La cité perdue de Cahokia a été mystérieusement abandonnée, et nous ne savons toujours pas pourquoi (vidéo)

Pendant quelques centaines d’années, Cahokia était l’endroit où il fallait être dans ce qui est aujourd’hui l’État américain de l’Illinois. 

La ville animée et dynamique abritait autrefois quelque 15 000 personnes, mais à la fin du 14ème siècle, elle était déserte – et les chercheurs ne savent toujours pas pourquoi.

Une étude publiée l’année dernière a au moins été en mesure d’écarter une idée précédente – que la déforestation et la surexploitation des terres autour de Cahokia ont provoqué une érosion excessive et des inondations locales dans la région, la rendant moins habitable pour les Amérindiens.

Grâce à une analyse des carottes de sédiments recueillies près des monticules de terre dans le site historique d’État de Cahokia Mounds, les chercheurs ont établi que le sol est resté stable depuis l’apogée de Cahokia jusqu’au milieu des années 1800 et le développement industriel. En d’autres termes, il n’y a pas eu de catastrophe environnementale.

« Il y a un récit très commun sur les pratiques d’utilisation des terres qui conduisent à l’érosion et à la sédimentation et contribuent à toutes ces conséquences environnementales », a déclaré à l’époque la géoarchéologue Caitlin Rankin  de l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign.

« Lorsque nous revoyons cela, nous ne voyons aucune preuve de l’inondation. »

Les monticules à côté desquels se trouvait le site d’excavation se trouvent dans des zones basses et à proximité d’un ruisseau – une position privilégiée pour toute inondation locale qui se serait produite. Pourtant, il n’y avait aucun signe de sédiments laissés par les inondations dans les couches de terre.

Il est clair que les habitants de Cahokia ont coupé beaucoup d’arbres , très probablement pour faire des fortifications défensives. Cependant, la recherche, publiée dans la revue  Geoarchaeology en 2021, a montré que cela n’entraînait pas le type d’érosion et d’inondation qui chasserait les gens de chez eux.

« Dans ce cas, il y avait des preuves d’une utilisation intensive du bois », a déclaré Rankin  dans un communiqué de presse à l’époque. « Mais cela ne tient pas compte du fait que les gens peuvent réutiliser les matériaux – tout comme vous pourriez recycler. »

« Nous ne devrions pas automatiquement supposer que la déforestation se produisait, ou que la déforestation a causé cet événement. »

Cahokia reste un sujet fascinant pour les experts, avec une étude publiée en 2020  qui a analysé les excréments humains anciens pour suggérer que les gens avaient commencé à revenir à Cahokia en nombre substantiel bien avant que les colons européens ne commencent à arriver au 16ème siècle. Il est possible que la désertion de la métropole n’ait pas duré aussi longtemps.

Le gâchis que nous faisons en prenant soin de la planète en ce moment permet d’imaginer plus facilement que l’ écocide est responsable de certains des mystères inexpliqués du passé, selon l’équipe à l’origine de l’étude de 2021 – mais il est important de continuer à creuser pour trouver le dur preuve de ce qui s’est réellement passé.

« En éliminant cette possibilité, cela nous amène vers d’autres explications et nous oblige à poursuivre d’autres voies de recherche », a déclaré l’anthropologue Tristram Kidder  de l’Université de Washington à St. Louis.

La recherche a été publiée dans Geoarchaeology .

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