Ces fourmis peuvent « guérir » les arbres blessés dans une relation symbiotique fascinante (vidéo)

La fourmi Azteca Alfari photographiée au Panama. (© Bruno de Medeiros/iNaturalist/CC BY 4.0)

Un coup de fronde accidentel sur un arbre Cecropia au Panama a conduit à une découverte surprenante : les   fourmis Azteca alfari qui vivent à l’intérieur de ces arbres sont souvent prêtes à réparer les dommages causés à leurs maisons.

Lorsque le lycéen Alex Wcislo a tiré la boule d’argile de 9 mm à travers l’arbre, laissant des «blessures» d’entrée et de sortie propres, il ne s’attendait pas à ce que les trous soient presque complètement réparés avant la fin des 24 heures.

Cela a conduit à d’autres expériences par Wcislo et cinq de ses amis étudiants, perçant des trous dans d’autres arbres pour voir comment ils seraient réparés.

Effectivement, les réparations de fourmis se sont produites maintes et maintes fois. Les expériences ont ensuite été rédigées et publiées dans le cadre du programme de volontariat du Smithsonian Tropical Research Institute (STRI) au Panama.

« J’ai été totalement surpris par les résultats », explique l’éthologue William Wcislo , du STRI. « Et j’ai été impressionné par la façon dont les étudiants ont développé un moyen simple de tester l’idée que les fourmis réparent les dommages causés à leur maison. »

La relation symbiotique ou mutuellement bénéfique entre les fourmis aztèques et les arbres qui les hébergent est déjà bien établie : les fourmis feront de leur mieux pour défendre les arbres contre les herbivores, recevant des sécrétions huileuses nutritives des feuilles pour se nourrir et s’abriter dans des tiges creuses en retour .

Ce qui est nouveau ici, c’est l’observation que les insectes réparent également les dommages causés à leurs amis les arbres si cet abri est menacé. D’après les nouvelles recherches, cela semble se produire le plus souvent lorsque le couvain (les œufs, les larves et les pupes) d’une colonie est en danger.

Les réparations sont effectuées à l’aide de matériaux trouvés dans la tige de la plante elle-même, mais cela ne se produit pas dans tous les cas – en fait, les travaux de réparation n’ont été effectués que sur 14 des 22 trous percés. Comprendre pourquoi c’est le cas pourrait faire l’objet de recherches plus approfondies.

« Le raisonnement derrière le comportement de réparation des trous pourrait être dû au fait qu’un trou dans le mur expose les stades immatures vulnérables des fourmis à des agents pathogènes externes, à des prédateurs ou à des modifications d’autres paramètres environnementaux », écrivent les chercheurs dans leur article publié .

Après s’être enfouies dans les arbres Cecropia , les fourmis aztèques fermeront certains des points d’entrée, ajoutant du crédit à l’idée que leurs réparations de tronc sont davantage liées à leur propre bien-être qu’à tout avantage que l’arbre lui-même obtient.

Cela est corroboré par les observations faites lors des expériences : que les fourmis évacueront leur couvain avant de commencer le travail de rafistolage. Il est possible que lorsque les réparations ne sont pas effectuées, c’est parce que les membres vulnérables de la colonie ne sont pas directement menacés.

L’équipe, cependant, ne peut pas entièrement exclure la possibilité que l’arbre reçoive un avantage de ce comportement de fourmi, comme des sécrétions antimicrobiennes autour de sa blessure.

Et bien que les granulés de fronde ne soient généralement pas un problème pour les arbres Cecropia , les trous laissés par les ongles des paresseux et des fourmiliers le sont souvent, ce qui peut expliquer pourquoi les fourmis qu’ils hébergent ont évolué pour se comporter de cette manière.

« Parfois, jouer avec une fronde donne de bons résultats », explique Alex Wcislo , qui étudie à l’International School of Panama.

« Ce projet nous a permis de découvrir de première main toutes les subtilités d’une étude scientifique. Dans l’ensemble, ce fut une excellente expérience d’apprentissage, surtout compte tenu des difficultés associées à la réalisation de cela en raison de COVID-19 . »

La recherche a été publiée dans le Journal of Hymenoptera Research .

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