Qui a censuré les lettres de Marie-Antoinette ? Les rayons X révèlent une surprise (vidéo)

À la fin de 1791 et au début de 1792, à la veille des guerres de la Révolution française, la reine Marie-Antoinette s’est engagée dans une correspondance secrète avec son confident et amant présumé, le comte suédois Axel von Fersen. 

Près de 50 lettres de cet échange survivent aux Archives nationales françaises. Mais certains passages dans 15 des lettres étaient illisibles, obscurcis par des rédactions faites avec des tourbillons d’encre noire. Maintenant, les chercheurs ont révélé les mots sous 45 de ces altérations à l’aide de la technologie des rayons X. Ils ont également découvert l’identité du censeur : von Fersen, lui-même.

L’idée que von Fersen ait fait les rédactions est « une révélation », déclare Catriona Seth, professeur de littérature française à l’Université d’Oxford qui n’a pas été impliquée dans le travail. Les historiens pensaient que les lettres avaient été censurées dans la seconde moitié du XIXe siècle, probablement par le petit-neveu de von Fersen, pour protéger la réputation des écrivains. Maintenant, dit-elle, les chercheurs devront repenser la dissimulation et les raisons qui la sous-tendent.

Von Fersen et Marie-Antoinette ont commencé leur amitié après s’être rencontrés au château de Versailles en 1774, et leur relation étroite au cours des années suivantes a suscité des spéculations qui se poursuivent encore aujourd’hui. Von Fersen était également un allié politique, aidant à organiser une tentative d’évasion pour la famille royale française, connue sous le nom de fuite vers Varennes, en juin 1791.

Après l’échec de cette tentative, Marie-Antoinette et son mari, le roi Louis XVI, ont été étroitement surveillés, mais la reine a quand même réussi à envoyer des lettres à von Fersen et à les recevoir à la fin de 1791 et au début de 1792. lettres secrètes et, après la décapitation de la reine en octobre 1793, sa famille en conserva beaucoup. Les Archives nationales de France ont acheté la collection en 1982.

Mais avant que les archives ne les acquièrent, un censeur inconnu avait griffonné des dizaines de passages dans 15 des lettres de von Fersen et Marie-Antoinette. Dans les années 1990, les historiens ont tenté de lire les mots sous les gribouillis à l’encre, mais le chevauchement presque complet a rendu cela impossible. En 2014, les Archives nationales ont fait appel à Anne Michelin, analyste des matériaux, pour réessayer.

Michelin, maintenant au Centre de recherche sur la conservation du Muséum national d’histoire naturelle de France, a passé 1 an à tester différentes approches de lecture du texte. Elle a finalement déterminé que sa meilleure chance de succès était une technique appelée spectroscopie de fluorescence des rayons X, une approche non destructive qui utilise les rayons X pour analyser la composition élémentaire d’un échantillon – dans ce cas, l’original et l’encre de censure. Elle n’a obtenu l’équipement dont elle avait besoin qu’en 2018. Après cela, il a fallu une autre année de travail minutieux avant de révéler, pour la première fois, des passages caviardés de huit des lettres.

Pour découvrir les mots, Michelin et ses collègues ont d’abord utilisé les rayons X pour isoler et cartographier différents éléments de l’encre, notamment le cuivre, le fer et le zinc. Ensuite, ils ont dû séparer l’encre qui a été utilisée dans le texte original et l’encre qui a été utilisée dans les rédactions. Si l’encre du texte original contenait du cuivre et que la rédaction n’en contenait pas, par exemple, il était assez facile de créer des images séparées, comme ce fut le cas avec un passage rédigé écrit par Marie-Antoinette qui disait « pas sans toi ».

Mais une solution aussi simple était rarement proposée. Les encres étaient généralement trop similaires pour révéler les mots en isolant un seul élément. L’équipe a donc dû élaborer des «recettes» approximatives pour les différents passages en analysant les ratios des différents éléments dans chaque couche d’encre. Pour sept des lettres, les encres étaient si similaires que même cette stratégie n’a pas fonctionné.

Les compositions chimiques des encres changeaient aussi souvent entre et même à l’intérieur des documents. Parfois, les chercheurs ont dû utiliser des stratégies d’analyse de données différentes d’un passage à l’autre, ou d’un mot à l’autre, précise Michelin. Après de nombreuses heures dans le laboratoire, ils ont réussi à découvrir 45 passages en huit lettres.

«C’est un travail magnifique», déclare Uwe Bergmann, physicien à l’Université du Wisconsin, Madison, qui a aidé à développer des techniques de fluorescence X utilisées pour lire les palimpsestes historiques, des manuscrits dans lesquels un nouveau texte est écrit sur l’ancienne écriture. « J’apprécie vraiment la quantité d’efforts qu’ils ont déployés. »

Dans un sens, au moins, les encres étaient étonnamment révélatrices. Lorsque les Archives nationales ont demandé pour la première fois à l’équipe de Michelin de découvrir l’identité du censeur, les chercheurs ont insisté sur le fait qu’ils ne seraient pas en mesure de le dire. Mais une fois qu’ils ont analysé toutes leurs données, Michelin dit, « c’était tellement évident. »

Au fur et à mesure que von Fersen faisait ses copies, il est finalement passé à des encres plus récentes. Mais l’encre qu’il a utilisée pour copier les lettres ultérieures correspondait étroitement à l’encre utilisée pour censurer les précédentes, suggérant que c’était von Fersen lui-même qui rédigeait les lettres. « Cela m’a beaucoup surpris », dit Michelin. (Les motivations de Von Ferson ne sont pas claires, mais les auteurs de l’étude pensent qu’il a peut-être couvert le texte pour protéger l’honneur de la reine.)

Les passages nouvellement lisibles sont en grande partie sentimentaux, des phrases comme « rendez mon cœur heureux » et « vous que j’aime ». Les commentaires sur la politique et les événements mondiaux, quant à eux, ne sont pas censurés. 

Mais même ces phrases apparemment intimes ne disent définitivement rien de nouveau aux historiens sur la relation de Marie-Antoinette et von Fersen, dit Seth. Les universitaires, note-t-elle, savaient déjà que Marie-Antoinette avait « une très profonde affection pour lui ». Pourtant, ajoute-t-elle, les lettres offrent « un aperçu direct des pensées et des sentiments de Marie-Antoinette ».

À l’avenir, les techniques de cette étude pourraient être utilisées en combinaison avec des algorithmes de machine pour transcrire automatiquement d’anciens textes, disent les chercheurs, facilitant ainsi la compréhension de ces documents importants – et d’autres comme eux. « Cet article en inspirera d’autres », déclare Bergmann. « Et cela le rend très excitant. »

(Source : Science Mag)

Votre commentaire

Entrez vos coordonnées ci-dessous ou cliquez sur une icône pour vous connecter:

Logo WordPress.com

Vous commentez à l’aide de votre compte WordPress.com. Déconnexion /  Changer )

Photo Google

Vous commentez à l’aide de votre compte Google. Déconnexion /  Changer )

Image Twitter

Vous commentez à l’aide de votre compte Twitter. Déconnexion /  Changer )

Photo Facebook

Vous commentez à l’aide de votre compte Facebook. Déconnexion /  Changer )

Connexion à %s