Un fragment de Stonehenge perdu depuis longtemps donne un aperçu sans précédent de l’intérieur de l’ancien monument (vidéo)

Un noyau rocheux a été retiré lors de travaux de restauration en 1958, puis conservé en souvenir.

Un morceau de Stonehenge perdu depuis longtemps qui a été pris par un homme effectuant des travaux de restauration sur le monument a été restitué après 60 ans, donnant aux scientifiques une chance de regarder à l’intérieur d’un pilier du monument emblématique pour la première fois.

En 1958, Robert Phillips, un représentant de la société de forage aidant à restaurer Stonehenge, a pris la carotte cylindrique après avoir été forée à partir de l’un des piliers de Stonehenge – Stone 58. Plus tard, lorsqu’il a émigré aux États-Unis, Phillips a emporté la carotte avec lui . En raison du statut protégé de Stonehenge, il n’est plus possible d’extraire des échantillons des pierres. Mais avec le retour de la carotte en 2018, les chercheurs ont eu l’opportunité d’effectuer des analyses géochimiques sans précédent d’un pilier de Stonehenge, qu’ils ont décrit dans une nouvelle étude.

Ils ont découvert que les menhirs imposants de Stonehenge, ou sarsens, étaient constitués de roches contenant des sédiments qui se sont formés lorsque les dinosaures ont parcouru la Terre. D’autres grains dans la roche remontent à 1,6 milliard d’années.

« Nous avons scanné la roche par tomodensitométrie, l’avons zappée avec des rayons X, l’ avons examinée sous divers microscopes et analysé sa sédimentologie et sa chimie », a déclaré l’auteur principal de l’étude, David Nash, professeur de géographie physique à l’Université de Brighton en Angleterre.

« À l’exception des analyses de lames minces et de quelques méthodes chimiques, toutes les techniques que nous avons utilisées dans l’étude étaient nouvelles à la fois pour Stonehenge et l’étude des pierres sarsen au Royaume-Uni », a déclaré Nash.

Le cercle central de piliers de Stonehenge a été érigé pendant la période néolithique, il y a environ 2 500 ans, selon English Heritage , une organisation à but non lucratif qui gère les monuments historiques en Angleterre. 

« Les Sarsens ont été érigés en deux arrangements concentriques – un fer à cheval intérieur et un cercle extérieur – et les pierres bleues [plus petites pierres de monument] ont été placées entre elles en un double arc », a déclaré English Heritage sur son site Internet.

Lorsque les scientifiques ont examiné au microscope de fines tranches de roche sarsen de la pierre 58, ils ont été surpris de découvrir que la pierre était à 99,7 % de quartz. Un « ciment » de quartz contenait des grains de quartz fins à moyens et formait « une mosaïque de cristaux imbriqués », a déclaré Nash. Cela a rendu la roche plus durable, et c’est peut-être la raison pour laquelle les constructeurs ont choisi ce type de roche pour leur monument massif il y a des milliers d’années. 

« Ces ciments sont incroyablement résistants. Je me suis demandé si les constructeurs de Stonehenge pouvaient nous dire quelque chose sur les propriétés de la pierre, et non seulement choisir les plus gros rochers les plus proches, mais aussi ceux qui étaient les plus susceptibles de résister à l’épreuve du temps.  » dit Nash. 

Plus vieux que les dinosaures

L’analyse des chercheurs a également révélé des indices sur l’âge des sédiments dans la roche, a déclaré Nash.

« Les sédiments sableux dans lesquels la pierre s’est développée ont été déposés au cours de la période paléogène, il y a 66 [millions] à 23 millions d’années, donc les sarsens ne peuvent pas être plus anciens que cela », a-t-il expliqué.

 Cependant, lorsque les scientifiques ont comparé les rapports d’isotopes de néodyme – ou d’atomes de l’élément avec un nombre différent de neutrons dans le noyau – dans les échantillons, ils ont découvert que certains sédiments de la pierre sarsen étaient encore plus anciens. Certains grains ont probablement été érodés à partir de roches datant de l’ ère mésozoïque (il y a 252 millions à 66 millions d’années), alors qu’ils ont peut-être été foulés par les dinosaures. 

Et certains des grains de sable se sont formés il y a 1 milliard à 1,6 milliard d’années, a déclaré Nash. 

Bien que cette analyse ait répondu à certaines questions sur Stonehenge, d’autres énigmes non résolues subsistent, parmi lesquelles la localisation de deux autres carottes qui ont été forées à partir de Stone 58 lors de la restauration de 1958, et qui ont également disparu du dossier. 

Les travailleurs du Salisbury Museum en Angleterre ont découvert une partie de l’une de ces carottes dans leur collection en 2019, ont rapporté les chercheurs. Le directeur du musée, Adrian Green, a contacté un représentant d’English Heritage, rapportant la découverte d’une partie d’un noyau de Stone 58 « dans une boîte marquée » 3x Stonehenge Stones from « Treasure Box » », selon l’étude.

Les scientifiques ont étudié le fragment de Salisbury aux côtés du noyau Phillips et ont enregistré ses données dans leur étude. Cependant,

« comment et quand il est arrivé au musée était inconnu », ont écrit les auteurs. L’emplacement du troisième noyau (et du reste du noyau trouvé au musée de Salisbury) « est également inconnu », ont déclaré les scientifiques.

Les résultats ont été publiés le 4 août dans la revue PLOS One .

Publié à l’origine sur Live Science.

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