Un fossile vieux de 1,5 million d’années réécrit la théorie « Out of Africa » (vidéo)

UB 10749 corps vertébral. ( a ) Vue supérieure ; ( b ) vue postérieure ; ( c ) vue inférieure; ( d ) vue antérieure.

Mais certains experts veulent plus de preuves.

Une vertèbre vieille de 1,5 million d’années d’une espèce humaine éteinte découverte en Israël suggère que les humains anciens ont peut-être migré d’Afrique en plusieurs vagues, selon une nouvelle étude.

Bien que les humains modernes, Homo sapiens, soient maintenant les seuls membres survivants de l’arbre généalogique humain, d’autres espèces humaines parcouraient autrefois la Terre. Des travaux antérieurs ont révélé que bien avant que les humains modernes ne quittent l’Afrique il y a environ 270 000 ans , des espèces humaines aujourd’hui disparues avaient déjà migré d’Afrique vers l’Eurasie il y a au moins 1,8 million d’années, au début du Pléistocène( 2,6 millions à 11 700 ans), l’époque qui comprenait la dernière période glaciaire.

Les scientifiques avaient débattu de la question de savoir si les anciens humains se sont dispersés d’Afrique lors d’un événement ponctuel ou en plusieurs vagues. Maintenant, les chercheurs ont découvert que ce dernier scénario est plus probable, basé sur une vertèbre récemment analysée d’une espèce humaine inconnue. À environ 1,5 million d’années, la vertèbre est la plus ancienne preuve à ce jour d’anciens humains en Israël, a déclaré l’auteur principal de l’étude Alon Barash, paléoanthropologue et anatomiste humain à l’Université Bar-Ilan en Israël.

L’os a été découvert sur le site préhistorique d’Ubeidiya dans la vallée du Jourdain, le deuxième site archéologique le plus ancien hors d’Afrique. Le site comprend non seulement d’anciens artefacts en pierre ressemblant à ceux trouvés sur des sites d’Afrique de l’Est, mais également une riche collection d’ossements d’animaux appartenant à des espèces disparues telles que les félins à dents de sabre et les mammouths.

En 2018, après avoir réexaminé des os initialement déterrés à ‘Ubeidiya en 1966, les scientifiques ont découvert ce qui semblait être une vertèbre du bas du dos d’un hominidé, le groupe qui comprend les humains, nos ancêtres et nos plus proches parents évolutifs. 

« C’est formidable de voir de nouvelles découvertes provenant d’anciennes collections comme celle-ci », a déclaré John Hawks, paléoanthropologue à l’Université du Wisconsin-Madison qui n’a pas participé à l’étude. « Cela montre qu’il reste toujours quelque chose à trouver même lorsque les archéologues pensent avoir tout fait. »

Après que les chercheurs ont comparé la vertèbre avec celles d’une gamme d’animaux – tels que des ours, des hyènes, des hippopotames, des rhinocéros, des chevaux, des gorilles et des chimpanzés- qui vivaient autrefois dans la région d’Ubeidiya, l’équipe a conclu que l’os provenait d’une espèce éteinte. de l’humain. (Il n’y a pas suffisamment de données sur cet os pour révéler s’il appartenait à une espèce connue d’humain disparu.)

Sur la base de la taille, de la forme et d’autres caractéristiques de l’os, les chercheurs ont estimé qu’il appartenait à un enfant de 6 à 12 ans. Cependant, ils ont estimé qu’à la mort, l’enfant aurait mesuré environ 155 centimètres et pesé environ 45 à 50 kilogrammes – aussi gros qu’un enfant moderne de 11 à 15 ans. Humain. En d’autres termes, cet enfant aurait eu la tête et les épaules plus grands que ses homologues modernes.

« L’étude montre la quantité d’informations sur un individu ancien que nous pouvons obtenir à partir d’un petit morceau de l’anatomie », a déclaré Hawks.

Des fossiles humains vieux d’environ 1,8 million d’années précédemment déterrés à Dmanisi, en Géorgie, ont suggéré que ces humains éteints étaient des hominiens de petit corps d’environ 145 à 166 cm) de hauteur et 40 à 50 kg de poids à l’âge adulte. En revanche, les scientifiques analysant la vertèbre ‘Ubeidiya ont suggéré qu’à l’âge adulte, cette personne aurait pu atteindre des hauteurs encore plus grandes : 198 cm et100 kg.

« Les hominines de Dmanisi sont de petite taille – à l’extrémité la plus petite de la variation humaine entre les populations aujourd’hui », a déclaré Hawks. « Ce nouveau corps vertébral suggère une grande taille corporelle, comme certains de ceux observés en Afrique à peu près à la même époque. »

Ces découvertes indiquent que les fossiles vieux de 1,8 million d’années trouvés précédemment à Dmanisi et le fossile vieux de 1,5 million d’années à ‘Ubeidiya appartenaient à deux types d’hominidés différents. En tant que tels, les anciens humains ont probablement quitté l’Afrique en plus d’une vague, ont déclaré les chercheurs.

« Nous pouvons parler en toute sécurité de deux premières vagues de migration hors d’Afrique du Pléistocène », a déclaré Barash.

D’autres différences entre les spécimens de Dmanisi et de ‘Ubeidiya suggèrent également qu’ils appartenaient à des groupes humains différents. Par exemple, les types d’outils en pierre trouvés à Dmanissi, connus sous le nom d’Oldowan, étaient relativement simples, généralement fabriqués à partir d’un ou de quelques éclats ébréchés avec une autre pierre. En revanche, ceux trouvés à ‘Ubeidiya, connus sous le nom d’Acheuléen ancien, étaient plus complexes, y compris des haches à main en roche volcanique.

De plus, les climats différaient à Dmanisi et ‘Ubeidiya – Dmanisi était plus sec, avec un habitat de savane, tandis que ‘Ubeidiya était plus chaud et plus humide, avec des forêts boisées. Ainsi, les scientifiques ont pu imaginer un scénario basé sur ces sites dans lesquels des espèces humaines distinctes occupaient des habitats différents et produisaient des outils différents.

Pourtant, la taille du fossile de ‘Ubeidiya est très inhabituelle. « En supposant qu’il s’agisse d’un hominin, ce qui est époustouflant, c’est que le fossile d’Ubeidiya ressemble au développement d’un enfant de 5 ans, mais qu’il est nettement plus grand que l’ensemble de l’échantillon d’ homo fossiles et d’humains juvéniles de notre équipe jusqu’à l’âge de 17 ans »,

Marc Meyer a déclaré, paléoanthropologue au Chaffey College de Rancho Cucamonga, en Californie, qui n’a pas participé à l’étude  :

« En fait, c’est la taille d’individus très grands comme les Néandertaliens ou les gorilles. Avoir un enfant de 5 ans aussi gros qu’un gorille adulte, c’est tout simplement sauvage. » (Des recherches antérieures suggèrent que les humains modernes et les Néandertaliens ont évolué des centaines de milliers d’années après les individus Dmanisi et ‘Ubeidiya.)

« Si cette vertèbre appartient à un ancien humain, alors le fossile peut provenir d’un individu souffrant d’une sorte de trouble médical. Cela pourrait le rendre très risqué à utiliser comme représentant d’une espèce entière », a déclaré Meyer.

De plus, il est difficile de fonder l’affirmation de multiples dispersions humaines hors d’Afrique en grande partie sur ce spécimen, a noté Hawks.

« Les humains ont changé de taille corporelle plusieurs fois au cours de notre évolution, et les populations humaines de grande et de petite taille ont émergé aujourd’hui sur des milliers d’années, ce qui est peu de temps par rapport aux centaines de milliers d’années ici », a déclaré Hawks. . « Je ne pense donc pas que trouver un seul grand individu doive signifier une dispersion différente de celle du matériel de Dmanisi. »

« Pourtant, je pense qu’il est probable que des humains ou d’autres hominidés se trouvaient en Eurasie bien avant Dmanisi », a déclaré Hawks. « Il y a quelques sites qui semblent avoir des preuves d’outils en pierre plus anciens, en Jordanie, en Chine et au Pakistan. »

« Dans l’ensemble, nous devons poursuivre les fouilles à ‘Ubeidiya – qui sait quels ossements attendent d’être découverts », a déclaré Barash.

Les scientifiques ont détaillé leurs découvertes en ligne dans la revue Scientific Reports .

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