Un mystérieux « hypercarnivore » aux dents en forme de lame parcourait la Californie il y a 42 millions d’années (vidéo)

Une espèce nouvellement nommée d’hypercarnivore a vécu pendant l’Éocène et n’est étroitement liée à aucun carnivore vivant. (Crédit image : Musée d’histoire naturelle de San Diego (CC 4.0))

L’hypercarnivore peut avoir chassé des tapirs et de minuscules rhinocéros.

Un fossile non identifié collecté il y a plus de trois décennies était en fait une mystérieuse espèce de  carnivore à dents de sabre qui traquait autrefois ses proies dans les anciennes forêts tropicales du sud de la Californie.

Le fossile comprend une mâchoire inférieure presque complète et un ensemble de dents bien conservées , selon une nouvelle étude, publiée mardi 15 mars dans la revue PeerJ . Les paléontologues du musée d’histoire naturelle de San Diego (The Nat) ont initialement collecté le spécimen en 1988 sur un site connu sous le nom de formation de Santiago à Oceanside, une ville du comté de San Diego, en Californie. 

La formation géologique est estimée à environ 42 millions d’années, de sorte que les fossiles du site remontent à l’époque éocène (il y a 55,8 millions à 33,9 millions d’années), selon le Musée américain d’histoire naturelle .

« Lorsque la mâchoire fossilisée a été découverte pour la première fois, elle avait été très correctement identifiée comme un animal carnivore », a déclaré le co-auteur de l’étude Ashley Poust, chercheur postdoctoral en paléontologie des vertébrés au Nat. 

« Le spécimen porte de grandes dents tranchantes et tranchantes » qui conviennent parfaitement pour déchiqueter de la viande fraîche, plutôt que pour broyer des noix ou ronger des os, par exemple », a déclaré Poust. 

Les paléontologues du musée pensaient à l’origine que ces formidables dents pourraient appartenir à un nimravid, un type d’hypercarnivore ressemblant à un chat, un animal dont le régime alimentaire se composait principalement de viande. 

Les nimravidés sont souvent appelés « faux chats à dents de sabre », car ils ressemblent aux célèbres félins mais n’appartiennent pas à la famille des félidés comme le font les vrais chats.

Cependant, le co-auteur de l’étude, Hugh Wagner, paléontologue au Nat, a suggéré plus tard que la mâchoire pourrait appartenir à un groupe plus mystérieux d’hypercarnivores peu représentés dans les archives fossiles : les machaeridines. 

Les restes de ces bêtes étranges n’ont été découverts que sur des sites sélectionnés en Asie et en Amérique du Nord, et avant la nouvelle étude, seuls 14 spécimens avaient été trouvés, selon le rapport PeerJ. Le groupe aujourd’hui disparu comprend les premiers carnivores mammifères à dents de sabre connus, qui ne sont étroitement liés à aucun carnivore vivant.

Deux de ces spécimens – un squelette partiel et une mâchoire – ont été découverts dans le Wyoming et l’Utah et décrits dans des articles antérieurs par le co-premier auteur de l’étude, Shawn Zack, professeur adjoint au Collège de médecine de l’Université de l’Arizona et expert en carnivores anciens. . Pour le nouvel article, Zack, Poust et Wagner se sont associés pour réexaminer l’os de la mâchoire de carnivore perplexe dans la collection de Nat et déterminer, une fois pour toutes, s’il appartenait à une machaeroidine.

L’équipe a pris des photos du fossile sous de nombreux angles afin de construire un modèle 3D détaillé de l’os et des dents, et après un examen approfondi, ils ont confirmé que le spécimen n’était pas seulement une machaeroidine, mais un genre jamais vu auparavant.

Ils ont nommé la nouvelle créature Diegoaelurus vanvalkenburghae en l’honneur du comté de San Diego, où le spécimen a été trouvé, et le scientifique Blaire Van Valkenburgh, ancien président de la Society of Vertebrate Paleontology dont les travaux ont grandement influencé la compréhension des scientifiques de l’évolution des carnivores.

« Trouver ce groupe particulier était assez surprenant », car aucun autre spécimen de machaeroidine aux États-Unis n’avait été trouvé à l’ouest des montagnes Rocheuses, a déclaré Poust « Nous ne savions pas du tout que cela se produisait ici. » 

Sur la base de la taille de la mâchoire, les chercheurs ont déterminé que D. vanvalkenburghae avait à peu près la taille d’un lynx roux , selon l’étude. L’animal portait des dents tranchantes en forme de lame à l’arrière de sa bouche et avait

« une sorte de dents réduites à l’avant – il a totalement perdu la première [dent] derrière sa canine inférieure », a déclaré Poust. 

Les chats modernes ont également cet espace derrière leurs canines inférieures, pour faire de la place pour que leurs grandes canines supérieures puissent mordre, a-t-il noté. En plus de cet espace, D. vanvalkenburghae avait un menton osseux et incliné qui aurait également aidé à accueillir ses impressionnantes dents de sabre. 

Il y a environ 42 millions d’années, D. vanvalkenburghae aurait vécu dans un environnement très différent de celui que l’on trouve aujourd’hui dans le comté de San Diego, a noté Poust. 

L’Éocène a débuté par une période de réchauffement important, qui a alimenté la croissance de forêts tropicales chaudes et humides dans le monde entier, selon l’American Museum of Natural History. 

Les fossiles récupérés dans la formation de Santiago suggèrent que les forêts tropicales luxuriantes de l’ancienne Californie du Sud abritaient autrefois des primates ressemblant à des lémuriens, des marsupiaux, des tapirs de la taille d’un sanglier et de minuscules rhinocéros. 

En théorie, D. vanvalkenburghae peut avoir chassé ces animaux, bien que le régime alimentaire exact du prédateur soit incertaine.

« La nouvelle espèce aide à remplir les rares archives fossiles de machaeroidine, mais elle soulève également de nouvelles questions sur les prédateurs ressemblant à des chats, » a déclaré Poust. 

Par exemple, D. vanvalkenburghae a-t-il déjà coexisté et concouru pour des proies avec des nimravidés ? Les plus anciens restes de nimravid découverts aux États-Unis ont environ 5 millions d’années de moins que le fossile de D. vanvalkenburghae nouvellement identifié , cela dépendrait donc en partie du moment où la machaeroidine s’est éteinte. 

Le moment exact et la raison de cette extinction restent également mystérieux, bien qu’il soit clair que les machaeroidines se sont éteintes plusieurs millions d’années avant l’émergence des vrais chats à dents de sabre ( Smilodon ), a noté Poust. 

Publié à l’origine sur Live Science

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