Un gouffre géant avec une forêt à l’intérieur découvert en Chine (vidéo)

Cette image montre un gouffre karstique typique appelé tiankeng à Chongqing, en Chine.(Crédit image : Eastimages/Getty Images)

Des espèces inconnues de la science pourraient se cacher dans ce trou béant.

Le gouffre mesure 192 mètres de profondeur, selon l’agence de presse Xinhua , suffisamment profond pour avaler la Gateway Arch de Saint-Louis. 

Une équipe de spéléologues et de spéléologues est descendue en rappel dans le gouffre le vendredi 6 mai, découvrant qu’il y a trois entrées de grotte dans le gouffre, ainsi que d’anciens arbres de 40 m de haut, étirant leurs branches vers la lumière du soleil qui filtre à travers l’entrée du gouffre. 

« C’est une excellente nouvelle », a déclaré George Veni, directeur exécutif du National Cave and Karst Research Institute (NCKRI) aux États-Unis et expert international des grottes. Veni n’a pas été impliqué dans l’exploration de la grotte, mais l’organisation qui l’était, l’Institut de géologie karstique du Service géologique de Chine, est l’institut sœur du NCKRI. 

La découverte n’est pas une surprise, a déclaré Veni, car le sud de la Chine abrite une topographie karstique, un paysage sujet à des gouffres spectaculaires et des grottes d’un autre monde. Les paysages karstiques sont formés principalement par la dissolution du substratum rocheux, a déclaré Veni. 

L’eau de pluie, qui est légèrement acide, absorbe du dioxyde de carbone en traversant le sol, devenant plus acide. Il ruisselle ensuite, se précipite et s’écoule à travers les fissures du substratum rocheux, les élargissant lentement dans des tunnels et des vides. Au fil du temps, si une chambre souterraine devient suffisamment grande, le plafond peut s’effondrer progressivement, ouvrant d’énormes gouffres. 

« En raison des différences locales de géologie, de climat et d’autres facteurs, la façon dont le karst apparaît à la surface peut être radicalement différente », a-t-il déclaré. « Ainsi, en Chine, vous avez ce karst incroyablement spectaculaire visuellement avec d’énormes gouffres et des entrées de grottes géantes, etc.

Dans d’autres parties du monde, vous marchez sur le karst et vous ne remarquez vraiment rien. Les dolines peuvent être assez discrètes, seulement un mètre ou deux de diamètre. Les entrées des grottes peuvent être très petites, vous devez donc vous frayer un chemin à l’intérieur. « 

En fait, 25% des États-Unis sont karstiques ou pseudokarstiques, qui présentent des grottes creusées par des facteurs autres que la dissolution, tels que les volcans ou le vent, a déclaré Veni. Environ 20% de la masse continentale du monde est constituée de l’un de ces deux paysages riches en grottes. 

La nouvelle découverte a eu lieu dans la région autonome Zhuang du Guangxi, près du village de Ping’e dans le comté de Leye, selon Xinhua. Le Guangxi est connu pour ses fabuleuses formations karstiques, qui vont des gouffres aux piliers rocheux en passant par les ponts naturels et ont valu à la région la désignation de site du patrimoine mondial de l’UNESCO .

Pourquoi les gouffres sont importants

L’intérieur du gouffre mesure 306 mètres de long et 150 mètres de large, a déclaré à Xinhua Zhang Yuanhai, ingénieur principal à l’Institut de géologie du karst. Le mot mandarin pour ces énormes gouffres est « tiankeng », ou « fosse céleste », et le fond du gouffre ressemblait en effet à un autre monde. 

Chen Lixin, qui dirigeait l’équipe d’expédition dans la grotte, a déclaré à Xinhua que le sous-bois dense sur le sol du gouffre était aussi haut que les épaules d’une personne. Les grottes et les gouffres karstiques peuvent constituer une oasis de vie, a déclaré Veni.

« Je ne serais pas surpris de savoir qu’il existe des espèces trouvées dans ces grottes qui n’ont jamais été signalées ou décrites par la science jusqu’à présent », a déclaré Lixin. 

Dans une grotte de l’ouest du Texas, a déclaré Veni, les fougères tropicales poussent en abondance; les spores des fougères ont apparemment été transportées à l’endroit abrité par des chauves-souris qui migrent vers l’Amérique du Sud et l’Amérique centrale.

Non seulement les gouffres et les grottes offrent un refuge pour la vie, mais ils sont également un conduit vers les aquifères ou les réservoirs profonds d’eau souterraine. Les aquifères karstiques fournissent la seule ou principale source d’eau pour 700 millions de personnes dans le monde, a déclaré Veni. Mais ils sont facilement accessibles et drainés — ou pollués. 

« Les aquifères karstiques sont les seuls types d’aquifères que vous pouvez polluer avec des déchets solides », a déclaré Veni. « J’ai retiré des batteries de voitures et des carrosseries de voitures et des barils de Dieu-sait-quoi et des bouteilles de Dieu-sait-quoi hors du ruisseau actif de la grotte. » 

La nouvelle découverte porte à 30 le nombre de gouffres dans le comté de Leye, selon Xinhua. Les mêmes chercheurs ont déjà découvert des dizaines de gouffres dans la province du Shaanxi, dans le nord-ouest de la Chine, et un groupe de gouffres interconnectés dans le Guangxi, a rapporté le China Daily . 

Publié à l’origine sur Live Science.

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