Cette méduse peut vivre éternellement (vidéo)

Une nouvelle étude a suivi le Turritopsis dohrnii qui rajeunissait, découvrant des modèles de développement pour une enquête plus approfondie.

Des flottes de minuscules parapluies translucides, chacun de la taille d’une lentille, flottent dans les eaux de la mer Méditerranée.

 Ces méduses miniatures, connues sous le nom de Turritopsis dohrnii , ondulent et saisissent avec leurs tentacules pâles, apportant du plancton à leur bouche comme de nombreuses autres espèces de méduses à la dérive dans l’eau rougeoyante.

Mais ils ont un secret qui les distingue de la créature marine moyenne : lorsque leur corps est endommagé, les adultes matures, connus sous le nom de méduses, peuvent remonter le temps et redevenir eux-mêmes. 

Ils perdent leurs membres, deviennent une masse à la dérive et se transforment en polypes, des pousses de brindilles qui s’attachent aux rochers ou aux plantes. Peu à peu, la méduse rebourgeonne du polype, rajeunie. Alors qu’un prédateur ou une blessure peut tuer T. dohrnii, la vieillesse ne le fait pas. Ils sont, effectivement, immortels.

Maintenant, dans un article publié lundi dans The Proceedings of the National Academy of Sciences , les scientifiques ont examiné en détail le génome de la méduse, à la recherche des gènes qui contrôlent ce processus remarquable. 

En examinant les gènes actifs à différentes phases du cycle de vie, les chercheurs ont pu entrevoir l’orchestration délicate du rajeunissement de la méduse.

Rassembler suffisamment de T. dohrnii pour étudier leurs génomes peut être difficile. Un seul scientifique, Shin Kubota de l’Université de Kyoto au Japon, a réussi à maintenir une colonie dans le laboratoire sur le long terme. (Il a également écrit et interprété des chansons inspirées par ses petits sujets.)

« Quand il s’agit de vivre dans un aquarium, ils sont très pointilleux », a déclaré Maria Pascual-Torner, scientifique à l’Université d’Oviedo en Espagne qui étudie les méduses. 

« Et ils sont très, très petits, ce qui les rend également difficiles à identifier et à échantillonner sur le terrain. »

Pour obtenir suffisamment de matériel pour le nouvel article, le Dr Pascual-Torner et un collègue ont conduit un camping-car spécialement équipé sur une côte italienne et sont allés plonger pour cueillir des méduses sauvages. Ils les ont ensuite ramenés au laboratoire.

Lorsqu’eux et leurs collègues ont séquencé les génomes des créatures, les chercheurs ont remarqué que les méduses possédaient des copies supplémentaires de certains gènes, signe que ceux-ci pourraient être importants pour la survie des créatures. 

Les chercheurs ont trouvé parmi eux de nombreux gènes dupliqués, dont certains qui protègent et réparent l’ADN de la méduse, car l’ADN est souvent érodé avec l’âge chez les animaux.

Pour déclencher le rajeunissement, les chercheurs ont stressé les méduses en les laissant avoir faim, entre autres régimes. 

Alors que les méduses se rétrécissaient en petites boules, poussaient des polypes et commençaient à refaire leur corps adulte, les scientifiques ont pris des instantanés des gènes qu’ils utilisaient à chaque phase de leur développement. 

Ils ont pris des méduses dans chaque phase, les ont congelées et les ont transformées en bouillie pour extraire leur ARNm, donnant un enregistrement des gènes activement utilisés pour fabriquer des protéines.

Au fur et à mesure que la méduse se transformait, les scientifiques étaient intéressés de voir un changement marqué dans l’utilisation des gènes liés au stockage de l’ADN. 

Chez les adultes, ces gènes étaient actifs ou exprimés à un niveau élevé, c’est-à-dire qu’ils étaient fréquemment utilisés pour fabriquer des protéines. 

Mais lorsque les animaux ont commencé leur descente dans les polypes, les gènes sont devenus plus silencieux, leurs protéines atteignant leurs niveaux les plus bas sous forme de boule flottante.

Les gènes liés à la pluripotence, ou la capacité d’une cellule à se développer dans une variété de formes pleinement développées, ont fait le contraire. Ils étaient silencieux sous leur forme adulte mais sont passés à l’action lorsqu’une méduse a brisé son corps et a commencé à le reconstruire. Les gènes de pluripotence sont ensuite retournés en dormance une fois le processus terminé.

Ce que cela suggère, a déclaré le Dr Pascual-Torner, c’est que l’ADN qui est normalement stocké est mis en évidence pendant la transformation, et les gènes qui amènent les cellules à se réinitialiser sont surmultipliés.

Les conclusions de l’article corroborent ce que son groupe de chercheurs a vu dans une étude similaire l’année dernière , a déclaré Maria Miglietta, professeur de biologie marine à la Texas A&M University à Galveston, qui étudie également T. dohrnii. 

Son équipe a vu que les gènes liés à la réparation et à la protection de l’ADN étaient impliqués dans le rajeunissement de la méduse.

Les deux séries de recherches suggèrent que le moment et la quantité d’expression des gènes de la méduse sont tout aussi importants que les gènes eux-mêmes pour donner une nouvelle vie à un corps ancien. En d’autres termes, il n’y a pas de gène pour l’immortalité, mais il y a certainement une procédure pour cela.

Les chercheurs espèrent en savoir plus sur cette danse du déploiement de l’ADN. Si les protéines de stockage étaient modifiées pour rester actives, la méduse pourrait-elle recommencer ? Ou seraient-ils piégés, comme nous tous, capables seulement d’avancer dans le temps ?

Pourtant, il est peu probable que nous puissions utiliser le processus de T. dohrnii.

« Notre objectif n’est pas de trouver la formule de l’immortalité humaine », a déclaré le Dr Pascual-Torner. « Les méduses sont très différentes des humains. Il ne s’agit pas seulement d’un gène ou d’un complexe. Il s’agit de tout le mécanisme que nous avons trouvé qui fonctionne ensemble ».

La question de savoir si l’un de ces processus dans le corps de T. dohrnii a un parallèle dans le corps humain est une question ouverte. Mais dans un avenir prévisible, cette fontaine de jouvence est réservée aux méduses.

(Source : The New York Times)

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