La forêt cachée est «piégée dans le temps» depuis 100 000 ans (vidéo)

Les forêts de mangroves rouges de la rivière San Pedro Martir. (Octavio Aburto)

Il existe un système de mangroves rouges marécageuses, au plus profond des forêts tropicales de la péninsule du Yucatan, très loin de chez nous.

Le bord de mer le plus proche se trouve à 170 kilomètres, et pourtant ces arbustes qui aiment le sel ne se sont pas simplement levés et se sont éloignés du littoral pour prendre une boisson fraîche sur les rives de la rivière San Pedro.

Des recherches génétiques, géologiques et botaniques combinées ont maintenant confirmé ce que de nombreux habitants et scientifiques soupçonnaient : il s’agissait autrefois d’un ancien écosystème de mangroves d’eau salée abandonné au cours de la dernière période glaciaire, lorsque les océans se sont retirés.

Ce que nous voyons aujourd’hui est donc la relique d’eau douce d’un écosystème lagunaire côtier vieux de 125 000 ans.

« Cette découverte est extraordinaire », déclare le biologiste Felipe Zapata de l’Université de Californie à Los Angeles. 

« Non seulement les mangroves rouges sont ici avec leurs origines imprimées dans leur ADN, mais tout l’écosystème lagunaire côtier du dernier interglaciaire a trouvé refuge ici. »

Les mangroves rouges ( Rhizophora mangle ) poussent généralement dans les eaux de marée saumâtres ou salées des tropiques, mais dans de rares cas, on les trouve parfois aussi en eau douce.

Lorsque les gisements de calcium sont suffisamment riches, les mangroves peuvent s’établir sans avoir besoin de nutriments provenant de la mer.

Plusieurs autres études le long de la côte caraïbe mexicaine ont trouvé de possibles « lagunes fossiles » qui ont également été séparées de la mer, bien qu’elles ne soient pas aussi éloignées que celle trouvée sur les rives calcaires du San Pedro.

En analysant les génomes de 79 arbres sur 11 sites autour du Yucatan, les chercheurs ont découvert que les populations fluviales de mangroves rouges étaient distinctes des populations côtières de mangroves rouges. 

Les arbres d’eau douce étaient étroitement liés à une mangrove trouvée dans la lagune de Términos, du côté du golfe du Mexique du Yucatan, ce qui suggère que ces deux mangroves sont sœurs et partagent un ancêtre commun dérivé du nord de la péninsule.

D’autres lagunes intérieures du Mexique, en revanche, semblent être liées aux mangroves des Caraïbes, ce qui suggère qu’il existe deux lignées distinctes de R. mangle : une du nord et une du sud.

« L’analyse génétique de la population confirme que les mangroves de la rivière San Pedro sont une relique d’un écosystème côtier qui a colonisé les lacs de tuf de la rivière, peut-être pendant le dernier interglaciaire, et est restée le long des berges après le retrait des océans pendant la glaciation du Wisconsin », présument les auteurs. .

En exécutant des modèles sur les données du niveau de la mer pour le sud du golfe du Mexique, les chercheurs ont identifié une plaine côtière basse qui pourrait facilement se transformer en baignoire si le niveau de la mer montait ne serait-ce qu’un peu.

Avant la dernière glaciation, toutes les calottes glaciaires polaires avaient fondu et le niveau de la mer était d’environ 6 à 9 mètres plus haut que ce que nous voyons aujourd’hui.

D’après les modèles, cela suffit pour inonder les basses terres de Tabasco au Mexique et submerger les forêts tropicales humides qui bordent le San Pedro. La « baignoire » a été remplie d’eau salée au cours des siècles, selon les chercheurs.

Cela signifie qu’en quelques générations seulement, les mangroves rouges ont pu s’établir le long des littoraux mouvants.

D’autres espèces végétales plus petites ont également pu coloniser ces nouveaux environnements assez rapidement. Près d’une centaine sont encore là à ce jour.

L’écosystème unique est un lien direct avec le dernier réchauffement de la Terre, et il pourrait nous donner des informations importantes sur l’endroit où nous nous dirigeons maintenant.

Le niveau de la mer ne va pas encore monter de 9 mètres avec le changement climatique causé par l’homme , mais d’ici 2300, certains modèles prédisent que les mers du monde pourraient monter de cinq mètres au-dessus de ce qu’elles sont aujourd’hui.

Il reste à voir comment les écosystèmes feront face à ce changement, mais peut-être que des habitats naturels résilients comme la mangrove rouge peuvent nous donner des indications sur ce qui est à venir.

« La partie la plus étonnante de cette étude est que nous avons pu examiner un écosystème de mangrove qui a été piégé dans le temps pendant plus de 100 000 ans », explique le  premier auteur, l’écologiste marin Octavio Aburto-Oropeza de l’Université de Californie à San Diego.

« Il y a certainement plus à découvrir sur la façon dont les nombreuses espèces de cet écosystème se sont adaptées à différentes conditions environnementales au cours des 100 000 dernières années. L’étude de ces adaptations passées sera très importante pour nous afin de mieux comprendre les conditions futures dans un climat changeant. »

Mais pour comprendre le système de mangrove de San Pedro, il faut qu’il existe. Et en ce moment, il est gravement menacé. Dans les années 1970, les forêts tropicales entourant cette rivière ont été fortement déboisées et les mangroves n’ont survécu que parce qu’elles étaient trop difficiles à atteindre.

Les auteurs de l’étude soutiennent que nous devons protéger et conserver ces anciens écosystèmes pour comprendre où nous avons été et où nous allons.

L’étude a été publiée dans PNAS .

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