L’arbre fossile de 330 millions d’années qui a résisté à l’épreuve du temps (vidéo)

On pense que l’arbre fossile sur la pelouse est du musée est dans sa position actuelle depuis les années 1970, mais il fait partie de la collection depuis 1873. 

Un grand arbre pétrifié qui a vécu il y a environ 330 millions d’années domine les visiteurs du musée depuis plus de 130 ans, ce qui en fait l’une des expositions les plus anciennes.

Un arbre écossais

Craigleith Quarry était autrefois la plus grande et la plus productive des carrières d’Édimbourg. Le grès extrait au cours de ses 300 ans d’exploitation peut être vu dans l’architecture historique de la ville, y compris le château d’Édimbourg. La carrière a été remblayée en 1995.

Mais le site est aussi réputé pour ses arbres fossiles, dont le premier a été découvert en 1826 . Le tronc qui se trouve maintenant sur la pelouse du Musée a été découvert en 1873, à environ 56 mètres sous la surface.

L’arbre fossile, Pitys withamii , a vécu pendant la période carbonifère, qui a duré il y a environ 359 à 299 millions d’années. La plupart des gisements de charbon sur lesquels la Grande-Bretagne s’est appuyée se sont formés à cette époque, composés de plantes comme P. withamii. 

Lorsque l’arbre fossile était vivant, on pense qu’il aurait eu des frondes ressemblant à des fougères qui étaient similaires à cet exemple de feuillage de Sphenopteris 

On pensait à l’origine que le spécimen était un ancien conifère, mais il a finalement été déterminé qu’il s’agissait d’un type de fougère à graines (ptéridosperme). Dans la vie, il aurait présenté de grandes frondes ressemblant à des fougères poussant de la couronne de son tronc imposant et aurait utilisé des graines pour la reproduction. Les fougères à graines sont un groupe éteint et leur collection unique de caractéristiques n’est pas visible dans les plantes aujourd’hui.

Malgré sa maison londonienne, les origines écossaises de l’arbre n’ont pas été oubliées. En 1986, le député d’Edinburgh West a contacté le musée pour se renseigner sur le retour du grand spécimen à Edimbourg pour l’exposer au public.

Le musée a décliné cette demande, mais a noté qu’un autre tronc du Carbonifère de la carrière Craigleith était déjà exposé au public au Royal Botanic Garden Edinburgh. Avec ses 10,5 mètres de long, c’est le plus grand fossile végétal d’Écosse.

Une exposition de longue date

Il est logée dans les jardins du Musée depuis plus de 130 ans, bien qu’elle n’ait pas toujours été au même endroit.

L’arbre est arrivé au Musée en six gros morceaux avec de nombreux fragments plus petits, et à l’origine le tronc était exposé couché sur le côté. La section du spécimen exposé aujourd’hui domine les visiteurs à six mètres de haut, mais avec toutes les pièces disposées ensemble, elle mesurait environ 12 mètres.

L’arbre fossile tombé après avoir subi des dommages causés par une bombe lors d’un raid aérien en 1940

Le bois est pétrifié, c’est-à-dire qu’il a été transformé en pierre. Pour que le bois pétrifié se forme, la matière organique est remplacée par des minéraux – dans ce cas, des carbonates de fer et de calcium – tandis que la plante conserve sa forme et sa structure d’origine. Ce processus de fossilisation a augmenté le poids du tronc du spécimen à environ trois fois celui du bois normal. Son poids exact n’est pas connu, mais est estimé à environ 11 tonnes.

L’arbre a été dressé en 1887, mais seuls les gros morceaux ont été assemblés. Il est resté debout jusqu’en novembre 1940, quand il a été renversé et brisé en plusieurs morceaux par une bombe de raid aérien.

L’arbre a depuis été déplacé plus loin de Exhibition Road, qui se trouve à l’est du bâtiment Waterhouse . On pense que cela s’est produit dans les années 1970 lors de la construction de l’aile de paléontologie. 

On pense que l’arbre pétrifié a été déplacé à sa position actuelle lors de la construction de l’aile de paléontologie, vue ici à l’achèvement en 1977
Comment nettoyer le bois pétrifié

L’état de l’arbre fossile est évalué chaque année, mais à l’été 2019, les conservateurs du musée ont donné au spécimen son nettoyage le plus intensif depuis plus de 15 ans.

Travaillant depuis l’intérieur de leur propre « cabane dans les arbres » d’échafaudage, l’équipe a dû se déplacer rapidement afin que l’arbre ne soit pas caché des visiteurs trop longtemps. En fin de compte, il a fallu quatre jours complets de travail, plus quelques petites matinées pour le nettoyer de fond en comble.

Les restaurateurs Lu Allington-Jones et Cheryl Lynn commencent à nettoyer l’arbre fossile, caché à l’intérieur de leur cabane dans les arbres

La restauratrice principale Lu Allington-Jones déclare :

« C’était comme être dans notre propre cabane dans les arbres. Nous pouvions entendre le public parler à l’extérieur, mais personne ne savait que nous étions là ni ce que nous faisions.

« C’était difficile car personne ne semble savoir quand l’arbre a été nettoyé pour la dernière fois, nous ne savions donc pas combien de temps cela prendrait et nous avions une très petite fenêtre. »

Alors qu’ils s’occupaient d’un spécimen exposé à l’extérieur, les restaurateurs ont dû faire face à des défis qu’ils ne rencontreraient pas normalement. Les fientes d’oiseaux ont dû être nettoyées avec de l’eau et des cotons-tiges, les algues ont été enlevées avec des brosses douces et de l’éthanol, et la mousse et les lichens ont été enlevés avec des pics en plastique et en bois.

Les plantes peuvent causer beaucoup de dommages à la pierre lorsque leurs racines poussent dans la surface. Cela peut provoquer des écaillages et des fissures. De plus, l’eau que les plantes retiennent à la surface de la pierre peut causer d’autres dommages lorsqu’elle gèle et se dilate en hiver.

Un matériau semblable au béton qui aurait été utilisé pour combler les lacunes dans les années 1970 avait commencé à se fissurer, l’équipe a donc dû le renforcer.

Les conservateurs étaient également accompagnés d’une araignée à toile tubulaire apparemment en colère ( Segestria senoculata ) et de plusieurs nymphes de punaise des platanes ( Arocatus longiceps ), que l’on trouve généralement dans les platanes qui poussent au bord de la pelouse du Musée.

Les algues, le lichen et la mousse n’étaient que quelques-uns des défis uniques du travail sur l’arbre fossile

L’équipe continuera de surveiller l’état de l’arbre. Lu dit :

« Nous allons laisser le spécimen ouvert aux éléments – nous ne voulons pas ajouter de revêtements qui pourraient se détériorer. Mais nous prendrons des photos afin de pouvoir surveiller son état à l’avenir.

Arbres fossiles à Hintze Hall

Le spécimen sur la pelouse est n’est pas le seul arbre fossile exposé au Musée. Dans Hintze Hall , quatre spécimens d’arbres fossiles sont également exposés. 

Vous pouvez voir des arbres fossiles de quatre périodes géologiques différentes dans la salle Hintze du musée

Les arbres proviennent de quatre périodes géologiques différentes, allant d’un spécimen du Dévonien âgé de 385 millions d’années à un arbre âgé de 25 à 56 millions d’années.

Ces quatre arbres ont poussé dans des climats et des atmosphères très différents, et leurs structures préservées peuvent fournir des indices sur les anciens environnements dans lesquels ils vivaient.

La collection paléobotanique du Musée de plantes fossiles, d’algues et de champignons couvre 3,5 milliards d’années d’histoire de la Terre. Les scientifiques peuvent utiliser ces spécimens, y compris des arbres fossiles, pour dresser un tableau des changements climatiques historiques et faire des prédictions sur l’avenir de notre planète. 

(Source ; Natural History Museum)

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