Un petit crabe « immortel » enseveli dans de l’ambre découvert dans une première du genre (vidéo)

Une interprétation d’artiste de Cretaspara athanata (Crédit image : Javier Luque)

Les scientifiques disent que cela pourrait représenter un pont entre les espèces d’eau douce et marines.

Pour la première fois, des scientifiques ont découvert un crabe « immortel » fossilisé dans l’ambre. Datant du Crétacé, ce crustacé parfaitement conservé pourrait être l’un des premiers exemples de crabe occupant un habitat d’eau douce. 

Les chercheurs ont nommé la nouvelle espèce Cretaspara athanata – « athanata » qui signifie « immortelle » ; « Cret- » pour le Crétacé; et « aspara » pour les esprits légendaires de l’Asie du Sud-Est des nuages ​​et de l’eau, un hommage à son mode de vie amphibie et lieu de découverte. 

Les arthropodes, comme les insectes, les araignées, les scorpions et les mille-pattes, apparaissent assez régulièrement conservés dans l’ambre dans les archives fossiles. En de rares occasions, les scientifiques tombent sur quelque chose de plus gros, comme un petit oiseau ou un serpent, piégé dans une tombe de cette résine d’arbre durcie. Ce que ces espèces ont en commun, cependant, c’est qu’elles sont toutes des animaux terrestres.

La plupart des crabes, en revanche, passent leur vie dans l’eau, sans nicher dans les arbres ni bourdonner dans la forêt.

 « Ce n’est pas très souvent que vous rencontrez un animal aquatique dans l’ambre », a déclaré Javier Luque, chercheur postdoctoral à l’Université Harvard et co-auteur de l’étude.

À seulement une fraction 2 millimètres de diamètre, le crabe fossile est un spécimen minuscule mais parfaitement conservé. Souvent, les paléontologues ont la tâche difficile d’essayer de reconstituer un animal disparu à partir de morceaux d’os ou de fragments de carapace. Ce n’est pas le cas dans ce cas.

 « C’est l’animal entier », a déclaré Luque, « au niveau de ne pas manquer un seul poil sur les pattes ou la bouche, ce qui est époustouflant. »

Luque et son équipe ont utilisé un type de balayage aux rayon X appelé micro-CT pour créer un modèle numérique 3D du crabe afin d’étudier sa physiologie en détail. Sur la base de la forme des pattes et de la carapace, ils ont déterminé que le minuscule crustacé appartenait à la même lignée que les « vrais » crabes d’aujourd’hui.

Tous les crabes ne sont pas techniquement des crabes. Les soi-disant faux crabes – y compris les bernard-l’ermite, les crabes royaux et les crabes porcelaine – sont membres d’un groupe appelé Anomura, et ils se distinguent par le fait qu’ils marchent sur trois paires de pattes plutôt que quatre comme les vrais crabes du groupe Brachyura. . 

Les scientifiques pensent que les plans corporels ressemblant à des crabes – chez les vrais et les faux crabes – ont évolué indépendamment au moins cinq fois dans l’histoire de la Terre, ont écrit des chercheurs en mars dans la revue BioEssays . Cette évolution convergente s’est produite assez souvent pour qu’en 1916, le zoologiste anglais Lancelot Alexander Borradaile lui ait inventé un terme : la carcinisation. Les premiers crabes sont apparus il y a environ 200 millions d’années au début du Jurassique et ont connu une renaissance au Crétacé, un événement maintenant connu sous le nom de révolution du crabe du Crétacé.

Le crabe nouvellement découvert date d’il y a entre 95 et 105 millions d’années, ce qui le place carrément au milieu de la révolution. Mais cela laisse toujours le mystère de la façon dont il s’est retrouvé enfermé dans de l’ambre pour commencer.

 « Je suppose qu’il s’agissait très probablement d’un crabe d’eau douce ou semi-terrestre », a déclaré John Campbell McNamara, physiologiste de l’évolution à l’Université de San Paolo au Brésil, qui n’a pas participé à l’étude. « L’idée qu’il soit dans l’ambre est une bonne indication qu’il vivait en partie sur terre et en partie en eau douce, a-t-il ajouté, car les conifères qui produisaient de la résine ambrée ne pouvaient pas survivre à proximité des environnements d’eau salée ».

Luque était d’accord avec cette évaluation. Sur la base de ses branchies robustes, le petit crustacé semble combler parfaitement une lacune dans les archives fossiles entre les crabes marins et d’eau douce. 

Le fossile a été découvert à l’origine par des mineurs birmans au Myanmar en 2015. Le nord du Myanmar possède certaines des mines d’ambre fossile les plus riches au monde. Cependant, au cours des six dernières années, une horrible vague de violence et de génocide à motivation politique a englouti le pays, conduisant la Society of Vertebrate Paleontology à émettre un moratoire sur l’étude des spécimens d’ambre collectés après 2017.

Dans un communiqué de 2021 , le Le groupe a prolongé le moratoire, citant de nouvelles violations des droits humains par l’armée birmane lors du récent coup d’État de la force. 

« Autant cela est décourageant d’un point de vue scientifique », ont-ils écrit, « c’est une solution facilement réalisable pour nous – la communauté paléontologique – afin de réduire notre contribution à la crise humanitaire en cours ».

Même si C. athanata a été collecté avant l’entrée en vigueur du moratoire, Luque espère que sa découverte pourrait aider à attirer l’attention sur la lutte du Myanmar. 

« Ce n’est pas quelque chose que nous devons garder sous silence », a-t-il déclaré. « Avant d’être des scientifiques, nous sommes des humains. »

La découverte a été publiée dans la revue Science Advances.

Cette minuscule espèce de crabe pourrait représenter un pont entre les modes de vie d’eau douce et marins. (Crédit image : Javier Luque)

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