Les scientifiques se battent pour la conservation des parasites (vidéo)

Seuls 4 % des parasites connus peuvent infecter l’humain. © SciePro, Adobe Stock 

Les parasites jouent un rôle démesuré dans l’équilibre des écosystèmes, et certaines espèces peuvent être en danger.

Seuls 10 % des parasites auraient été identifiés. Un chiffre trop faible pour que les parasites soient correctement inclus dans les effets de conservation des espèces.

Parés d’une réputation négative, ces organismes dépendants d’un ou de plusieurs autres organismes pour vivre et se reproduire ne sont pas suffisamment pris en compte. Tel est le constat amenant une équipe de chercheurs à publier un plan mondial de conservation des parasites dans Biological Conservation. Douze points, une décennie d’études et de sensibilisation, et nos regards seront peut-être changés.

« Les parasites sont un groupe d’espèces incroyablement diversifié mais, en tant que société, nous ne reconnaissons pas cette diversité biologique comme précieuses’attriste Chelsea Wood, coautrice de l’article. Notre but est de souligner que nous perdons des parasites et les fonctions qu’ils remplissent sans même le reconnaître ». Au cœur de la nature, ces espèces ont notamment un rôle de régulation des populations. Un rôle crucial pour l’équilibre des écosystèmes.

Ni blanc ni noir

Les scientifiques ont voulu observer ce qu’il advient des parasites si leurs lieux de vie changent. Ils ont installé des structures destinées à stimuler la biodiversité dans 16 étangs de East Bay (Californie). Au bout de quelques années, des résultats tout en nuances ont vu le jour. Certaines populations de parasites ont décliné, tandis que d’autres ont profité d’une biodiversité accrue pour croître à leur tour.

« Cette expérience particulière suggère que nous devons anticiper les deux trajectoires à l’avenir », estime Chelsea Wood. Ces deux trajectoires sont l’extinction de parasites ou l’augmentation du nombre de maladies. Donc probablement d’épidémies. Pour lire l’avenir, « l’astuce consiste maintenant à déterminer quels traits prédiront quels parasites déclineront et lesquels augmenteront en réponse à la perte de biodiversité » en cours dans le monde, explique la chercheuse.

Des musées pour éclairer l’avenir

Surtout, « si les espèces n’ont pas de nom, nous ne pouvons pas les sauver », souligne Colin Carlson, coauteur de l’article. Nous avons accepté cela pendant des décennies pour la plupart des animaux et des plantes, mais les scientifiques n’ont découvert qu’une fraction de pourcentage de tous les parasites de la planète. »

Pourtant, ceux-ci sont tout aussi importants que les animaux et les plantes emblématiques des plans de conservation. Comme le panda géant ou l’ours polaire.

Pour remédier à cela, les chercheurs tentent désormais de reconstruire l’histoire des parasites. En se penchant dans les entrailles des poissons. Les spécimens préservés aux musées peuvent permettre d’identifier et de dénombrer divers parasites, à différents endroits et à différents moments de l’histoire.

« Ces animaux marinés sont comme des capsules temporelles de parasites », affirme Chelsea Wood.

En attendant, Skylar Hopkins, coauteur de l’article, a une certitude :

« Même si nos connaissances sur la plupart des parasites sont faibles voire inexistantes, nous pouvons encore prendre des mesures pour conserver leur biodiversité dès maintenant. »

Les parasites métazoaires sont aussi divers qu’abondants. Ils couvrent 15 embranchements, allant des gouttes microscopiques à peine multicellulaires aux ténias de 40 mètres de long enroulés confortablement dans les entrailles des baleines – des espèces aussi différentes phylogénétiquement les unes des autres que les humains le sont des insectes et des méduses.

 Ils vivent dans tous les habitats de tous les continents et dans tous les orifices, organes et parties du corps de leurs hôtes. Et ils font partie des spécialistes les plus extrêmes au monde, avec des cycles de vie extrêmement complexes nécessitant parfois jusqu’à cinq hôtes différents pour leur permettre de passer de l’œuf à la larve à l’adulte. 

« C’est une si belle expression de la complexité de la nature et de son interdépendance », déclare Wood.

Pourtant, relativement peu de biologistes – et presque personne d’autre – ne sont plus que vaguement conscients des parasites au-delà de la minuscule tranche d’espèces telles que les ténias, les oxyures et les ankylostomes qui sont gênants ou nocifs pour les humains. 

En conséquence, presque tout ce que nous savons aujourd’hui sur les parasites provient de l’étude de la façon de les tuer.

 « La profondeur de notre ignorance est vraiment impardonnable », dit Wood.

« Cela commence à changer. L’écologie des maladies et l’écologie des parasites sont le sous-ensemble des sciences écologiques qui connaît la croissance la plus rapide », déclare Skylar Hopkins, écologiste des parasites à la North Carolina State University. 

Avec un afflux récent de chercheurs en début de carrière, « nous avons cette masse critique de scientifiques et de praticiens ». Au fur et à mesure que le domaine se développe, de plus en plus de preuves émergent indiquant que les parasites jouent un rôle démesuré dans la nature. 

Une nouvelle étude révèle que les parasites représentent 75 % des liens dans les réseaux trophiques ; une autre étude montre qu’ils nous fournissent de précieux services écosystémiques, y compris la lutte antiparasitaire estimée à des milliards de dollars.

Comme les prédateurs, les parasites peuvent exercer un effet sur les populations d’autres organismes dans leur habitat, ce qui façonne tout, du cycle des nutriments aux types de plantes qui y poussent en passant par l’abondance des principaux prédateurs. 

« Les parasites « jouent un rôle majeur dans le monde naturel qui était auparavant négligé », explique Armand Kuris, écologiste des parasites à l’Université de Californie à Santa Barbara. « Leur contrôle descendant des populations fonctionne différemment de la prédation – c’est plus lent – mais leur effet peut, franchement, être tout aussi massif. »

Alors que les rôles critiques des parasites sont révélés, les travaux pionniers menés par Wood et d’autres commencent à montrer que bon nombre de ces animaux importants sont en difficulté. Ils sont confrontés aux mêmes menaces que les espèces mieux connues : changement climatique, destruction de l’habitat, pollution, etc. 

Parce que leur sort est lié à leurs hôtes, dont beaucoup sont également en déclin, ils sont souvent doublement vulnérables, en particulier s’ils sont des spécialistes qui vivent sur ou dans une seule espèce. 

« Chaque espèce à laquelle vous pouvez penser qui est en voie de disparition a des parasites qui en dépendent », explique Hopkins. « Si ces espèces disparaissent, leurs parasites peuvent également disparaître. »

Mais la conservation des parasites est difficile à vendre. Sauver certains parasites – et, par conséquent, préserver leur rôle dans la nature – dépendra de la capacité de convaincre les décideurs politiques, le public et une communauté plus large de scientifiques que leur protection en vaut la peine.

« J’espère que les gens sont prêts à regarder dans cette boîte noire dans laquelle nous avons mis des parasites », déclare Wood. « Les parasites ne sont pas cette menace monolithique. »

(Source : Scientific American, Biological Conservation)

Votre commentaire

Entrez vos coordonnées ci-dessous ou cliquez sur une icône pour vous connecter:

Logo WordPress.com

Vous commentez à l’aide de votre compte WordPress.com. Déconnexion /  Changer )

Image Twitter

Vous commentez à l’aide de votre compte Twitter. Déconnexion /  Changer )

Photo Facebook

Vous commentez à l’aide de votre compte Facebook. Déconnexion /  Changer )

Connexion à %s