La « porte d’accès aux enfers » de la Sibérie s’agrandit (vidéo)

En un demi-siècle, le réchauffement climatique a élargi le massif de Batagay d’un petit ravin à un gouffre béant de plus de 900 mètres de large. COLLECTION D’IMAGES KATIE ORLINSKY/NATGEO

Batagay mégaslump attire les chercheurs avec sa profonde histoire climatique.

Un jour de printemps 2019, Alexander Kizyakov a descendu en rappel le mur de tête de 60 mètres de la mégalopole de Batagay en Sibérie orientale, s’arrêtant pour creuser des morceaux de sol riche en glace qui avaient été gelés pendant des éons. « L’un de mes passe-temps est l’escalade », explique Kizyakov, un scientifique du pergélisol à l’Université d’État Lomonossov de Moscou.

 Les collègues ont échantillonné le sol le plus ancien le long de la base de la falaise. Un tel travail est trop dangereux en été, lorsque le crépitement constant de la fonte des glaces est ponctué de gémissements lorsque des plaques de pergélisol, certaines aussi grosses que des voitures, cisaillent le mur de tête.

Connue des habitants comme la « porte d’accès aux enfers », Batagay est la plus grande crise de dégel de la planète. Autrefois un simple ravin sur une pente exploitée dans les années 1960, la cicatrice s’est agrandie d’année en année, à mesure que le pergélisol fond et que l’eau de fonte emporte les sédiments. 

Maintenant plus de 900 mètres de large, il incarne la vulnérabilité du pergélisol dans l’Arctique, où les températures ont augmenté deux fois plus vite que la moyenne mondiale au cours des 30 dernières années.

Mais c’est aussi une capsule temporelle qui séduit les scientifiques avec ses clichés de climats et d’écosystèmes anciens. 

« C’est un endroit époustouflant », déclare Thomas Opel, paléoclimatologue à l’Institut Alfred Wegener. 

Les dates de glace et de sol recueillies à Batagay montrent qu’il détient le plus ancien pergélisol exposé d’Eurasie, couvrant les 650 000 dernières années, ont rapporté Opel et ses collègues en mai lors de l’assemblée générale en ligne de l’Union européenne des géosciences. Ce record pourrait révéler comment le pergélisol et la végétation de surface ont réagi aux climats chauds du passé. 

« Cela nous donne une fenêtre sur les moments où le pergélisol était stable et les moments où il s’érodait », explique Opel.

Le réchauffement climatique inflige des blessures à toute la Sibérie. Des explosions de gaz méthane refoulé dans le dégel du pergélisol ont creusé les péninsules désolées de Yamal et de Gydan en Russie avec des trous de plusieurs dizaines de mètres de diamètre. Les immeubles d’habitation s’effondrent et s’effondrent sur le sol instable, causant environ 2 milliards de dollars de dommages par an à l’économie russe. Les incendies de forêt au cours des trois derniers étés ont incendié des millions d’hectares à travers la Sibérie, recouvrant la terre de suie noire et de charbon de bois qui absorbent la chaleur et accélèrent la fonte.

L’intensification des incendies de cette année a été une vague de chaleur qui a cuit la Sibérie pendant la première moitié de 2020. Le 20 juin, la ville de Verkhoyansk, à seulement 75 kilomètres de Batagay et l’un des endroits habités les plus froids de la planète, a atteint 38°C, la température la plus chaude jamais enregistré dans l’Arctique.

 La chaleur record

« aurait été effectivement impossible sans le changement climatique induit par l’homme », ont déclaré les auteurs d’une étude du 15 juillet réalisée par World Weather Attribution, une collaboration de météorologues qui analysent l’influence possible du changement climatique sur les événements météorologiques extrêmes.

Une question permanente est de savoir quelle quantité de carbone le sol en dégel libérera dans l’atmosphère et si la croissance luxuriante des plantes arctiques dans le climat en réchauffement absorbera suffisamment de carbone pour compenser le rejet. 

L’Arctique a peut-être déjà atteint un point de basculement : sur la base d’observations sur 100 sites, le pergélisol du nord a libéré en moyenne environ 600 millions de tonnes de carbone de plus que la végétation absorbée chaque année de 2003 à 2017, les scientifiques l’ont estimé en octobre 2019.

 Les visites, organisées par l’Institut d’écologie appliquée du Nord à Iakoutsk, ne sont pas pour les âmes sensibles. En 2014, Kseniia Ashastina a traversé 3 kilomètres de forêt infestée de moustiques pour atteindre le bord du mur de tête.

 « Vous entendez beaucoup de craquements à mesure que vous vous rapprochez, et tout d’un coup, il n’y a plus d’arbres et vous vous tenez sur un surplomb », explique Ashastina, paléobotaniste à l’Institut Max Planck pour la science de l’histoire humaine.

 Elle et des collègues de l’Institut de recherche Senckenberg et du Musée d’histoire naturelle ont logé chez des Sibériens indigènes – Evens et Sakha – dont certains craignent la mégalopole. 

« Ils disent que cela dévore leur terre, engloutit les arbres et leurs lieux sacrés », dit-elle.

Pour connaître l’âge du pergélisol exposé, l’équipe d’Opel s’appuie sur la datation par luminescence, qui révèle la dernière fois que les minéraux du sol ont vu le jour, et sur une nouvelle technique russe de datation du chlore dans la glace. 

Les dates leur permettent de faire correspondre les couches de sol aux enregistrements climatiques connus, tandis que les abondances de deux isotopes piégés dans des coins de glace, l’oxygène 18 et le deutérium, sont des indicateurs des températures locales. L’analyse de la composition du sol de Batagay devrait donner un aperçu de la quantité de carbone séquestrée par le pergélisol au cours des millénaires.

Le pergélisol offre également des aperçus d’anciens écosystèmes arctiques

En échantillonnant des restes de plantes piégées, l’équipe a appris qu’au cours de la dernière période glaciaire, lorsque les températures hivernales ont plongé encore plus bas qu’à l’époque moderne, la végétation était étonnamment luxuriante, soutenant des mammouths laineux, des rhinocéros laineux et d’autres herbivores maintenant disparus dans un écosystème de steppe. .

 « C’était un paradis pour les animaux en quête de nourriture », dit Ashastina.

Parfois, les restes de ces créatures perdues tombent du mur de tête

En 2018, les scientifiques ont récupéré un jeune cheval Lena de couleur gingembre ( Equus lenensis ), un parent éteint du cheval yakoutien, avec des tissus mous intacts. Les scientifiques espèrent trouver une cellule vivante pour tenter de cloner le poulain de 42 000 ans. Certains de ses muscles préservés sont particulièrement prometteurs, déclare P. Olof Olsson, biologiste moléculaire à la Fondation de recherche en biotechnologie d’Abu Dhabi, qui s’associe à l’Université fédérale du Nord-Est de Yakutsk. 

« Je suis d’un optimisme sceptique », déclare Olsson. « Au moins, ce n’est pas impossible.

Au fur et à mesure que les éléments découpent une plus grande partie de la mégapole de Batagay, cela pourrait transporter les scientifiques plus profondément dans le temps. Les glaciers nettoient le sol à mesure qu’ils avancent, mais ils ont largement contourné la Sibérie au cours des dernières périodes glaciaires, laissant le pergélisol dans certaines zones à des centaines de mètres d’épaisseur. 

Pendant des décennies, alors que les étés chauds liquéfiaient son sol riche en glace, le mur de tête de Batagay avançait d’environ 10 mètres par an, explique Frank Guenther, chercheur sur le pergélisol à l’Université de Potsdam. 

Depuis 2016, dit-il, ce taux est passé à 12 à 14 mètres par an. Il est plus difficile de déterminer à quelle vitesse l’affaissement s’aggrave et donc à quel point le dégel remonte plus loin dans le temps. 

Le pergélisol le plus ancien jamais daté, du territoire canadien du Yukon, a 740 000 ans. Même si les observateurs du climat peuvent grincer des dents à cette pensée,

(Source : Science)

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