Un ver plat à tête de marteau nommé d’après la pandémie (vidéo)

Humbertium covidum, l’une des nouvelles espèces de vers plats à tête de marteau. (Crédit image : Pierre Gros)

Les vers plats à tête de marteau sont souvent décrits en dehors de leur aire de répartition d’origine.

Les scientifiques ont découvert une espèce de vers plats à tête de marteau qui ressemble un peu à un cobra royal miniature, ou peut-être à un tout petit serpent avec une moustache. 

Ces nouveaux vers plats à tête de marteau font partie de deux espèces nouvellement décrites trouvées dans des pays qui, selon les chercheurs, ne font pas partie de leur aire de répartition d’origine, ils y ont donc très probablement été introduits par l’homme. 

Les scientifiques ont surnommé la première espèce de prédateur vivant dans le sol Humbertium covidum , covidum étant une référence au COVID-19 comme un « hommage aux nombreuses victimes » de la pandémie et parce qu’une grande partie de l’étude de 55 pages a été écrite pendant les fermetures. 

« En raison de la pandémie, pendant le confinement, la plupart d’entre nous étions chez nous, avec notre laboratoire fermé. Aucune expédition sur le terrain n’était possible », a déclaré l’auteur principal Jean-Lou Justine, professeur au Muséum national d’histoire naturelle. ) à Paris, a déclaré dans un communiqué . « J’ai convaincu mes collègues de rassembler toutes les informations dont nous disposions sur ces vers plats, de faire les analyses informatiques et enfin d’écrire ce très long article. » 

Généralement trouvés dans les régions chaudes d’Asie, les vers plats à tête de marteau sont souvent transportés accidentellement à travers le monde par les humains dans le sol provenant du commerce des plantes. Ces vers plats peuvent se reproduire de manière asexuée, de sorte qu’un ver plat à tête de marteau peut donner naissance à une progéniture sans compagnon, ce qui leur permet de s’établir plus facilement en tant qu’espèce envahissante – des organismes qui causent des dommages écologiques ou économiques à un environnement où ils ne sont pas indigènes, 

Humbertium covidum a été découvert dans deux jardins des Pyrénées-Atlantiques dans le sud-ouest de la France et un jardin en Vénétie dans le nord de l’Italie, bien que l’espèce soit probablement originaire d’Asie. Certains rapports indiquent que l’espèce pourrait également se trouver en Russie, en Chine et au Japon, selon l’étude. Les chercheurs ont découvert la deuxième espèce, qu’ils ont nommée Diversibipalium mayottensis , à Mayotte, une île française au large de la côte est de l’Afrique dans l’océan Indien. Cette espèce pourrait avoir été introduite à Mayotte depuis Madagascar.

Les chercheurs ont étudié l’anatomie et la morphologie des vers plats et effectué une analyse génétique pour décrire formellement la nouvelle espèce. Diversibipalium mayottensis a une irisation vert-bleu unique, et les chercheurs ont déterminé que l’espèce appartient à un groupe de sœurs à tête de marteau, distinct de tous les autres vers plats à tête de marteau. Cette espèce pourrait donc être importante pour comprendre l’histoire évolutive des vers plats à tête de marteau.  

Les deux nouvelles espèces mesurent environ 3 centimètres de long. C’est petit pour les vers plats à tête de marteau, qui peuvent atteindre plus de 40 centimètres de long, et cela peut expliquer pourquoi la nouvelle espèce a déjà été négligée par les chercheurs, selon le communiqué. 

Les résultats ont été publiés dans la revue PeerJ .

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