L’enterrement du bébé ‘Neve’ pourrait être le plus ancien du genre en Europe (vidéo)

Une reconstruction numérique de la grotte d’Arma Veirana en Italie, où les archéologues ont trouvé les restes d’une petite fille enterrée il y a 10 000 ans. (Crédit image : Équipe Cisa3 )

Il y a 10 000 ans, des chasseurs-cueilleurs enterraient cette petite fille.

Des archéologues italiens ont mis au jour la première sépulture connue de nourrissons féminins en Europe, la tombe d’un nouveau-né vieille de 10 000 ans. La jeune fille, que les chercheurs ont surnommée « Neve », a été enterrée avec un riche éventail d’objets funéraires, tels que des perles de coquillages et des pendentifs.

La découverte met en lumière les croyances culturelles et le statut social des humains d’après la période glaciaire en Europe – une période de la préhistoire humaine à partir de laquelle les sépultures enregistrées sont remarquablement rares. Les soins prodigués à l’enfant lors de son enterrement suggèrent que même les plus petits membres de cette ancienne société étaient considérés comme des « personnes », affirment les chercheurs. 

Les archéologues ont découvert la sépulture en 2017 lors de fouilles dans une grotte connue sous le nom d’Arma Veirana dans les contreforts des Alpes ligures, dans le nord-ouest de l’Italie. Des fouilles antérieures dans la grotte ont mis au jour des artefacts associés aux Néandertaliens, qui ont occupé la grotte il y a 50 000 ans. Ainsi, la découverte de la sépulture de l’enfant, qui avait 40 000 ans de moins, a été une surprise. 

Cette période, connue sous le nom de Mésolithique, s’est produite à la fin de la dernière grande période glaciaire en Europe, avant l’adoption généralisée de l’agriculture. Les humains à cette époque vivaient en groupes de chasseurs et de cueilleurs et parcouraient les plaines d’Europe en utilisant des peaux pour les vêtements et du bois et de la pierre pour les outils. 

Les excavateurs ont déterré la sépulture dans les recoins les plus profonds de la grotte. Ils avaient fouillé près de l’embouchure de la grotte lors de fouilles antérieures et s’étaient enfoncés plus profondément dans la grotte pour en savoir plus sur son histoire d’occupation et ses couches géologiques. 

L’équipe a rapidement commencé à découvrir des perles de coquillage perforées qui dataient de la période post-néandertalienne. Quelques jours plus tard, l’un des excavateurs a découvert le fragment d’un crâne humain. Alors qu’ils continuaient à creuser, ils ont trouvé un enfant humain délibérément enterré.

Des analyses d’ ADN ultérieures ont révélé que l’enfant appartenait à une lignée de femmes européennes connue sous le nom d’haplogroupe U5b2b. 

L’haplogroupe U5 est la lignée maternelle prédominante trouvée chez les chasseurs-cueilleurs mésolithiques européens, et il est probablement né il y a entre 17 000 et 12 000 ans. D’autres analyses ont montré qu’elle est décédée environ 40 à 50 jours après la naissance et qu’elle avait subi un stress physiologique qui a perturbé sa croissance à deux moments distincts – 47 jours et 28 jours avant sa naissance. 

La découverte est particulièrement importante car elle met en lumière les croyances culturelles de ceux qui vivaient à cette période méconnue. L’enfant a été enterré avec plus de 60 perles de coquillage perforées, 4 pendentifs en coquillage et la serre d’un hibou grand-duc. Les perles nécessitaient un grand soin à fabriquer et à entretenir, ce qui suggère que les ornements ont été transmis à l’enfant par les membres du groupe. 

Cela indique également que même les plus jeunes membres du groupe de chasse et de cueillette étaient investis de la personnalité et pensaient avoir un moi individuel, une agence morale et l’éligibilité à l’adhésion au groupe, ont suggéré les chercheurs.

« Le mésolithique est particulièrement intéressant », a déclaré Carey Orr, co-auteur de l’étude, paléoanthropologue et anatomiste à la faculté de médecine de l’Université du Colorado, dans un communiqué . « Cela a suivi la fin de la dernière ère glaciaire et représente la dernière période en Europe où la chasse et la cueillette étaient le principal moyen de gagner sa vie. C’est donc une période vraiment importante pour comprendre la préhistoire humaine. »

L’enterrement a été décrit dans une étude publiée dans la revue Scientific Reports .

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