La sonde spatiale de la NASA aperçoit de manière inattendue la surface de Vénus (vidéo)

De nouvelles images enregistrées par Parker Solar Probe de la NASA ont révélé la lueur rougeoyante de la surface de Vénus rayonnant à travers son enveloppe de nuages ​​toxiques – une découverte qui pourrait nous aider à mieux comprendre les minéraux qui composent cette planète rocheuse et mystérieuse.

À l’aide des données de l’instrument WISPR (Wide-field Imager for Parker Solar Probe ), les scientifiques ont pu observer sous l’épaisse atmosphère de la planète et découvrir des caractéristiques géologiques telles que des hautes terres, des plateaux et des plaines.

« Vénus est la troisième chose la plus brillante du ciel, mais jusqu’à récemment, nous n’avions pas beaucoup d’informations sur ce à quoi ressemblait la surface car notre vue est bloquée par une atmosphère épaisse », explique l’astrophysicien et membre de l’équipe WISPR Brian Wood des États-Unis . Laboratoire de recherche navale.

« Maintenant, nous voyons enfin la surface dans les longueurs d’onde visibles pour la première fois depuis l’espace. »

Bien que relativement proche de la Terre, Vénus s’est avérée très difficile à étudier. Il est connu comme le  » jumeau maléfique  » de la Terre , car, bien que similaire à la Terre en taille, masse, structure et composition, il est profondément hostile à la vie.

La Terre est tempérée et humide; Vénus est sèche et peut-être volcanique , avec des températures de surface moyennes de 471 degrés Celsius.

Le ciel de Vénus est rempli d’épais nuages ​​toxiques qui font pleuvoir de l’acide sulfurique. Ces caractéristiques rendent la planète difficile à étudier de près. Des atterrisseurs ont été envoyés ; ils finissent par fondre . Et ces nuages ​​suffocants rendent les observations extérieures de la surface, non pas impossibles, mais délicates.

C’est là que WISPR a fini par surprendre les scientifiques. L’année dernière, il a pris des images du côté nocturne de Vénus qui semblaient montrer des caractéristiques de surface à travers les couches nuageuses.

« Les images et la vidéo m’ont tout simplement époustouflé », a déclaré Wood .

WISPR est optimisé pour la lumière visible ; c’est-à-dire qu’il prend des images dans des longueurs d’onde que l’œil humain peut voir. Mais il s’est avéré que l’instrument peut aussi voir un peu plus loin, dans la partie proche de l’infrarouge du spectre invisible à l’œil humain. L’infrarouge et le proche infrarouge sont les longueurs d’onde de l’énergie thermique ; en d’autres termes, la chaleur.

Du côté jour de Vénus, réchauffé par le Soleil, toute émission infrarouge de la surface serait perdue. Mais du côté nuit, il semble que les variations de température à la surface de la planète soient détectables de manière inattendue par l’instrument.

« Il fait si chaud que la surface rocheuse de Vénus brille visiblement, comme un morceau de fer sorti d’une forge », explique Wood .

D’autres technologies, telles que l’imagerie radar réalisée par la sonde Magellan dans les années 1990, et l’imagerie infrarouge réalisée par la sonde actuelle JAXA Akatsuki, nous ont fourni une assez bonne carte de la géologie de surface de Vénus. La contribution de WISPR, disent les chercheurs, amène notre compréhension jusqu’au bord même du spectre visible.

Le survol de l’année dernière a révélé une région appelée Aphrodite Terra, la plus grande région montagneuse à la surface de la planète. Il est apparu comme une tache sombre contre les nuages ​​lumineux. C’est parce que l’Aphrodite Terra, avec son altitude plus élevée, est beaucoup plus froide que le terrain environnant, donc dans les images infrarouges ou proche infrarouge de la planète.

Ces images montrent également d’autres caractéristiques. Le plateau de Tellus Regio et les plaines d’Aino Planitia présentent également des variations d’altitude qui les rendent visibles à travers les nuages ​​dans les longueurs d’onde infrarouges.

Bien que les images n’aient rien révélé de nouveau en termes de topographie, les données peuvent encore nous aider à mieux comprendre Vénus. Étant donné que différents minéraux conduisent et libèrent de la chaleur différemment, les émissions peuvent être utilisées pour tenter de reconstituer la minéralogie de la surface de la planète.

Ceci, à son tour, peut nous aider à comprendre son histoire. Nous savons, par exemple, que Vénus a été très active sur le plan volcanique dans le passé.

L’étude de sa surface peut nous aider à comprendre à quel point cette activité était répandue et récente. L’ajout de données visibles et proche infrarouge à l’ensemble de données actuellement disponible élargit la gamme de longueurs d’onde que les scientifiques peuvent utiliser pour ce faire.

L’objectif principal de Parker est d’explorer le Soleil ; ses observations de Vénus sont presque accidentelles. La sonde utilise la planète pour effectuer des manœuvres d’assistance à la gravité, en utilisant la gravité de Vénus pour effectuer des ajustements de vitesse et de cap lors de sa mission solaire.

Il est prévu d’effectuer sept de ces manœuvres au total ; jusqu’à présent, il en a fait cinq. Jusqu’à présent, seuls deux d’entre eux ont été adaptés à ces images nocturnes.

Sur les deux assistances gravitationnelles restantes, une seule permettra plus d’observations : l’assistance gravitationnelle finale, prévue pour le 6 novembre 2024. Nous serons fascinés de voir ce que WISPR pourrait trouver d’autre.

« Nous sommes ravis des connaissances scientifiques que Parker Solar Probe a fournies jusqu’à présent », déclare le physicien Nicola Fox de la division héliophysique de la NASA.

« Parker continue de surpasser nos attentes, et nous sommes ravis que ces nouvelles observations prises lors de notre manœuvre d’assistance par gravité puissent aider à faire avancer la recherche sur Vénus de manière inattendue. »

La recherche a été publiée dans Geophysical Research Letters .

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