Ancienne piscine sacrée bordée de temples et d’autels découverte sur une île sicilienne (diaporama)

Le mur sud de la piscine sacrée, qui sépare la piscine de Motya de la lagune. (Crédit image : © Expédition de l’Université Sapienza de Rome à Motya ; Lorenzo Nigro, Antiquity (2022) ; Antiquity Publications Ltd)

La piscine aurait reflété les étoiles.

Un lac artificiel vieux de 2 500 ans sur une île sicilienne aurait pu être une piscine sacrée alignée avec et reflétant la lumière des étoiles de certaines constellations, et non un port intérieur construit à des fins militaires ou commerciales, comme on le pensait auparavant, selon les archéologues.

À son apogée, cette piscine sacrée aurait été la pièce maîtresse d’un sanctuaire géant contenant des temples et des autels qui honoraient plusieurs divinités, selon une nouvelle étude. Les Phéniciens ont construit la piscine sur la ville insulaire de Motya vers 550 avant JC, à la suite d’une attaque dévastatrice de Carthage.

« C’était une piscine sacrée au centre d’un immense complexe religieux », pas un port, a déclaré le chercheur Lorenzo Nigro, professeur d’archéologie du Proche-Orient et phénicienne à l’université La Sapienza de Rome, dans un communiqué. 

Nigro a annoncé cette interprétation du site après près de 60 ans de travaux archéologiques à Motya, qui comprenaient des découvertes d’instruments d’observation des étoiles et de statues de divinités associées à l’astronomie, selon l’étude, publiée en ligne le 17 mars dans la revue Antiquity .

Motya, une petite île qui couvre une superficie d’un peu moins de 40 hectares qui se trouve au large de la côte ouest de la Sicile. Les populations de l’âge du bronze et du fer y ont prospéré en raison de l’abondance de poissons, de sel, d’eau douce et de son emplacement protégé dans un lagon, a écrit Nigro dans l’étude. 

Au huitième siècle avant JC, les Phéniciens ont commencé à s’y installer et à s’intégrer aux habitants, apportant leur culture phénicienne occidentale distinctive à l’île. 

À peine 100 ans plus tard, la colonie était devenue une ville portuaire animée avec un réseau commercial s’étendant à travers le centre et l’ouest de la Méditerranée. Cela a mis Motya en conflit avec Carthage, une puissance rivale aux racines phéniciennes sur la côte nord-africaine. Au milieu du VIe siècle avant JC, les forces carthaginoises ont démoli Motya.

Mais Motya a rebondi. La population a rapidement reconstruit la ville, y compris l’énigmatique bassin artificiel, que les archéologues ont découvert dans les années 1920. Le bassin ressemblait au Kothon, un port artificiel qui servait de port militaire à Carthage, on pensait donc qu’il en était un aussi. Une interprétation ultérieure dans les années 1970 a suggéré que le bassin servait de lieu de réparation des navires.

Cependant, les travaux archéologiques entrepris entre 2002 et 2020 sur le bassin bordé de pierres racontent une autre histoire. 

Plusieurs indices trouvés à la piscine – qui s’étend sur une superficie de 52,5 mètres sur 37 – suggèrent qu’il s’agissait d’une piscine sacrée placide qui reflétait les étoiles. Des fouilles antérieures ont révélé un temple de Ba’al, un dieu semblable au dieu grec Poséidon, au bord du bassin. S’il s’agissait d’un port, le port aurait probablement des bâtiments portuaires, pas un temple, a déclaré Nigro.

Lorsque Nigro et ses collègues ont vidé et creusé le bassin, ils ont constaté qu’il n’était pas relié à la mer, mais qu’il était plutôt rempli de sources naturelles d’eau douce. Ils ont également trouvé les restes de plusieurs temples autour du bassin, ainsi que des autels, des dalles de pierre gravées appelées stèles, des offrandes votives (objets spéciaux, tels que des figurines, que les gens laissaient à des fins religieuses) et – comme cerise sur le gâteau – un piédestal au centre du lac artificiel qui abritait autrefois une grande statue de Ba’al.

« Deux indices ont été décisifs : la mise au jour d’un mur solide fermant la piscine en direction de la mer et la découverte que la piscine collectait en fait de l’eau douce » d’un aquifère souterrain, a déclaré Nigro à « C’était un réservoir d’eau pure pour le temple et les voiles traversant la Méditerranée. »

De plus, les archéologues ont découvert que le bassin aurait reflété d’importantes constellations. La disposition spatiale du sanctuaire peut avoir représenté une « voûte céleste », écrit Nigro dans l’étude. Il y a une niche dans le sanctuaire qui marque la position de Capella (Alpha Aurigae), la sixième étoile la plus brillante du ciel nocturne, lorsqu’elle se lève vers le nord lors de l’équinoxe d’automne , a-t-il précisé.

 Pendant ce temps, une stèle au sud de l’enceinte marque Sirius (Alpha Canis Major), l’étoile la plus brillante du ciel nocturne, lorsqu’elle se lève vers le sud pendant l’équinoxe d’automne, a-t-il trouvé.

« Enfin, Orion, identifié au dieu phénicien Ba’al, s’élève vers l’est-sud-est au solstice d’hiver ; le temple de Ba’al de Motya est orienté dans cette direction », écrit Nigro dans l’étude.

Les archéologues ont également trouvé la pointe en bronze d’un astrolabe, un ancien outil de navigation, lors de la fouille du temple de Ba’al, écrit-il dans l’étude. Une autre découverte comprenait la statue usée d’un babouin à tête de chien, une personnification du dieu égyptien Thot, qui était associé à l’astronomie et souvent présenté dans les zodiacs.

Les preuves étayent la nouvelle interprétation selon laquelle le bassin était une piscine sacrée, et non un port intérieur pour les navires, a déclaré Michele Guirguis, professeur agrégé d’archéologie phénicienne-punique à l’Université de Sassari en Italie, qui n’a pas participé à l’étude. 

« Personnellement, je me trouve en total accord avec les interprétations proposées par Nigro », a déclaré Guirguis . « Si Lorenzo Nigro n’avait pas eu le courage de ‘vider’ le kothon d’eau et de boue, il n’aurait jamais découvert la veine d’eau potable, le véritable ‘trésor’ que les peuples anciens recherchaient et protégeaient. « 

« De cela, nous devrions tirer une leçon précieuse, qui nous pousse à sauvegarder le produit le plus pertinent que nous puissions jamais trouver sur la planète à n’importe quelle époque du développement humain, avec l’eau douce. »

Pour l’instant, la piscine sacrée est à nouveau remplie de cette précieuse ressource. Après avoir terminé les fouilles, l’équipe a rempli le bassin d’eau et placé une réplique de Ba’al sur le piédestal central de la piscine.

Publié à l’origine sur Live Science.

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