Les singes hurleurs avec des appels plus profonds (vidéo)

Les singes hurleurs de l’espèce Alouatta caraya font du vacarme. 
Les appels des singes hurleurs sont aussi profonds que ceux d’animaux beaucoup plus gros comme les tigres – un talent rendu possible par leurs os hyoïdes élargis. (Crédit image : Mariana Raño)

Cest difficile dans la nature, surtout pour les singes hurleurs mâles. Une nouvelle étude suggère que ces primates doivent faire un choix (évolutif) : cris profonds ou petites balles ?

Plus la taille des testicules chez une espèce de singe hurleur est petite , plus la taille de l’os hyoïde de l’animal est grande, une structure qui permet aux singes de faire des appels profonds et retentissants – des bruits comparables à ceux d’un tigre, bien que les singes hurleurs soient seulement environ la taille des cockers.

Les tailles relatives des os hyoïdes et des testicules semblent être liées à la façon dont l’animal vit et se reproduit, selon une nouvelle étude dans la revue Current Biology . Les mâles singes hurleurs qui vivent en groupes avec plus d’un mâle investissent dans des testicules plus gros, tandis que ceux qui ne vivent qu’avec des femelles investissent dans une voix en plein essor et attrayante.

Appels en plein essor

La curiosité au sujet des appels retentissants du singe hurleur remonte au moins à Charles Darwin , qui a suggéré que les cris des mâles sont utilisés pour attirer les femelles, qui choisissent leurs partenaires en fonction de la profondeur et de la résonance de ces appels. (Les femelles font aussi des appels, donc les cris des singes hurleurs ne sont pas exclusifs aux rituels d’accouplement . )

La clé de ces appels est l’os hyoïde, une structure qui ressemble à un fer à cheval chez l’homme mais qui est plus grande et plus en forme de coupe chez les singes hurleurs. L’os crée une sorte de chambre de résonance qui fait résonner les hululements et les cris des singes hurleurs.

L’anthropologue de l’Université de l’Utah Leslie Knapp et ses collègues ont découvert que, chez les singes hurleurs, les os hyoïdes mâles sont jusqu’à cinq fois plus gros que les hyoïdes femelles, suggérant que Darwin avait raison de proposer un rôle reproducteur pour les cris des singes. Ensuite, les chercheurs ont mesuré la taille des os hyoïdes de 10 espèces de ces singes, qui vivent au Mexique et en Amérique centrale.

Faire un compromis

Les résultats correspondent à un schéma « vraiment excitant », a déclaré Knapp. Les hyoïdes et les testicules variaient considérablement d’une espèce à l’autre: les espèces avec les plus gros hyoïdes avaient des os 10 fois plus gros que celles avec les plus petits. Et les plus gros testicules étaient environ sept fois plus gros que les plus petits testicules.

Sans exception, les espèces de singes hurleurs avec de plus gros testicules avaient des hyoïdes plus petits et vice versa. Et les différences anatomiques n’ont montré aucune relation avec des facteurs environnementaux comme la disponibilité de la nourriture. Au lieu de cela, ils étaient liés à la structure sociale des singes.

Les espèces vivant dans une structure «harem» avec un mâle s’accouplant avec plusieurs femelles avaient des hyoïdes plus gros et des testicules plus petites. Les espèces vivant avec plusieurs mâles et femelles dans un groupe, tous s’accouplant les uns avec les autres, avaient des testicules plus gros et des hyoïdes plus petits.

Il est probable que les singes hurleurs à la tête de harem utilisent leurs appels profonds pour attirer plus de femelles, ou peut-être pour effrayer les mâles qui pourraient voler leurs compagnons, a déclaré Knapp. En conséquence, ils peuvent s’en tirer avec une charge de sperme inférieure – ils se disputent les femelles avant l’acte d’accouplement proprement dit.

Pour les singes mâles vivant avec d’autres mâles, cependant, la compétition vient après la copulation. Un plus grand volume de sperme peut donner à ces singes un avantage de fécondation chez un singe femelle qui s’est accouplé avec plusieurs mâles.

Il est probablement impossible pour les singes hurleurs de développer à la fois un gros hyoïde et de gros testicules, a déclaré Knapp.

« S’ils le pouvaient, ils le feraient », a-t-elle déclaré. « Je pense que, parce qu’ils ne le font pas, cela suggère que vous pouvez avoir l’un ou l’autre, mais vous ne pouvez pas avoir les deux. »

Pour bien comprendre l’idée que les singes font ce compromis reproductif, les chercheurs devront regarder au sein des espèces pour voir si les gros hyoïdes ou les gros testicules confèrent de réels avantages aux mâles.

« Nous avons en quelque sorte répondu à une question à laquelle Charles Darwin s’est posé dans les années 1800, donc c’est passionnant pour nous », a déclaré Knapp. « Cela ouvre également les portes à plus de questions, comme ce qui se passe au sein des espèces ? Y a-t-il des preuves que les mâles avec les hyoïdes les plus gros sont ceux qui ont le plus d’enfants ? »

L’étude soulève également des questions sur ce que les humains pourraient avoir en commun avec leurs lointains cousins ​​singes. 

Chez les gens, les hommes avec des voix plus profondes sont considérés comme plus attirants par les femmes que les hommes avec des voix plus aiguës, selon des études, mais les hommes avec des voix plus profondes n’ont pas de sperme de meilleure qualité .

(Source : Live Sciences)

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