Un nouveau mille-pattes bat le record du monde du plus grand nombre de pattes (vidéo)

Un perséphone femelle d’Eumillipes avec 330 segments et 1 306 pattes. (Crédit image : Paul E. Marek,

C’est un mille-pattes, littéralement.

Une nouvelle espèce de mille-pattes a plus de pattes que n’importe quelle autre créature sur la planète – un nombre ahurissant de 1 300 d’entre elles. Les créatures aux longues jambes vivent profondément sous la surface de la Terre et sont les seuls mille-pattes connus à porter leur nom. 

« Le mot » mille-pattes « a toujours été un peu impropre », a déclaré Paul Marek, entomologiste à l’université Virginia Tech et auteur principal de l’étude décrivant la nouvelle espèce. Tous les autres myriapodes connus ont des pattes beaucoup moins que leur nom l’ indique, avec de nombreuses espèces ayant moins de 100. Jusqu’à présent, le détenteur du record était une espèce appelée Illacme plenipes , un habitant des sols profonds connu pour avoir jusqu’à 750 pattes.

Mais la nouvelle espèce, Eumilipes persephone – du nom de Perséphone, la fille de Zeus qui a été emmenée par Hadès aux enfers – est l’animal connu le plus long de la planète. Un spécimen analysé par Marek a 1 306 pattes, ce qui bat le record actuel.

Le nouveau détenteur du record du monde est une créature pâle et sans yeux avec un corps long et filiforme qui est près de 100 fois plus long que large. Sa tête en forme de cône a d’énormes antennes pour naviguer dans un monde sombre gouverné par des phéromones, et un bec optimisé pour se nourrir de champignons. Les pattes sont difficiles à compter car l’animal a tendance à s’enrouler comme un petit ressort de montre, a déclaré Marek. 

La copieuse collection de pattes donne également un indice sur la durée de vie de ces créatures.

« Je soupçonne que ces animaux vivent extrêmement longtemps », a déclaré Marek. 

Les mille-pattes grandissent régulièrement, ajoutant des segments corporels, appelés anneaux, tout au long de leur vie. Les entomologistes peuvent compter ces segments comme des cernes d’arbres pour établir les âges relatifs entre les individus d’une même espèce. 

En tout, Marek a analysé quatre spécimens – deux mâles et deux femelles – qui étaient tous de longueurs différentes et donc d’âges différents. Le plus petit du peloton avait 198 anneaux et 778 pattes. Le plus long avait 330 anneaux et 1 306 pattes. Étant donné la fréquence à laquelle d’autres espèces de mille-pattes ajoutent des segments corporels, cela suggère E. persephone vit généralement entre 5 et 10 ans, par rapport à la durée de vie de 2 ans typique des autres mille-pattes.

Cependant, ne vous attendez pas à en voir un fouiner dans votre jardin. Cette espèce a été découverte à 60 mètres sous la surface de la Terre dans un environnement relativement inexploré construit à partir de formations de fer rubanées et de roche volcanique.

Les créatures ont été repérées pour la première fois dans une région de l’Australie-Occidentale connue sous le nom de Goldfields, qui est un lien pour l’extraction de minéraux. Entreprises à la recherche de nickel et de cobalt ont creusé des trous étroits et profonds entre 20 et 100 m de profondeur, a déclaré Marek. Si les mineurs ne trouvent aucun de ces métaux, les trous sont bouchés et abandonnés. 

« Il y a quelque temps, des entomologistes d’Australie-Occidentale ont eu l’idée d’échantillonner ces forages, car ils offrent l’occasion idéale d’observer les écosystèmes souterrains ». 

En retirant des tas de feuilles mortes et d’autres détritus à certaines profondeurs, en attendant quelques semaines, puis en les récupérant, les chercheurs peuvent échantillonner la grande variété de vie qui prospère bien sous nos pieds. L’espèce la plus longue de la planète n’est qu’une de ces découvertes.

« La nouvelle découverte montre qu’il y a beaucoup plus de découvertes à faire », a déclaré Marek. 

Et bien que les espèces qui vivent si profondément sous nos pieds puissent sembler éloignées de la vie à la surface, ces écosystèmes jouent un rôle écologique important lié à la vie en surface, a déclaré Marek. Les décomposeurs souterrains aident à recycler les nutriments dont dépend la vie à la surface, et les couches profondes du sol sur lesquelles ces animaux vivent filtrent les toxines de notre eau potable. Pourtant, nous savons encore si peu sur le monde sous nos pieds.

« Il y a tellement plus de biodiversité là-bas », a-t-il déclaré, « Nous n’avons tout simplement pas encore une image complète. » 

Publié à l’origine sur Live Science.

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