Le mont Everest est-il vraiment la plus haute montagne de la Terre ? (vidéo)

Le mont Everest est la plus haute montagne de l’Himalaya, mais existe-t-il d’autres montagnes sur Terre qui ont des hauteurs plus élevées ? (Crédit image : Didier Marti via Getty Images)

Cela dépend de la façon dont vous mesurez la hauteur.

Ce n’est un secret pour personne que le mont Everest, le joyau de la couronne himalayenne du Népal, est la première montagne du monde. C’est l’un de ces faits ancrés dans l’enfance, comme savoir que Neil Armstrong a été la première personne à marcher sur la lune ou que les rorquals bleus sont les plus gros animaux à avoir jamais vécu.

Vous serez peut-être surpris d’entendre que d’autres sommets pourraient être considérés comme les plus hauts de la Terre ; cela dépend de la façon dont vous les mesurez.

Ainsi, à en juger par différents paramètres – y compris le plus haut en altitude, le plus haut de la base au sommet et le plus haut en fonction du point le plus éloigné du centre de la Terre – quelle est la plus haute montagne du monde ?

Le mont Everest, situé au plus profond de la sous-chaîne Mahālangūr Himāl de l’Himalaya, est sans aucun doute la plus célèbre – et la plus séduisante – de toutes les montagnes de notre planète. Également connu sous le nom de Chomolungma, qui signifie « Déesse Mère du Monde » en tibétain, l’Everest a été escaladé pour la première fois le 29 mai 1953 par Tenzing Norgay, un Sherpa du Népal, et le Néo-Zélandais Edmund Hillary, et a depuis été escaladé avec succès par environ 4 000 personnes. . 

La montagne a également coûté la vie à plus de 300 personnes depuis que les archives ont commencé à être conservées en 1922, selon le Guardian .

Les chercheurs ont mesuré le mont Everest à plusieurs reprises au cours des dernières décennies, mais la dernière évaluation, annoncée en novembre 2021 , le place à 8 848,86 mètres au-dessus du niveau de la mer, soit près de 8,8 kilomètres de hauteur. C’est une hauteur assez impressionnante, mais cela soulève une question : pourquoi utilisons-nous « au-dessus du niveau de la mer » pour déterminer le plus haut sommet du monde ? 

« Pour que les mesures soient comparables, il est nécessaire d’avoir une base de référence cohérente », a déclaré Martin Price, professeur et directeur fondateur du Center for Mountain Studies de l’Université des Highlands and Islands en Écosse.

« Historiquement, et même maintenant, l’altitude est généralement donnée comme la hauteur au-dessus du niveau moyen de la mer », a déclaré Price. « Cependant, cela doit être en référence à un niveau moyen standard de la mer, qui doit être défini. Les niveaux de la mer sont différents dans différentes parties du monde et ils changent en raison du changement climatique. »

« En conséquence, l’altitude est maintenant mesurée par rapport au géoïde de la Terre défini mathématiquement », a-t-il déclaré. 

Le géoïde est, selon la National Oceanic and Atmospheric Administration ,

« un modèle de niveau moyen mondial de la mer qui est utilisé pour mesurer des élévations de surface précises ». 

Cette moyenne est utilisée pour déterminer la hauteur des montagnes, un processus qui nécessite parfois qu’un avion survole « une montagne dans un sens et dans l’autre en une série de lignes parallèles pour mesurer l’intensité de la gravité sur son sommet », selon GIM International . Ces mesures, en conjonction avec les lectures GPS, fournissent des lectures d’altitude incroyablement précises.  

Ainsi, toutes les montagnes sont mesurées à partir du niveau de la mer, principalement pour des raisons de commodité et de cohérence, mais et si les mesures étaient simplement prises de la base au sommet ? L’Everest serait-il toujours en tête ?

La réponse est un « non » montagnard. Cet honneur irait au Mauna Kea, un volcan inactif à Hawaï. Bien que son sommet culmine à 4 205 m au-dessus du niveau de la mer – soit moins de la moitié de la hauteur de l’Everest, selon National Geographic – la majorité du Mauna Kea est cachée sous le niveau de la mer. Mesuré de la base au sommet, le Mauna Kea mesure 10 211 m de haut, selon le United States Geological Survey , qui le place en tête au-dessus du mont Everest.

Doit-on donc considérer le Mauna Kea comme la plus haute montagne de la Terre ?

« Tout dépend de la perspective que vous adoptez », a déclaré Price. « S’il n’y avait pas d’océan sur notre planète, il n’y aurait pas de débat ! Vous pourriez faire des comparaisons avec les plus hautes montagnes d’autres corps de notre système solaire, qui n’ont pas d’océan. »

Pendant ce temps, un autre concurrent, le mont Chimborazo en Équateur, possède un sommet qui est le point le plus éloigné du centre de la Terre.

Le Chimborazo n’est pas la plus haute montagne des Andes – il n’est même pas dans le top 30 – mais sa proximité avec l’équateur est ce qui fait toute la différence.

 La Terre n’est pas une sphère parfaite – techniquement, c’est un sphéroïde aplati – et elle est bombée le long de l’équateur. C’est le résultat de la force créée par la rotation de la Terre. En conséquence, cela signifie qu’il y a une différence de 21,39 km entre le rayon polaire de la planète (6 356,75 km) et son rayon équatorial (6 378,14 km), selon le NASA Goddard Space Flight Center .

Chimborazo est à seulement 1 degré au sud de l’équateur, où le renflement de la Terre est le plus important ; cette bizarrerie géographique signifie que le sommet du Chimborazo est à 2 072 m plus loin du centre de la planète que le sommet de l’Everest. 

Alors, lequel de ces trois prétendants à la plus haute montagne devrait remporter le premier prix ?

Le mont Everest est la plus haute montagne au-dessus du niveau de la mer, tandis que le Mauna Kea peut certainement prétendre être la plus haute montagne du monde (quand le niveau de la mer n’est pas pris en compte). Il serait difficile de faire valoir que Chimborazo est le plus grand, mais

« tout est une question de perspective », a admis Price.

Quelle que soit la montagne que vous choisissez, sa hauteur fera pâle figure en comparaison de l’Olympus Mons de Mars, le plus grand volcan connu du système solaire. Il a une hauteur d’environ 25 km, selon la NASA , qui est presque trois fois plus grand que l’Everest, et une base de 601,9 km de diamètre , qui est à peu près la même distance séparant San Francisco et Los Angeles 616,5 km.

Il y a aussi un cratère d’impact appelé Rheasilvia sur l’astéroïde Vesta, qui fait partie de la ceinture d’astéroïdes à 100 millions de kilomètres de la Terre. Au centre de ce cratère se trouve un sommet qui, selon les scientifiques, pourrait mesurer entre 20 et 25 km de hauteur, ce qui signifie qu’il pourrait s’agir de la plus haute montagne du système solaire, selon le Jet Propulsion Laboratory de la NASA . 

Publié à l’origine sur Live Science.

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