La lune qui ressemble à l’étoile de la mort cache un autre secret épique (vidéo)

Mimas fortement cratérisés. (NASA/JPL-Caltech/Institut des sciences spatiales)

Le système solaire est peut-être un endroit encore plus détrempé que nous ne le pensions.

Une nouvelle analyse de l’une des lunes de Saturne suggère qu’elle pourrait abriter un océan liquide. Non, pas les suspects habituels – le nouveau coupable est Mimas , la petite lune avec un grand cratère, ce qui lui donne plus qu’une ressemblance passagère avec « l’étoile de la mort » de Star Wars .

Une légère oscillation particulière présentée par la lune et détectée par les astronomes pourrait être le résultat d’un océan interne liquide, selon de nouvelles recherches.

Si tel est le cas, Mimas rejoindra d’autres lunes du système solaire telles qu’Europe et Encelade dans la catégorie des «IWOW» (mondes océaniques intérieurs). Mais si c’est le cas, c’est un IWOW d’un genre que nous n’avons jamais vu auparavant, élargissant notre compréhension de ce qui est possible.

« Parce que la surface de Mimas est fortement cratérisée, nous avons pensé qu’il ne s’agissait que d’un bloc de glace gelé », explique la géophysicienne Alyssa Rhoden du Southwest Research Institute.

« Les IWOW, comme Encelade et Europa, ont tendance à être fracturés et à montrer d’autres signes d’activité géologique. Il s’avère que la surface de Mimas nous trompait, et notre nouvelle compréhension a considérablement élargi la définition d’un monde potentiellement habitable dans notre système solaire et au-delà. »

Ici sur Terre, la vie dépend principalement de la lumière du soleil pour survivre, mais il existe quelques endroits où les organismes peuvent prospérer dans l’obscurité totale.

Au fond de l’océan se trouve l’un d’entre eux, regroupé autour d’évents hydrothermaux qui libèrent de la chaleur et des nutriments de l’intérieur de la Terre. Ici, la vie ne repose pas sur la photosynthèse, mais sur la chimiosynthèse, exploitant les réactions chimiques pour synthétiser les aliments.

Cela est devenu pertinent pour notre recherche de vie extraterrestre lorsque la lune de Jupiter Europe et la lune de Saturne Encelade se sont avérées abriter des océans liquides sous leurs croûtes glacées.

L’activité géologique au plus profond des lunes, entraînée par l’étirement et la traction des marées causés par les interactions gravitationnelles avec leurs planètes respectives, génère suffisamment de chaleur pour empêcher l’eau sous la surface de geler.

Mimas, cependant, ne semble pas appartenir à ce groupe de lunes. Il est plus proche de Saturne et a une orbite plus excentrique (elliptique) qu’Encelade, ce qui signifie qu’il devrait connaître des marées plus fortes ; pourtant son activité est bien inférieure à celle d’Encelade.

Cela a conduit les scientifiques à la conclusion que Mimas était probablement un solide gelé, et donc moins sujet à la déformation.

Mais le problème épineux de sa libration, ou « oscillation » physique, détectée par la sonde de Saturne Cassini, demeure. Si Mimas était solide, il ne devrait pas osciller de la même manière.

La libration de la lune suggérait qu’elle avait soit un noyau différencié, soit un océan liquide – quelque chose empêchant le noyau d’être relié de manière rigide à la surface, permettant à cette dernière de se déplacer.

Rhoden et son équipe voulaient étudier la possibilité d’un océan liquide. Ils devaient résoudre la génération et la dissipation de chaleur suffisante de l’intérieur de la lune pour garder l’eau à l’intérieur de la lune liquide, tout en maintenant une coquille extérieure gelée très épaisse.

« La plupart du temps, lorsque nous créons ces modèles, nous devons les affiner pour produire ce que nous observons », explique Rhoden . « Cette fois, la preuve d’un océan interne vient de sortir des scénarios de stabilité de la coquille de glace les plus réalistes et des librations observées. »

Selon leurs modèles, la coquille de glace de Mimas mesure entre 24 et 31 kilomètres d’épaisseur, sous laquelle tourbillonne un océan global. Étant donné que Mimas ne mesure que 396 kilomètres de diamètre, elle est relativement très épaisse; La coquille glacée d’Encelade s’étend entre 5 et 35 kilomètres , pour un diamètre de 513 kilomètres.

L’équipe a également découvert que le flux de chaleur de la surface de Mimas est probablement très sensible à l’épaisseur de la glace dans une région donnée. Les futures sondes devraient pouvoir mesurer cela directement, à la fois sur Mimas et sur d’autres IWOW.

Enfin, les modèles suggèrent qu’en plus d’un océan liquide, Mimas possède également un noyau différencié. Cela contredit nos précédents modèles d’évolution de Mimas, car la différenciation précoce de la lune aurait dû produire une orbite très différente de celle qu’elle a aujourd’hui. Cela rend Mimas potentiellement très intéressant pour une étude et une exploration plus approfondies.

« Bien que nos résultats soutiennent un océan actuel au sein de Mimas, il est difficile de concilier les caractéristiques orbitales et géologiques de la lune avec notre compréhension actuelle de son évolution thermique-orbitale », a déclaré Rhoden .

« Évaluer le statut de Mimas en tant que lune océanique permettrait de comparer les modèles de sa formation et de son évolution. Cela nous aiderait à mieux comprendre les anneaux et les lunes de taille moyenne de Saturne ainsi que la prévalence des lunes océaniques potentiellement habitables, en particulier à Uranus. Mimas est une étude convaincante. cible pour la poursuite de l’enquête. »

La recherche a été publiée dans Icare .

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