Ces minuscules coléoptères volent rapidement grâce à des poils aux ailes (vidéo)

L’étude de l’un des plus petits coléoptères plumeux, Paratuposa placentis (montré sur cette image au microscope), a révélé que les ailes hérissées de l’insecte sont essentielles à son style de vol unique.S. FARISENKOV ET AL / NATURE 2022 ( CC BY 4.0 )

Voici comment les insectes miniatures correspondent à la vitesse des coléoptères trois fois plus gros.

Les coléoptères à plumes font partie des plus petits insectes volants au monde. Pourtant, ils peuvent monter en flèche avec la vitesse et l’agilité d’insectes beaucoup plus gros. Maintenant, les scientifiques ont compris comment les coléoptères le font. 

Un large coup d’aile combiné à des ailes légères et hérissées permet aux coléoptères de se propulser efficacement dans les airs , rapportent des chercheurs. 

Certaines espèces de coléoptères plumes sont particulièrement minuscules; deux des insectes mis bout à bout atteindraient à peine l’épaisseur d’une carte de crédit. À de si petites tailles, l’air est visqueux et le frottement de l’air devient un sérieux obstacle au vol. Mais des recherches antérieures de l’entomologiste Alexey Polilov de l’Université d’État Lomonossov de Moscou en Russie et de ses collègues ont montré que les insectes peuvent voler à des vitesses comparables à celles des coléoptères trois fois plus gros. 

Polilov et son équipe ont étudié plus avant cette prouesse de vol, en étudiant l’un des plus petits coléoptères à plumes, Paratuposa placentis , à l’aide de vidéos à haute vitesse et de simulations informatiques.

Le style de battement d’ailes du coléoptère ne ressemble à rien de ce qui a été décrit précédemment, a découvert l’équipe. Ses ailes forment un large motif en forme de huit, se claquant ensemble au sommet de leur course ascendante pour réduire la traînée et se rejoignant au bas de la course descendante. Ce mouvement large donne au scarabée une puissance supplémentaire pour pousser dans les airs.

Surtout, les ailes du coléoptère sont faites de poils. En raison du frottement de l’air à ces petites tailles, ces poils permettent aux ailes d’avoir la puissance de battement des ailes faites de membranes, comme celles d’une mouche domestique, mais pour beaucoup moins de masse.

 « L’aile hérissée rame presque aussi bien [que les ailes membraneuses] sans laisser passer beaucoup d’air, comme la plume d’un oiseau », explique Polilov.

 Les enregistrements vidéo de certains autres coléoptères à plumes montrent qu’ils ont un style de vol similaire, selon les chercheurs.

Les ancêtres des coléoptères étaient plus grands que leurs parents modernes. Les résultats donnent un aperçu de la façon dont les insectes peuvent conserver des capacités athlétiques importantes à mesure qu’ils diminuent de taille.

Les résultats ont été publiés dans la revue Nature.

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