D’étranges pièces d’échecs de sable parsèment la rive du lac Michigan (diaporama et vidéo)

Des piliers de sable décorent la rive du lac Michigan à Tiscornia Park, avec le phare North Pier en arrière-plan, à St. Joseph, Michigan. (Crédit image : Terri Abbott)

Les piliers de sable « donnaient l’impression d’être sur une planète différente ».

Des sculptures de sable bizarres s’élevant de la plage au bord du lac Michigan ont attiré l’attention d’au moins deux photographes début janvier, qui ont publié en ligne leurs images des merveilles de la nature.

Mais que sont ces statues de sable et comment sont-elles devenues ?

Leur construction dépend de plusieurs facteurs, dont la teneur en sable et en eau et les conditions de vent, a déclaré Daniel Bonn, physicien et directeur de l’Institut van der Waals-Zeeman de l’Université d’Amsterdam.

Les piliers, parfois appelés hoodoos, avaient des hauteurs différentes, allant de 7 à 51 centimètres de haut, a déclaré Terri Abbott, un photographe de la nature qui vit dans le nord de l’Indiana. Abbott visitait Tiscornia Park à St. Joseph, Michigan, le 8 janvier, lorsqu’il a remarqué les formes étonnantes sur la plage enneigée. 

« S’allonger sur le sol et tirer à travers ces sculptures donnait l’impression d’être une planète différente », a déclaré Abbott dans un message Facebook. « Ils étaient gelés et durs au toucher. Les bords complexes et toujours aussi tranchants les rendaient étonnants à leur manière. »

Abbott n’avait jamais vu de telles sculptures auparavant.

 « Je ne pouvais pas croire à quel point ils étaient parfaitement ciselés », a-t-il ajouté.

Les températures hivernales glaciales du Michigan ont contribué à préparer le terrain pour la formation de pièces étranges ressemblant à des échecs, selon Bonn, qui était le chercheur principal sur « Comment construire le château de sable parfait », une étude publiée dans la revue Scientific Reports en 2012.

« En gros, je pense qu’il y a des taches liquides dans le sable qui gèlent quand il fait froid », a déclaré Bonn .

La côte est un endroit venteux, a-t-il noté. Lorsque le vent chargé de sable souffle dans ces plaques gelées, deux actions apparemment opposées se produisent : dans l’une, certains grains de sable peuvent s’attacher à la plaque gelée, la faisant grandir, note t-il. 

« Cela forme alors une structure en forme de château de sable consolidée à peu près cylindrique », a déclaré Bonn.

« Dans un autre, le vent et le sable qu’il transporte peuvent éroder les piliers de sable, emportant le sable, ce qui « conduit aux anneaux et à la forme asymétrique du cylindre », déclare Bonn.

« Une partie du sable érodé de ces piliers se retrouve ailleurs sur la plage. Sur certaines photos, vous voyez qu’il y a des structures ponctuelles sous le vent qui résultent du sablage du cylindre », a-t-il déclaré.

Joshua Nowicki, un photographe basé dans le sud-ouest du Michigan, est tombé sur les mêmes piliers de sable à Tiscornia Park les 7 et 8 janvier. Nowicki, qui a déjà vu des structures de sable similaires, a noté que bien que rares, ces piliers peuvent se produire à tout moment de la année,

« s’il y a du sable humide et des vents violents soutenus pendant plusieurs jours ». Dans la plupart des cas, « ils ne deviennent plus gros que quelques centimètres de haut lorsque le sable est gelé (à cause de la pluie, de la neige fondue, des embruns des vagues déferlantes) », déclare Nowicki.

« Les sculptures de sable qu’il a vues cette année sont parmi les plus hautes que j’aie jamais photographiées, la plus grande mesurant environ 38 cm de haut et quelques centimètres de diamètre.  Le long de la plage, il y avait au moins six groupes avec trente ou plus des structures de sable dans un groupe . »

Les piliers du parc Tiscornia se sont effondrés plus tôt cette semaine lorsque les températures ont commencé à se réchauffer.

« Le fait qu’ils n’existent que pendant une courte période les rend très spéciaux. Il faut être là au bon moment pour les voir quand la forme est encore bien définie. »

Publié à l’origine sur Live Science.

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