Éruption des Tonga : un bateau robot pour cartographier les conséquences d’un volcan explosif (diaporama et vidéo)

L’USV Maxlimer de Sea-Kit est prêt à être envoyé dans le Pacifique

Le Royaume-Uni envoie un bateau robot pour surveiller le volcan sous-marin des Tonga qui a explosé en janvier.

L’éruption de Hunga-Tonga Hunga-Ha’apai a provoqué l’une des explosions volcaniques les plus violentes depuis plus d’un siècle lorsque du magma riche en gaz a rencontré de l’eau de mer froide.

Il a envoyé un panache de cendres et de vapeur à mi-chemin dans l’espace et a généré un tsunami qui a balayé le Pacifique.

Le navire de surface sans équipage recueillera des données pour aider les chercheurs à comprendre précisément ce qui s’est passé.

Appelé Maxlimer, le robot de 12 m de long basé dans l’Essex, en Angleterre, passera plusieurs semaines directement au-dessus de l’ouverture submergée de Hunga-Tonga, ou caldera, cartographiant sa forme actuelle.

Il abaissera également les caméras et les instruments pour mesurer les conditions environnementales, telles que la teneur en oxygène de l’eau de mer et sa turbidité, ou sa nébulosité. Ce sont des facteurs qui auraient un impact sur la vie marine.

Sea-Kit International , la petite société britannique qui a développé Maxlimer, est capable de surveiller et de contrôler l’USV de n’importe où. Et lors de son enquête, qui aura lieu en juin, les opérations de la mission seront menées à partir du siège social de l’entreprise dans le village de Tollesbury sur la côte d’Essex.

Le projet est financé par la Nippon Foundation du Japon et organisé par le National Institute of Water and Atmospheric Research (NIWA) de Nouvelle-Zélande, en collaboration avec Seabed2030, qui est un effort international pour cartographier correctement le plancher océanique de la Terre.

NIWA commencera les investigations autour du volcan ce mois-ci en utilisant son navire de recherche Tangaroa.

Il déploiera une multitude d’instruments pour mesurer les propriétés de l’eau et récupérer des échantillons du fond marin.

Mais le navire avec équipage ne sera pas autorisé à passer de longues périodes au-dessus de la caldeira. Seul Maxlimer sera autorisé à le faire – pour des raisons évidentes.

« Les autres navires participants auraient du mal à obtenir l’approbation de la santé et de la sécurité. Mais un navire de surface sans équipage peut faire » et c’est potentiellement très dangereux », a expliqué Wendy Hems, chef de mission pour Sea-Kit.

« De toute évidence, nous ne voulons pas perdre Maxlimer, mais il est plus sûr pour les gens de le faire de cette façon et nous allons obtenir beaucoup de données à cause de cela », a-t-elle déclaré à BBC News.

Hunga-Tonga Hunga-Ha’apai est entré en éruption fin 2021. L’explosion déclenchée quelques semaines plus tard, le 15 janvier, a été étonnante.

Il a littéralement touché tous les coins du globe alors que les ondes atmosphériques se propageaient dans toutes les directions pour effectuer un tour du monde complet.

Les scientifiques continuent de débattre de l’énergie impliquée dans l’explosion, mais selon la plupart des mesures, elle était au moins aussi puissante que l’éruption du mont Pinatubo aux Philippines en 1991, et pourrait même s’être rapprochée de l’événement catastrophique du Krakatoa de 1883 en Indonésie.

Certes, le panache volcanique a été vu grimper à des hauteurs incroyables par des satellites – à au moins 55 km d’altitude. La ligne dite de Kármán, qui est souvent citée comme la frontière atmosphérique avec l’espace extra-atmosphérique, est à 100 km.

Bien sûr, pour le Royaume des Tonga, ce sont les effets sur les personnes et les biens qui comptent.

« Le tsunami a atteint 15 m au-dessus du niveau de la mer et l’inondation a atteint 1 700 m (un mile) à l’intérieur des terres », a déclaré Taaniela Kula, des services géologiques des Tonga.

« Ces vagues en une soirée ont détruit plus de 600 structures, dont au moins 300 maisons d’habitation, déplaçant 1 525 personnes et causant quatre morts. En tant que pays, nous reconstruisons lentement. Nous espérons que cette recherche contribuera à protéger notre nation et d’autres comme nous à l’avenir. »

Les scientifiques pensent que la férocité peut s’expliquer en partie par la profondeur relativement faible de l’eau de mer recouvrant la caldeira, qui était d’environ 200 m à l’époque.

C’était juste assez pour provoquer de fortes interactions avec la roche en fusion lorsqu’elle s’est élevée dans la caldeira. Si l’eau était beaucoup plus profonde, son poids aurait supprimé l’activité.

Le projet de cartographie des fonds marins des éruptions des Tonga (TESMaP) souhaite savoir à quoi ressemble l’ouverture du volcan maintenant.

Il est possible qu’une partie des flancs du volcan se soit effondrée lors de l’éruption. Il y a presque certainement eu des glissements de sédiments. De tels mouvements auraient pu être générateurs du tsunami.

Le RV Tangaroa et le Maxlimer déploieront des échosondeurs pour tracer la profondeur et la forme du fond marin à haute résolution.

Le volcan a une altitude d’environ 1 800 m par rapport au lit de l’océan. Au moment où les deux navires auront arpenté le mont sous-marin, ils auront acquis des données sur au moins 8 000 km2.

Entre la Nouvelle-Zélande et les Tonga, 76 volcans sous-marins longent la crête du fond marin connue sous le nom d’Arc de Kermadec. Quatre-vingt pour cent de ces volcans sont connus pour être actifs.

Kevin Mackay est géologue marin au NIWA et dirigera la croisière Tangaroa. Il a déclaré:

« Lorsque Hunga-Tonga Hunga-Ha’apai a éclaté avec des résultats tragiques et dévastateurs, nous savions que nous allions devoir réécrire les livres scientifiques pour comprendre ce qui s’est passé le 15 janvier. Grâce à ce projet, nous gagnerons en profondeur connaissance des changements post-éruptifs et de l’environnement marin autour de Hunga-Tonga car notre compréhension est actuellement faible, en particulier dans l’océan profond. »

(Source : Nature)

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