Un mystérieux incendie en Australie brûle depuis au moins 6 000 ans (diaporama et vidéo)

Dans un parc national à quatre heures de route au nord de Sydney en Australie, un incendie couve de manière incontrôlable – et ce depuis au moins 6 000 ans.

Connu sous le nom de « Montagne brûlante », le mystérieux incendie souterrain est le plus ancien incendie connu sur la planète. Et certains scientifiques estiment qu’il pourrait être beaucoup plus ancien que nous ne le pensons actuellement.

Situé sous le mont Wingen dans l’État de Nouvelle-Galles du Sud (Wingen signifie « feu » dans la langue du peuple local Wanaruah, les gardiens traditionnels de la terre), ce feu couvant souterrain est un feu de veine de charbon – l’un des milliers qui brûlent à n’importe quel temps autour du globe. 

Une fois allumés, ces feux souterrains sont presque impossibles à éteindre. Lentement mais intensément, ils traversent la veine de charbon, une couche de charbon qui se produit naturellement sous la surface de la Terre. 

« Personne ne connaît la taille de l’incendie sous Burning Mountain, vous ne pouvez qu’en déduire », a déclaré Guillermo Rein, professeur de sciences du feu à l’Imperial College de Londres au Royaume-Uni. 

« C’est probablement une boule d’environ 5 à 10 mètres de diamètre, atteignant des températures de 1 000 degrés Celsius », explique-t-il.

Contrairement à un incendie typique, un feu de veine de charbon brûle sous terre ; il couve, ce qui signifie qu’il n’y a pas de flamme et que cela ressemble plus à des braises dans un barbecue qu’à un feu de charbon typique. Il ne faut pas non plus le confondre avec des incendies de gaz de veine de charbon plus dramatiques, qui sont connus pour mettre le feu même aux cours d’eau .

L’incendie du mont Wingen brûle actuellement à environ 30 mètres sous terre et se déplace vers le sud à une vitesse d’environ 1 mètre par an.

Si vous visitez le parc national – qui est ouvert aux touristes – la seule preuve actuelle de son existence est de la fumée et de la cendre blanche, un sol chaud au toucher, des roches décolorées de jaune et de rouge et une odeur sulfurique. 

Mais même s’il est pour la plupart invisible maintenant, le chemin emprunté par le feu est visible après une enquête plus approfondie, avec des zones plus récemment brûlées couvertes de cendres et dépourvues de végétation.

« Avant le feu, là où il n’est pas encore arrivé, vous voyez cette magnifique forêt d’eucalyptus. Là où se trouve le feu maintenant, il n’y a absolument rien de vivant, pas même de l’herbe », explique Rein. « Et là où le feu était il y a 20 à 30 ans, la forêt est revenue, mais c’est une forêt différente – le feu a façonné le paysage. »

De nombreux incendies de filons de charbon, en particulier ceux en Inde, en Chine et aux États-Unis, sont causés par des interférences humaines telles que l’extraction du charbon – pensez au tristement célèbre incendie sous Centralia, en Pennsylvanie, la ville désormais déserte qui a inspiré Silent Hill , qui brûle depuis près de 60 ans.

Mais ce n’est qu’un clin d’œil comparé aux milliers d’années de Burning Mountain.

Qui a allumé le feu ?

Fait intéressant, personne n’est sûr de ce qui l’a déclenché en premier. 

La première observation européenne documentée a eu lieu en 1828, lorsqu’un ouvrier agricole local a déclaré avoir découvert un volcan dans la région du mont Wingen.

Seulement un an plus tard, en  1829 , le géologue révérend CPN Wilton a conclu que le prétendu volcan était en fait un feu de veine de charbon. Des mesures ont depuis montré que la trajectoire de l’incendie couvre environ 6,5 kilomètres, ce qui suggère qu’il est allumé depuis au moins 6 000 ans. Mais à part cela, pratiquement aucune recherche officielle n’a été effectuée sur la région.

Le site est considéré comme sacré par les gardiens traditionnels, le peuple Wanaruah, qui l’utilisaient pour cuisiner et fabriquer des armes. Leurs histoires d’origine parlent d’une veuve dont les larmes ont allumé le feu , ou la torche d’un guerrier capturé par le «Mal» sous la montagne. 

Selon Rein, les causes naturelles sont la source la plus probable.

« Vous ne pouvez pas exclure une interférence anthropique, mais il s’agissait très probablement de causes naturelles », explique-t-il. « Cela aurait pu être une traînée de poudre à la suite d’un éclair qui a enflammé un affleurement. Ou il aurait pu s’agir d’un allumage auto-échauffant. »

L’auto-échauffement se produit lorsque la veine de charbon est suffisamment proche de la surface pour que le charbon soit exposé à l’oxygène. S’il y a suffisamment de jours ensoleillés et chauds d’affilée – quelque chose que nous verrons davantage avec le changement climatique – la surface du charbon se réchauffe et devient suffisamment chaude pour chauffer la pièce suivante dans la veine, provoquant éventuellement un allumage.

Des études montrent que le point d’auto-échauffement du charbon peut aller de 35 à 140 degrés Celsius.

Ce qui est peut-être plus fascinant, c’est que nous ne savons pas non plus exactement quel âge a le feu. Les chercheurs ont trouvé des  preuves qui indiquent que  le même feu aurait pu brûler beaucoup plus longtemps.

« Ce n’est pas seulement qu’il a 6 000 ans… c’est au moins 6 000 ans », explique Rein. « Cela pourrait en fait avoir des centaines de milliers d’années. »

Il convient de noter que cette preuve n’est pas publiée et n’a pas été évaluée par des pairs et doit donc être prise avec précaution. Mais cela ne fait qu’ajouter au mystère de cet incendie peu étudié.

Sous sa propre vapeur

Combien de temps le mont Wingen brûlera-t-il ? Personne ne le sait vraiment non plus ; nous ne savons pas jusqu’où s’étend la veine de charbon ni où elle va ensuite. Pour l’instant, il ne manque pas d’oxygène.

« Il pourrait brûler pendant des milliers d’années sans intervention humaine », explique Rein.

« Au fur et à mesure que le feu progresse, il chauffe la montagne, la faisant se dilater et se fissurer, laissant entrer de l’oxygène pour que le feu puisse ensuite avancer. Le feu produit sa propre cheminée et sa propre alimentation en oxygène. »

Même avec une intervention humaine, les feux de veines de charbon sont notoirement difficiles à éteindre, nécessitant des tonnes d’eau et d’azote liquide. En 2004, la Chine a affirmé avoir éteint un incendie qui brûlait depuis 50 ans, seulement pour que les visiteurs en voient des signes quelques années plus tard . 

Fait intéressant, lors de la visite de Rein en 2014, il a noté que la fumée à Burning Mountain s’approchait d’une falaise jusqu’à une petite rivière. Selon ce que fait la veine de charbon de cette rivière, nous pourrions voir des changements spectaculaires à Burning Mountain au cours des prochaines décennies.

« La veine de charbon pourrait percer et sortir très près de la surface de la falaise, ce qui pourrait provoquer des flammes avec beaucoup plus de chaleur », explique Rein « et que cela pourrait être similaire à ce qui s’est passé en 1828 lorsque l’incendie a été confondu avec un volcan ».

« Ou si la veine de charbon va très profondément, elle s’éteindra et se consumera – ce qui serait très dramatique si cela se produisait au cours de notre vie après avoir brûlé pendant peut-être des centaines de milliers d’années », ajoute Rein.

Une chose à noter est que même si le mont Wingen est suffisamment éloigné de la civilisation pour causer des dommages, les incendies de charbon plus importants peuvent constituer un grave danger pour la santé et la sécurité qui sont devenus beaucoup plus courants ces dernières années .

Non seulement ils pourraient devenir plus fréquents en raison du changement climatique, mais ils pourraient également contribuer au sort de notre planète. Très peu d’études ont été menées sur l’importance de l’impact des gaz à effet de serre provenant des feux de charbon, mais ils sont connus pour libérer de grandes quantités de CO 2 , de méthane, ainsi que d’ autres polluants tels que le mercure .

« L’impact du changement climatique sur les feux de veines de charbon, et l’impact des feux de veines de charbon sur le changement climatique est certainement quelque chose dont nous devrions être très préoccupés », a déclaré Rein.

« Ce qui est le plus frustrant en tant qu’ingénieur, c’est que personne ne profite de ces incendies – c’est une énorme source potentielle de chaleur et d’énergie qui reste inexploitée. »

Bien que des recherches supplémentaires soient nécessaires sur les incendies de filons de charbon alors que notre planète se réchauffe, il est quelque peu réconfortant de savoir que des mystères tels que Burning Mountain existent encore relativement peu étudiés et inconnus sur cette planète surchargée d’informations.

(Source : Science Alert)

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