Comment des millions de crabes morts se sont-ils retrouvés dans les abysses ?

Les scientifiques ont étudié trois zones différentes, chacune d’environ 30 kilomètres carrés, et les ont toutes trouvées jonchées de crabes morts. Photo du Centre national d’océanographie.

La découverte inattendue d’une fosse commune de crabes rouges à 4 000 mètres sous la surface de l’océan intrigue les scientifiques et soulève des questions sur l’écologie des grands fonds marins.

En 2015, des scientifiques sondant une zone protégée du fond marin dans la zone Clarion-Clipperton (CCZ) de l’océan Pacifique, une région connue pour sa forte concentration de nodules polymétalliques recherchés par les mineurs en eau profonde, ont découvert un spectacle étrange : une fosse commune de millions de crabes rouges . 

Ce grand nombre de crabes morts au même endroit est assez choquant, mais à une profondeur de 4 000 mètres, c’était une découverte déroutante.

« Il nous a fallu trois ou quatre jours pour réaliser qu’il s’agissait de crabes pélagiques » – des animaux censés être beaucoup plus près de la surface – explique Erik Simon-Lledó, auteur principal d’un article documentant la découverte et biologiste marin au Centre national d’océanographie du Royaume-Uni. « C’est un peu gênant, mais c’était tellement inattendu. Personne n’avait entendu parler d’une déposition aussi massive dans l’abîme ».

Alors que les crabes rouges sont abondants dans le Pacifique oriental et sont remarquables pour s’échouer en masse sur les plages de Californie et de Basse-Californie, au Mexique, les trouver à une telle profondeur en si grand nombre est sans précédent. Encore plus bizarre, la tombe se trouvait à 1 500 kilomètres au large. 

C’est tellement loin des zones de frai des crabes au large du nord-ouest des États-Unis qu’il aurait fallu au moins un an au courant pour les pousser au point où ils ont finalement coulé.

Tant de crabes dérivant loin au large et coulant au fond de la mer auraient attiré des foules de prédateurs et de charognards affamés, de sorte que les scientifiques ne savent pas comment les crabes sont restés relativement intacts. 

La plupart des créatures des fonds marins abyssaux se nourrissent des minuscules déchets qui tombent de la surface, faisant de ces crabes, en comparaison, un dîner fantastique. 

« Prenez vos fourchettes, les amis, nous avons un dîner de qualité maintenant », dit Simon-Lledó en riant.

Les chercheurs soupçonnent que le nombre de crabes impliqués a quelque chose à voir avec cela. Les millions de crabes qui descendent au fond de la mer sont tout simplement trop nombreux pour être mangés. 

« Les essaims peuvent contenir des millions et des millions de crabes, en particulier lorsque les conditions sont idéales pour leur développement, comme la prolifération d’algues ou différents événements climatiques », explique Simon-Lledó.

Les scientifiques ne peuvent pas dire si cette « chute massive de crabes » est juste une coïncidence ponctuelle ou un événement périodique. Des masses de millions de crabes morts s’échouent sur les plages tous les deux ans, donc en principe la même chose pourrait se produire dans les abysses mais est passée inaperçue jusqu’à présent. 

C’est l’interprétation préférée de Simon-Lledó, qui est étayée par le fait qu’il y avait deux à trois fois plus de charognards dans le cimetière de crabes que dans le reste de la zone d’étude des scientifiques dans la ZCC.

Les chercheurs calculent que cet événement unique représente une fois et demie le flux de carbone que la région recevrait normalement en une année entière. L’excès de carbone finira par se frayer un chemin dans le réseau trophique, soutenant un écosystème plus riche que ce que nous imaginons généralement existant ici – un écosystème où l’exploitation minière en haute mer pourrait faire beaucoup de dégâts.

La zone où Simon-Lledó et ses collègues ont trouvé les crabes n’est pas recherchée pour l’exploitation minière. Mais Amanda Ziegler, chercheuse à l’UiT de l’Université arctique de Norvège qui n’a pas participé à l’étude, affirme qu’il s’agit du même type d’habitat que d’autres zones de la ZCC qui ont des revendications pour l’exploitation minière en haute mer.

 « Il est donc possible que ce type de chute de crabe [ait] eu lieu quelque part qui pourrait également être une zone de revendication, mais c’est difficile à dire car il est si difficile d’évaluer une si grande zone », dit-elle.

Les voyages en haute mer coûtent cher et les organismes de financement accordent souvent la priorité à la cartographie d’une nouvelle zone plutôt qu’au retour à une zone déjà cartographiée. L’équipe de recherche n’a donc pas pu revenir pour voir les conséquences de la chute du crabe ou pour voir s’il y a eu d’autres dépôts.

« Notre découverte montre qu’il y a plus de variabilité environnementale que nous ne le pensons dans les zones abyssales », explique Simon-Lledó. « Cela montre également à quel point nous en savons peu sur cet environnement que nous allons potentiellement exploiter dans quelques années. »

(Source : Hakai)

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