Il y a une hallucination rare qui vous fait voir des gens minuscules, et personne ne sait pourquoi (vidéo)

(Tara Moore/Getty Images)

Dans toute sa complexité fulgurante, le cerveau humain peut en effet produire des expériences remarquables. Pour certains, cela signifie des hallucinations de personnes minuscules, se précipitant sous leurs yeux.

Les hallucinations de petits humains peuvent être divertissantes ou terrifiantes selon la personne à qui vous demandez, et les récits de ces visions « microoptiques » ou « lilliputiennes » sont plutôt rares dans la littérature scientifique. En fait, peu de chercheurs ont essayé de comprendre ce qui se cache derrière ces étranges expériences en premier lieu.

Que sont les hallucinations lilliputiennes ?

Au début des années 1900, le psychiatre français Raoul Leroy s’est intéressé aux observations de figures humaines comparables aux minuscules habitants de Lilliput dans le célèbre roman de 1726 de Jonathan Swift, Les Voyages de Gulliver . Pour lui, c’était un mystère de l’esprit, qui implore une explication scientifique.

« De telles hallucinations existent en dehors de toute micropsie, alors que le patient a une conception normale de la taille des objets qui l’entourent, la micropsie ne portant que sur l’hallucination », écrit Leroy en introduction d’un cas précis.

« Ils surviennent parfois seuls, parfois accompagnés d’autres troubles psycho-sensoriels. »

La petite poignée de cas organisés par Leroy était remarquablement diversifiée, bien qu’en général, il ait noté que les visions étaient vêtues de couleurs vives, très mobiles et surtout affables. Parfois, les observations concernaient des personnages individuels, bien que la plupart des patients les aient signalés comme apparaissant en groupes, interagissant avec le monde matériel comme s’ils étaient vraiment présents, grimpant sur des chaises, se faufilant sous les portes et respectant l’attraction de la gravité.

Toutes les expériences n’étaient pas aussi bénignes. Dans une étude, Leroy a rapporté qu’une femme de 50 ans souffrant d’alcoolisme chronique qui a affirmé avoir vu deux hommes « aussi grands qu’un doigt », vêtus de bleu et fumant une pipe, assis en hauteur sur un fil télégraphique. En regardant, la patiente a affirmé avoir entendu une voix menaçant de la tuer, à quel point la vision a disparu et la patiente s’est enfuie.

« Dans ma précédente communication à la Société médico-psychique, j’ai dit que ces hallucinations avaient un caractère plutôt agréable, le patient les regardant avec autant de surprise qu’avec plaisir », a remarqué Leroy .

« Ici, comme dans le cas de MM. Bourneville et Bricon [deux autres cas], l’apparition a provoqué un sentiment d’effroi. »

Ce que nous pourrions rejeter comme de simples délires interprétés par Leroy comme des symptômes possibles de maladies mentales, dignes d’être classés afin que les médecins puissent trouver de meilleures façons de diagnostiquer et même de traiter la maladie.

Influencés par les travaux de Leroy, quelques psychologues ont tenté d’expliquer le phénomène. Les récits se limitaient pour la plupart à des hypothèses invérifiables impliquant le fonctionnement mystérieux du mésencéphale, ou une sorte de régression freudienne.

Malgré cet intérêt précoce, les hallucinations lilliputiennes ne figurent comme critère pour aucune maladie dans la Classification statistique internationale des maladies et des problèmes de santé connexes . Cela semble être une bizarrerie presque aléatoire du cerveau.

Le syndrome de Charles Bonnet est une exception notable : c’est une maladie rare où des hallucinations surviennent à la suite d’une perte de vision. Bien que ces hallucinations ne prennent pas toujours la forme de personnes minuscules (il peut s’agir d’éclairs lumineux, ou de formes géométriques, ou même simplement de lignes), elles peuvent également être de la variété lilliputienne .

Une étude de 2021 sur un échantillon de volontaires atteints du syndrome de Charles Bonnet actif a révélé que leurs expériences d’hallucinations avaient en fait augmenté en fréquence et en importance pendant la pandémie de COVID-19 , très probablement en raison de la solitude des blocages. Dans certains cas, la taille des hallucinations lilliputiennes a pris des proportions plus humaines.

Que savons-nous des hallucinations lilliputiennes aujourd’hui ?

Malgré le travail historique de Leroy et les progrès réalisés dans la compréhension de nombreuses conditions de l’esprit, on sait étonnamment peu de choses sur les raisons pour lesquelles certains cerveaux concoctent des visions de personnes minuscules. 

Récemment, Jan Dirk Blom, historien de la médecine et chercheur en troubles psychotiques de l’Université de Leiden, a cherché à changer cela en entreprenant une recherche rigoureuse des rapports de cas d’hallucinations lilliputiennes dans les archives médicales modernes.

Après une longue chasse, Blom a réussi à trouver seulement 26 articles sur les hallucinations lilliputiennes qui pourraient être considérés comme pertinents. Parmi ceux-ci, seulement 24 ont fourni des descriptions de cas originales. 

« Au cours des années 1980 et 1990, les nouveaux cas n’étaient que rarement publiés, et la question de la source sous-jacente des hallucinations lilliputiennes est tombée dans l’oubli », a écrit Blom dans son étude de 2021, publiée dans Neuroscience & Biobehavioral Reviews . 

« Malgré un regain d’intérêt pour le phénomène au cours des deux dernières décennies, cette situation est restée pratiquement inchangée. »

Tournant sa recherche vers des références plus historiques et moins cliniques, y compris des chapitres de livres et des thèses médicales, Blom a finalement constitué un catalogue de 226 cas uniques à comparer et à contraster.

Leurs expériences et leurs antécédents étaient variés, répartis également entre les rapports masculins et féminins, les plus âgés de 90 ans, les plus jeunes de seulement quatre ans. Mais il y avait plein de points communs.

La plupart des gens ont rapporté des hallucinations vêtus de vêtements colorés frappants. Ce n’étaient pas de vagues ombres qui rôdaient dans le coin de l’œil – c’était un cirque vibrant de clowns, d’arlequins ou même de soldats sautant. Seule une petite poignée de cas ont signalé des visions dans des tons de gris ou de brun « maussades » ou ternes.

Pratiquement tous les personnages étaient des inconnus, quelques-uns ayant rapporté des visages familiers, y compris dans quelques rapports des cas d’autoscopie (se voir sous une forme minuscule). Dans un cinquième des cas, les visions étaient accompagnées d’hallucinations auditives, souvent étouffées ou ayant un timbre aigu.

Les humains n’étaient pas non plus les seules entités observées. Dans près d’un tiers des rapports, les patients ont affirmé avoir vu des animaux, tels que des petits ours ou des petits chevaux tirant des petites charrettes.

Il convient de noter en particulier le fait que 97% des cas étaient projectifs, apparaissant en trois dimensions et engageant la physique du monde réel. Le reste a été rapporté comme des projections 2D sur une surface, ou déplacés avec le mouvement de la tête de l’observateur. 

Il est également intéressant de noter que près de la moitié des cas sont restés affectés négativement, dans la peur ou l’anxiété. Contrairement à l’évaluation de Leroy à l’époque, seul un tiers de ces cas ont été apaisés ou divertis par leur expérience. Un cas de patient déprimé a affirmé que les visions étaient sa seule joie restante.

En ce qui concerne les rapports de diagnostics cliniques, Blom a répertorié 10 groupes distincts, les plus importants étant les troubles psychiatriques, l’intoxication par l’alcool ou les médicaments et les lésions du système nerveux central. 

Il n’est pas difficile d’imaginer une sorte d’implication du système visuel du cerveau ; des études d’IRM sur des patients atteints du syndrome de Charles Bonnet le confirment. Mais quelque chose de plus spécifique doit se passer, et des investigations détaillées au niveau neurologique font jusqu’à présent défaut.

Blom suggère qu’une perte d’entrée sensorielle périphérique pourrait signifier que les parties du cerveau habituellement impliquées dans le traitement de l’information ne travaillent plus, rassemblant le peu de stimulus qu’elles peuvent trouver pour tisser une scène fantastique de foules et de couleurs.

Le fait qu’il s’agisse d’une expérience courante pour les personnes atteintes du syndrome de Charles Bonnet, et des visions pour les personnes atteintes d’affections telles que la maladie de Parkinson rapportant parfois des hallucinations au crépuscule, semble ajouter du poids à cette hypothèse.

D’autres modèles pourraient également expliquer les visions, peut-être un moyen d’« intrusion de rêve », où l’imagerie habituellement supprimée bouillonnant sous une couverture de perceptions quotidiennes apparaît, se mélangeant à la réalité de manière étrange. Ou peut-être s’agit-il d’un mélange de phénomènes neurologiques, de vol d’inspiration dans des souvenirs ou de réinterprétation de sensations physiques par ailleurs banales telles que les flotteurs oculaires que nous voyons tous trembler dans le coin de notre vision.

Compte tenu de l’importance de minuscules figures humaines dans le folklore du monde entier, sous la forme d’elfes espiègles et de diablotins enjoués, ou de démons terrifiants ou de vieux nains sages, nous semblons plus fascinés par les rapports en tant qu’histoires que comme bizarreries de la neurologie. 

Peut-être que cela changera un jour, et nos récits de petites personnes parmi nous nous en diront autant sur le fonctionnement de notre cerveau que sur notre héritage culturel.

(Source : Science Alert)

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