Bornéo a un «singe mystérieux hybride » qui inquiètent les chercheurs

Le « singe mystérieux » assis avec un bébé. (Crédit image : Nicole Lee)

Le singe présente des caractéristiques de deux espèces différentes.

Un singe non identifié repéré à Bornéo est un hybride rare entre deux espèces différentes qui se disputent l’espace forestier, selon une nouvelle étude. 

Les chercheurs ont conclu que le « singe mystérieux » est probablement la progéniture d’un singe proboscis ( Nasalis larvatus ) et d’un langur argenté ( Trachypithecus cristatus ) – deux espèces éloignées qui partagent le même habitat. 

Les restrictions sur le coronavirus ont empêché les chercheurs d’enquêter sur la forêt où vit le singe, alors les scientifiques ont plutôt analysé les photos qui ont commencé à apparaître sur les réseaux sociaux en 2017. Le singe a d’abord été photographié en tant que juvénile, mais des photos plus récentes de 2020 révèlent que l’animal est maintenant une femelle mature et peut avoir son propre bébé.

« Elle semblait allaiter un bébé », a déclaré la co-auteure de l’étude, Nadine Ruppert, primatologue à l’Universiti Sains Malaysia (Université des sciences de Malaisie), « Nous étions tous émerveillés, c’était assez surréaliste. » 

Bien que différentes espèces ne produisent généralement pas de progéniture viable si elles s’accouplent, des espèces très proches peuvent parfois se croiser dans la nature pour créer des hybrides. 

Par exemple, les macaques à queue de cochon du nord ( Macaca leonina ) et les macaques à queue de cochon du sud ( Macaca nemestrina ) se croisent dans certaines parties de la Thaïlande, selon l’ Union internationale pour la conservation de la nature (UICN). Cependant, les espèces qui se croisent sont généralement similaires et appartiennent au même groupe évolutif, ou genre – les singes proboscis et les langurs argentés ne le font pas.

Le singe hybride a été repéré près de la rivière Kinabatangan à Bornéo en Malaisie (l’île est divisée entre trois nations : Malaisie, Brunei et Indonésie), où les gammes de singes proboscis et de langurs argentés se chevauchent. Mais ces deux espèces de singes sont visiblement très différentes. 

Les singes proboscis adultes ont des visages rosâtres avec des nez allongés, tandis que les langurs argentés adultes ont des visages noirs avec des nez plus courts et plus plats. 

Les singes Probosicis sont également plus grands. Un singe proboscis mâle peut mesurer jusqu’à 76 cm de long et peser de 20 à 24 kg. Les langurs argentés n’atteignent qu’environ 56 cm) de long et pèsent 6,6 kg en moyenne, selon le New England Primate Conservancy .

Les deux espèces vivent en groupes composés d’un mâle dominant et de plusieurs femelles et de leur progéniture. Les mâles nés dans ces groupes sont contraints de partir une fois qu’ils ont atteint la maturité pour créer leurs propres groupes ou prendre en charge un autre groupe. Cependant, le déclin de l’habitat limite les zones où ces mâles en dispersion peuvent aller, selon Ruppert.

« Nous avons conclu des observations que les photographes ont faites que les singes proboscis mâles s’accouplent avec des langurs argentés femelles dans la région et qu’il existe des groupes mixtes où les singes proboscis femelles s’occupent même de bébés langur argentés », a déclaré Ruppert.

Les singes proboscis mâles peuvent utiliser leur plus grande taille pour évincer les mâles langur et prendre le contrôle des groupes de langur. 

Les chercheurs soupçonnent que le « singe mystérieux » sur les photos est la progéniture d’un singe proboscis mâle et d’un langur femelle car il partage les caractéristiques des deux espèces. 

Par exemple, son nez est prononcé comme un singe proboscis femelle, mais pas aussi allongé, et son visage a une teinte grise. 

La plupart des hybrides nés de différentes espèces sont stériles et incapables de produire une progéniture, ce qui rend le soi-disant singe mystérieux et son bébé encore plus inhabituels. 

Il est possible qu’elle ait été maternante – ou qu’elle ait pris soin du bébé d’une autre femme – mais les photos ont montré qu’elle avait les seins enflés associés à la lactation, ce qui indique que la progéniture était la sienne.

Aussi unique et intrigante que la découverte semble être, il y a un inconvénient. 

« Il est tragique que les deux espèces se serrent maintenant les coudes dans les étroites parcelles de forêt riveraine entourées de plantations de palmiers à huile , où elles se disputent la nourriture et les possibilités d’accouplement », a déclaré Ruppert. « J’espère que les gens commenceront à parler d’elle, non pas comme d’une attraction, mais comme d’un animal ‘phare’ de la région qu’il faut protéger, et avec elle, ses deux espèces parentales et leur habitat. » 

L’étude a été publiée dans l’ International Journal of Primatology . 

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