nombreux animaux s’automédicament en mangeant du charbon de bois», a expliqué Greenwood. 

« Nous ne savons pas si Borealopelta faisait cela, mais le charbon de bois dans son estomac dit qu’il mangeait son dernier repas dans une zone qui avait brûlé dans une traînée de poudre au cours des 6 à 18 derniers mois. »

Peut-être, comme de nombreux mammifères brouteurs modernes, il préférait manger dans les zones récemment brûlées, car il était plus facile de se déplacer et de trouver des plantes nutritives nouvellement en croissance, a noté Greenwood.

Des pierres, également connues sous le nom de gastrolithes, ont également été trouvées dans l’intestin et variaient de la taille d’un pois à une taille de raisin, a déclaré Brown. Ils ont été utilisés pour aider la créature à décomposer les plantes fibreuses qu’elle avait mangées. Cette technique est observée chez les oiseaux aujourd’hui. 

Le contenu de l’estomac a également révélé la saison de la mort. Sur la base des anneaux de croissance des tiges ligneuses et des sporanges matures, il semble que ce dinosaure soit mort entre la fin du printemps et le milieu de l’été, ont découvert les chercheurs. 

L’étude a été publiée en ligne le 3 juin dans la revue Royal Society Open Science . Le nodosaure est exposé au Royal Tyrrell Museum of Palaeontology. 

(Source : Live Science)

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