Un ancêtre humain de 240 000 ans « l’enfant des ténèbres » découvert dans un passage étroit dans une grotte (vidéo)

Le crâne reconstitué de « Leti », un jeune Homo naledi . Le crâne a été trouvé dans un minuscule passage au fond d’une grotte sud-africaine et remonte probablement à plus de 241 000 ans.  (Crédit image : Université Wits)

Au cœur du système de grottes Rising Star d’Afrique du Sud, dans un passage sombre d’à peine 15 centimètres de large, des scientifiques ont découvert le crâne fragmenté d’un enfant Homo naledi qu’ils appellent « Leti ».

 Comment le petit crâne s’est retrouvé dans une partie aussi éloignée de la grotte est un mystère, bien que les découvreurs soupçonnent que cela pourrait être la preuve d’un enterrement intentionnel.

« Leti », abréviation de « Letimela » ou « Lost One » dans la langue setswana d’Afrique du Sud, a probablement vécu il y a entre 335 000 et 241 000 ans, d’après l’âge d’autres restes trouvés dans la grotte énigmatique. Des fragments de fossiles appartenant à environ 24 individus Homo naledi ont été trouvés dans le système de grottes depuis 2013, lorsque les premiers fossiles de cet ancêtre humain ont été découverts dans ce qui est maintenant connu sous le nom de chambre Dinaledi. 

La présence d’autant d’individus d’une même espèce dans la grotte est mystérieuse. Le seul moyen d’y pénétrer est une fracture verticale de 12 mètres connue sous le nom de « La Chute », et les géologues et les spéléologues n’ont jusqu’à présent trouvé aucune preuve d’entrées alternatives dans les passages. 

Le petit crâne de Leti a été retrouvé dispersé en morceaux sur une étagère calcaire à environ 2,6 pieds (80 cm) au-dessus du sol de la grotte. L’endroit se trouve dans « une toile d’araignée de passages exigus », a déclaré Maropeng Ramalepa, membre de l’équipe d’exploration, dans un communiqué . 

Un ancêtre compliqué

La zone est à peine navigable pour les spéléologues expérimentés avec un équipement moderne, selon un nouvel article publié jeudi 4 novembre dans la revue PaleoAnthropology . Il n’y a aucune preuve que les animaux aient transporté les os de H. naledi dans la grotte – il n’y a pas de marques de rongement ou de preuves de prédation. Les os semblent également avoir été placés dans la grotte, non lavés, car ils n’ont pas été trouvés mélangés avec des sédiments ou d’autres débris. 

Cela laisse ouverte la possibilité qu’il y a plus de 240 000 ans, des ancêtres humains avec un cerveau de la taille d’une orange sont délibérément entrés dans une grotte sombre ressemblant à un labyrinthe, peut-être à travers une goulotte verticale qui se rétrécit à 18 cm par endroits, et ont placé leurs morts à l’intérieur. 

Aucun outil ou artefact n’a été trouvé à côté des fossiles du système de grottes Rising Star. Il y a peu de signes d’autres animaux entrant dans les grottes, à part deux spécimens de babouins juvéniles , dont au moins un peut être beaucoup plus vieux que les restes d’ Homo naledi . 

Cet ancêtre humain a vécu à la même époque que les premiers Homo sapiens explique John Hawks, un anthropologue de l’université du Wisconsin-Madison qui étudie les restes . Leurs incursions apparentes dans la grotte suggèrent qu’ils faisaient partie des ancêtres les plus intelligents des humains modernes et qu’ils maîtrisaient l’utilisation du feu pour éclairer leurs explorations, a déclaré Hawks. Selon le Smithsonian National Museum of Natural History, H. naledi marchait debout, mesurait environ 1,44 m et pesait entre 40 et 56 kilogrammes.

Le nouveau crâne, qui tient dans la paume d’une main humaine moderne, devrait en dire plus sur la croissance et le développement de H. naledi . Alors que quelques fragments de mâchoire de juvéniles ont été trouvés dans la grotte, c’est la première fois que des chercheurs découvrent des os de la boîte crânienne, ou crâne. Ils ont également découvert six dents.

Os et dents

Les os et les dents ont été trouvés lors d’une exploration des passages étroits et tortueux autour de la chambre Dinaledi. Les chercheurs ont cartographié 316 m de ces passages, à la recherche de preuves d’un autre moyen d’accéder à cette chambre et à plusieurs autres à proximité où des restes ont été trouvés. Ils n’ont vu aucune preuve d’un autre itinéraire. 

« L’exploration des passages étroits dans le sous-système Dinaledi implique des efforts considérables, la navigation dans des zones avec des sols et des murs irréguliers, de nombreuses obstructions et fissures de moins de 30 cm de large », dit l’archéologue Marina Elliott de l’Université Simon Fraser en Colombie-Britannique, Canada, écrit dans l’article de PaleoAnthropology. 

Les chercheurs ont cependant trouvé plus de fossiles dans ce labyrinthe souterrain. Ceux-ci comprenaient le deuxième élément de preuve d’un babouin juvénile dans la grotte; un seul os de bras appartenant probablement à H. naledi ; un trésor de 33 fragments d’os qui appartenaient également probablement à un ou plusieurs individus de H. naledi ; et Léti. Des détails sur le crâne de Leti ont également été publiés le 4 novembre dans la revue PaleoAnthropology. 

Le crâne partiellement conservé a été brisé en 28 fragments. Une fois reconstruits, ces fragments ont révélé une grande partie du front de l’enfant et une partie du sommet de la tête. Les dents se composaient de quatre dents permanentes non portées et de deux dents de lait usées. Leur développement et leur usure indiquent que l’enfant était à l’âge où les premières molaires permanentes perçaient la gencive. 

Chez un enfant humain, cela correspondrait à environ 4 à 6 ans. On ne sait pas si H. naledi s’est développé plus rapidement ; si c’est le cas, Leti avait peut-être moins de 4 ans lorsqu’il est décédé.Publicité

La taille du crâne indique que le cerveau de Leti avait un volume compris entre 480 et 610 cm cubes – environ 90 % à 95 % du volume cérébral des adultes de son espèce.

« Cela commence à nous donner un aperçu de toutes les étapes de la vie de cette espèce remarquable », a déclaré l’anthropologue de l’Université d’État de Louisiane Juliet Brophy, qui a dirigé l’étude sur le crâne de Leti, dans le communiqué.

Publié à l’origine sur Live Science .

Le crâne de Leti tient dans la paume d’une main humaine moderne. (Crédit image : Université Wits)

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