Il y a 20 quadrillions de fourmis sur Terre (vidéo)

Les scientifiques constatent des déclins dans de nombreuses populations d’insectes, mais ils ne savent pas encore si le nombre de fourmis diminue également. (Stock)

Une nouvelle estimation du nombre de fourmis sur Terre atteint une somme « inimaginable », a déclaré un chercheur.

Une nouvelle estimation du nombre total de fourmis qui creusent et bourdonnent sur Terre s’élève à un total impressionnant de près de 20 quadrillions d’individus.

Cette somme stupéfiante – 20 000 000 000 000 000 ou 20 000 billions – révèle l’étonnante ubiquité des fourmis alors même que les scientifiques craignent qu’une éventuelle mort massive d’insectes ne bouleverse les écosystèmes.

Dans un article publié lundi par les Actes de l’Académie nationale des sciences, un groupe de scientifiques de l’Université de Hong Kong a analysé 489 études et a conclu que la masse totale des fourmis sur Terre pèse environ 12 mégatonnes de carbone sec, une norme façon de mesurer la biomasse des animaux.

Autrement dit : si toutes les fourmis étaient arrachées du sol et mises sur une balance, elles l’emporteraient sur tous les oiseaux et mammifères sauvages réunis. Pour chaque personne, il y a environ 2,5 millions de fourmis.

« C’est inimaginable », a déclaré Patrick Schultheiss, l’un des principaux auteurs de l’étude qui est maintenant chercheur à l’Université de Würzburg en Allemagne, dans une interview Zoom. 

«Nous ne pouvons tout simplement pas imaginer 20 quadrillions de fourmis dans un seul tas, par exemple. Cela ne fonctionne tout simplement pas ».

« Compter tous ces insectes ou du moins suffisamment d’entre eux pour arriver à une estimation solide – impliquait de combiner les données de milliers d’auteurs dans de nombreux pays différents sur une période d’un siècle, a ajouté Schultheiss ».

Pour comptabiliser les insectes aussi abondants que les fourmis, il existe deux façons de procéder : descendez sur le sol pour échantillonner la litière de feuilles – ou installez de minuscules pièges à fosse (souvent juste un gobelet en plastique) et attendez que les fourmis se glissent à l’intérieur.

Les chercheurs ont obtenu leurs bottes sales avec des enquêtes dans presque tous les coins du monde, bien que certains endroits en Afrique et en Asie manquent de données.

« C’est un effort véritablement mondial qui entre dans ces chiffres », a déclaré Schultheiss.

Les fourmis, comme les humains, ont traversé pratiquement tous les continents et toutes sortes d’habitats. Selon l’équipe de recherche, les fourmis terrestres sont les plus abondantes dans les régions tropicales et subtropicales, mais elles peuvent être trouvées presque partout, sauf dans les parties les plus froides de la planète.

Ou comme l’auteur et myrmécologue de renom (c’est-à-dire scientifique des fourmis) EO Wilson l’a dit un jour :

« Peu importe où je vais – sauf peut-être l’Antarctique ou l’Extrême-Arctique, et je n’y vais pas parce qu’il n’y a pas de fourmis là-bas – peu importe comment différente de la culture humaine, peu importe à quel point l’environnement naturel est différent, il y a les fourmis ».

Le monde, en effet, peut être mieux avec toutes ces fourmis. En creusant des tunnels, ils aèrent le sol et entraînent les graines sous terre pour germer. Ils servent de source de nourriture pour d’innombrables arthropodes, oiseaux et mammifères. 

Alors que les fourmis charpentières sont embêtantes pour les propriétaires, les forêts seraient remplies à ras bord de bois mort sans le pouvoir de décomposition des insectes destructeurs du bois.

Les entomologistes constatent des déclins troublants des populations d’insectes au-delà des fourmis en Allemagne, à Porto Rico et ailleurs. 

La destruction de l’habitat, les pesticides et le changement climatique contribuent à cette « bugpocalypse » potentielle mais toujours controversée. Selon une étude de 2019 , plus de 40 % des espèces d’insectes pourraient disparaître, les papillons et les coléoptères étant les plus menacés.

Les scientifiques ne savent pas si le nombre de fourmis diminue également. « Pour être honnête », a déclaré Schultheiss, « nous n’en avons aucune idée. »

C’est la prochaine question de recherche à laquelle l’équipe veut répondre. 

« Nous n’avons pas encore tenté de montrer ce changement temporel dans l’abondance des fourmis », a déclaré Sabine Nooten, écologiste des insectes et co-auteure principale de l’étude, à Zoom. « Ce serait quelque chose qui viendrait ensuite. »

Pendant des décennies, les scientifiques ont observé les fermes de fourmis dans les laboratoires pour tester les théories sur le comportement animal. Le scientifique des fourmis Wilson, décédé l’année dernière, a utilisé ses connaissances sur les fourmis pour aider à expliquer la base génétique de la coopération entre les animaux et pour souligner la biodiversité de la vie qui mérite d’être préservée.

Dans les années 1990, il a tenté une estimation approximative de la population de fourmis de la Terre avec son collègue biologiste Bert Hölldobler. Leur estimation était d’environ 10 quadrillions – dans le même ordre de grandeur que l’estimation récente et plus rigoureuse publiée lundi.

« Dans le cas d’EO Wilson, il était simplement un homme très intelligent », a déclaré Schultheiss. « Il en savait énormément sur les fourmis et avait un pressentiment, en gros. »

(Source : The Washington Post)

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