Découverte d’un trou noir supermassif, Mrk 462 (vidéo)

La découverte d’un trou noir supermassif dans une galaxie relativement petite pourrait aider les astronomes à percer le mystère entourant la croissance des plus gros trous noirs.

Les chercheurs ont utilisé l’observatoire à rayons X Chandra de la NASA pour identifier un trou noir contenant environ 200 000 fois la masse du Soleil enfoui dans le gaz et la poussière dans la galaxie nommée Markarian 462.

Markarian 462 ne contient que plusieurs centaines de millions d’étoiles, ce qui en fait une galaxie naine.

En revanche, notre Voie lactée abrite quelques centaines de milliards d’étoiles. C’est l’une des premières fois qu’un trou noir supermassif fortement enfoui ou « obscurci » est découvert dans une galaxie naine. Dans les galaxies plus grandes, les astronomes trouvent souvent des trous noirs en recherchant les mouvements rapides des étoiles au centre des galaxies.

Cependant, les galaxies naines sont trop petites et sombres pour que la plupart des instruments actuels puissent les détecter. Une autre technique consiste à rechercher les signatures des trous noirs en croissance, tels que le gaz chauffé à des millions de degrés et brillant dans les rayons X lorsqu’il tombe vers un trou noir.

Les chercheurs de cette étude ont utilisé Chandra pour examiner huit galaxies naines qui avaient précédemment montré des indices de croissance de trous noirs à partir de données optiques recueillies par le Sloan Digital Sky Survey. Sur ces huit, seul Markarian 462 a montré la signature aux rayons X d’un trou noir en pleine croissance.

Les astronomes tentent de déterminer la fraction de galaxies plus petites qui contiennent des trous noirs supermassifs, car cela pourrait aider à déterminer un élément important de l’histoire des trous noirs.

Une grande partie des galaxies naines avec des trous noirs supermassifs favorise l’idée que les petites graines de trous noirs de la première génération d’étoiles se sont développées étonnamment rapidement pour former le milliard d’objets de masse solaire dans l’univers primitif.

Une plus petite fraction ferait pencher la balance en faveur de l’idée que les trous noirs ont commencé leur vie en pesant des dizaines de milliers de soleils.

Bien que les scientifiques ne puissent pas tirer de conclusions solides à partir d’un exemple, ils espèrent que ce résultat encouragera des recherches plus approfondies sur les trous noirs enfouis dans les galaxies naines.

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