Le plus grand ptérosaure du Jurassique jamais enregistré a été découvert en Écosse (vidéo)

Le ptérosaure Dearc sgiathanach vole dans le ciel jurassique de l’actuelle Écosse.(Crédit image : Natalia Jagielska)

Il avait une envergure d’au moins de 2,5 mètres.

À marée basse sur l’île de Skye en Écosse, un étudiant diplômé à la recherche d’ossements de dinosaures a regardé les rochers côtiers et a fait la découverte d’une vie : les restes du plus grand ptérosaure jamais enregistré de la période jurassique.

Depuis la collecte du spécimen en 2017 – une excavation mouvementée qui a impliqué de couper les morceaux de ptérosaure avec des scies à pointe de diamant et de presque perdre le fossile lorsque la marée est revenue – les chercheurs ont étudié son anatomie et déterminé qu’il s’agissait d’une espèce jusque-là inconnue. 

Ils ont donné à la bête le nom gaélique écossais Dearc sgiathanach (jark ski-an-ach), une double signification de « reptile ailé » et « reptile de Skye », car le nom gaélique de Skye (An t-Eilean Sgitheanach) signifie « l’île ailée ». . » 

D. sgiathanach aurait arboré une envergure de plus de 2,5 mètres de long, une taille sauvage pour un ptérosaure datant de la période jurassique (il y a 201,3 millions à 145 millions d’années), a indiqué l’équipe.

 » Dearc est le plus grand ptérosaure que nous connaissions de la période jurassique, et cela nous dit que les ptérosaures sont devenus plus gros beaucoup plus tôt que nous ne le pensions, bien avant la période du Crétacé , lorsqu’ils étaient en compétition avec des oiseaux – et c’est extrêmement important », a déclaré dans un communiqué  le chercheur principal Steve Brusatte, professeur et chaire personnelle de paléontologie et d’ évolution à l’Université d’Edimbourg.

Les ptérosaures (qui ne sont des dinosaures) sont les premiers vertébrés connus à avoir évolué en vol – un exploit qu’ils ont accompli environ 50 millions d’années avant les oiseaux. Les ptérosaures les plus anciens enregistrés datent d’il y a environ 230 millions d’années, pendant la période du Trias, et on pensait auparavant qu’ils n’atteignaient pas des tailles énormes avant le Jurassique très tardif ou la période du Crétacé (il y a 145 millions à 66 millions d’années). 

Par exemple, le plus grand ptérosaure jamais enregistré, Quetzalcoatlus , avait probablement une envergure de 11 m, ce qui signifie qu’il était aussi grand qu’un petit avion de passagers au cours de sa vie il y a environ 70 millions d’années.

Cependant, pour voler, les ptérosaures avaient besoin d’os légers et délicats – une caractéristique qui signifie que leurs restes se fossilisent rarement bien. 

« Pour voler, les ptérosaures avaient des os creux avec des parois osseuses minces, rendant leurs restes incroyablement fragiles et inaptes à être préservés pendant des millions d’années », a déclaré la chercheuse principale Natalia Jagielska, doctorante en paléontologie à l’Université d’Edimbourg. . « Et pourtant notre squelette, environ 160 millions d’années après sa mort, reste dans un état presque vierge, articulé, les os sont dans l’ordre anatomique et presque complet. Ses dents acérées qui arrachent le poisson retiennent toujours une couverture d’émail brillant comme s’il était vivant il y a quelques semaines à peine. »

Une analyse de la croissance osseuse du ptérosaure a révélé qu’il n’était pas complètement développé. Ainsi, alors que cet individu presque adulte avait à peu près la taille des plus grands oiseaux volants d’aujourd’hui, comme l’albatros hurleur ( Diomedea exulans ), il est probable qu’un adulte D. sgiathanach aurait eu une envergure encore plus longue, ont déclaré les chercheurs. De plus, des tomodensitogrammes (TDM) ont révélé que D. sgiathanach avait de grands lobes optiques, ce qui signifie qu’il avait probablement une excellente vision.

Lorsque D. sgiathanach était vivant, la région qui est maintenant l’Écosse était humide et avait des eaux chaudes, où le ptérosaure se nourrissait probablement de poissons et de calmars avec ses crocs acérés et ses dents bien définies, a déclaré Jagielska dans une vidéo (voir ci-dessous).

L’excavation de ce fossile à Rubha nam Brathairean (connu sous le nom de Brothers’ Point) a été découverte par Amelia Penny, une ancienne étudiante au doctorat à l’École des géosciences de l’Université d’Édimbourg, qui est maintenant chercheuse à l’École de biologie de l’Université d’Édimbourg. Université de St Andrews en Ecosse. Le spécimen sera ajouté aux collections des musées nationaux d’Écosse pour une étude plus approfondie. 

Les fouilles ont été financées par la National Geographic Society. L’étude a été publiée en ligne dans la revue Current Biology . 

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