La première amputation chirurgicale connue (vidéo)

Le tibia gauche (deux images de gauche) et le péroné gauche d’un individu qui a vécu il y a environ 31 000 ans montrent des sites d’amputation guéris. Crédit : TR Maloney et al ./ Nature

Le squelette manquant de la jambe gauche inférieure et daté d’il y a 31 000 ans fournit la première preuve connue de l’ablation chirurgicale d’un membre.

Le squelette d’une personne qui a vécu il y a 31 000 ans porte les caractéristiques de l’ablation délibérée de la partie inférieure de sa jambe gauche – la première preuve connue d’amputation chirurgicale.

Découverts sur l’île de Bornéo, les restes sont antérieurs au plus ancien cas connu d’amputation de membre de plus de 20 000 ans et indiquent que l’individu a survécu plusieurs années après l’opération. 

La découverte, publiée dans Nature , suggère que certaines personnes anciennes étaient des infirmières compétentes et ont effectué des procédures médicales sophistiquées bien plus tôt que ne le pensaient les scientifiques.

« Les archéologues ont autrefois décrit l’Asie du Sud-Est comme un marigot culturel », explique India Dilkes-Hall, co-auteur de l’étude et archéologue à l’Université d’Australie-Occidentale à Perth. « Il y a toujours eu ce trope qui ne s’est pas passé grand-chose là-bas. »

Mais la découverte remet en question cette idée, révélant que les habitants de Bornéo il y a des milliers d’années étaient hautement qualifiés en médecine. 

« Cela met en avant la bonne idée qu’il s’agit d’un domaine incroyablement complexe », ajoute Dilkes-Hall.

Ecrit dans l’os

Les chercheurs ont trouvé les restes dans une grotte calcaire du côté est de la partie indonésienne de Bornéo. Ils ont découvert une ancienne tombe contenant un squelette humain étonnamment complet – à l’exception du pied gauche.

La datation au radiocarbone du charbon de bois trouvé dans les couches au-dessus, en dessous et à l’intérieur de la tombe, ainsi que l’analyse de l’uranium et des radiations dans l’une des dents de l’individu enterré, suggèrent que la personne est décédée il y a entre 31 201 et 30 714 ans. 

Leur âge au décès a été estimé à environ 19 ou 20 ans. L’équipe n’a pas pu déterminer le sexe de l’individu, mais sa taille était similaire à celle des hommes connus pour avoir vécu à cette époque et à cet endroit.

Le tiers inférieur de la jambe de la personne manquait, et le tibia et le péroné – les os entre le genou et la cheville – se terminaient par une coupure nette. 

Ce niveau de précision indique que le membre n’a pas été perdu dans un accident ou une attaque animale. Les os n’avaient pas le type de marque généralement laissée par une infection, ce qui suggère que la plaie avait été nettoyée et protégée de la contamination. 

De plus, la petite taille du tibia et du péroné gauches par rapport aux droits et la cicatrisation des os montrent que l’amputation s’est produite pendant l’enfance et au moins six à neuf ans avant la mort.

« La probabilité que cela se produise par accident était si infiniment petite que cela devait se produire dans une sorte d’environnement contrôlé », explique le co-auteur de l’étude, Melandri Vlok, bio-archéologue à l’Université de Sydney en Australie.

« C’est une découverte incroyable », déclare Cécile Buquet-Marcon, bio-archéologue à l’Institut national français de recherches archéologiques préventives à Paris qui, en 2007, a décrit l’amputation d’un membre d’une personne survenue il y a 7 000 ans, qui a été à l’époque la plus ancienne preuve connue de ce type de chirurgie . 

Elle ajoute que la survie de l’individu à Bornéo indique la prestation de soins par la communauté et des compétences médicales que peu de gens possèdent encore aujourd’hui.

Cette preuve de l’habitation humaine précoce à Bornéo est particulièrement importante pour les archéologues indonésiens, déclare le co-auteur de l’étude Adhi Agus Oktaviana, archéologue à l’Agence nationale de la recherche et de l’innovation à Jakarta. 

Il espère que l’étude aidera l’organisation culturelle des Nations Unies, l’UNESCO, à désigner la région de la péninsule de Sangkulirang-Mangkalihat où les restes ont été trouvés – qui abrite également de l’art rupestre vieux de 40 000 ans – comme site du patrimoine mondial.

Sofía Samper Carro, archéologue à l’Université nationale australienne (ANU) à Canberra, qui n’était pas impliquée dans la recherche mais faisait partie du même programme de doctorat à l’ANU que le co-auteur de l’étude Tim Maloney, félicite les chercheurs non seulement pour leur travail méticuleux efforts scientifiques,.

Mais aussi pour leur collaboration avec les autorités et les populations locales. Plusieurs des co-auteurs de l’étude sont originaires d’Indonésie.

« L’archéologie était un domaine où, dans la plupart des cas, les Européens de l’Ouest se rendaient dans des endroits et volaient leurs connaissances », dit-elle. « Au cours des 10 à 15 dernières années, les choses ont changé. »

Parce que le terrain reconnaît désormais le travail des populations locales, ajoute Samper Carro,

« nous obtenons de bien meilleurs résultats ».

doi : https://doi.org/10.1038/d41586-022-02849-8

Le bassin, les jambes et le pied restant du premier patient amputé connu. ( Fourni : Tim Maloney )

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