Les corps des animaux « changent de forme » pour survivre au changement climatique, selon les scientifiques (vidéo)

Image thermique d’un perroquet royal, montrant que le bec est plus chaud que le reste du corps. Alexandra McQueen

Le réchauffement climatique est un grand défi pour les animaux à sang chaud, qui doivent maintenir une température corporelle interne constante. 

Comme toute personne ayant subi un coup de chaleur peut vous le dire, notre corps devient gravement stressé lorsque nous surchauffons.

Tout cela signifie qu’il y a des avantages à avoir des appendices plus gros dans des environnements plus chauds. En fait, dès les années 1870, le zoologiste américain Joel Allen a noté que dans les climats plus froids, les animaux à sang chaud – également appelés endothermes – avaient tendance à avoir des appendices plus petits tandis que ceux des climats plus chauds ont tendance à en avoir de plus gros.

Ce modèle est devenu connu sous le nom de règle d’Allen, qui a depuis été soutenu par des études sur les oiseaux et les mammifères .

Les modèles biologiques tels que la règle d’Allen peuvent également aider à faire des prédictions sur l’évolution des animaux à mesure que le climat se réchauffe. Notre recherche visait à trouver des exemples de changement de forme animale au cours du siècle dernier, cohérents avec le réchauffement climatique et la règle d’Allen.

Quels animaux changent ?

Nous avons trouvé les exemples les plus documentés de changement de forme impliquant des oiseaux – en particulier, l’augmentation de la taille du bec.

Cela comprend plusieurs espèces de perroquets australiens . Des études montrent que la taille du bec des cacatoès et des perroquets à croupion rouge a augmenté de 4 à 10 % depuis 1871.

Les appendices des mammifères augmentent également en taille. Par exemple, chez la musaraigne masquée , la longueur de la queue et des pattes a considérablement augmenté depuis 1950. Et chez la grande chauve – souris à feuilles rondes , la taille des ailes a augmenté de 1,64% au cours de la même période.

La variété des exemples indique que le changement de forme se produit dans différents types d’appendices et chez une variété d’animaux, dans de nombreuses régions du monde. Mais d’autres études sont nécessaires pour déterminer quels types d’animaux sont les plus touchés.

Autres utilisations des appendices

Bien sûr, les appendices des animaux ont des utilisations bien au-delà de la régulation de la température corporelle. Cela signifie que les scientifiques se sont parfois concentrés sur d’autres raisons qui pourraient expliquer les changements dans la forme du corps des animaux.

Par exemple, des études ont montré que la taille moyenne du bec du pinson terrestre moyen des Galapagos a changé au fil du temps en réponse à la taille des graines , qui est à son tour influencée par les précipitations. Notre recherche a examiné les données recueillies précédemment pour déterminer si la température influe également sur les changements de la taille du bec de ces pinsons.

Ces données démontrent que les précipitations (et, par extension, la taille des graines) déterminent la taille du bec. Après des étés plus secs, la survie des oiseaux à petit bec était réduite.

Mais nous avons trouvé des preuves claires que les oiseaux au bec plus petit sont également moins susceptibles de survivre à des étés plus chauds. Cet effet sur la survie était plus fort que celui observé avec les précipitations. Cela nous indique que le rôle de la température peut être aussi important que d’autres utilisations des appendices, telles que l’alimentation, dans les changements de taille des appendices.

Nos recherches suggèrent également que nous pouvons faire des prédictions sur les espèces les plus susceptibles de changer la taille des appendices en réponse à l’augmentation des températures, à savoir celles qui adhèrent à la règle d’Allen.

Ceux-ci incluent (avec quelques mises en garde) les étourneaux, les bruants chanteurs et une multitude d’oiseaux marins et de petits mammifères, tels que les opossums graciles d’Amérique du Sud.

Pourquoi le changement de forme est-il important ?

Nos recherches contribuent à la compréhension scientifique de la façon dont la faune réagira au changement climatique. En plus d’améliorer notre capacité à prédire les impacts du changement climatique, cela nous permettra d’identifier les espèces les plus vulnérables et nécessitant une priorité de conservation.

Le rapport du mois dernier du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat a montré que nous disposions de très peu de temps pour éviter un réchauffement climatique catastrophique.

Bien que nos recherches montrent que certains animaux s’adaptent au changement climatique, beaucoup ne le feront pas. Par exemple, certains oiseaux peuvent avoir à suivre un régime particulier, ce qui signifie qu’ils ne peuvent pas changer la forme de leur bec. D’autres animaux peuvent tout simplement ne pas être en mesure d’évoluer dans le temps.

Ainsi, bien qu’il soit important de prédire comment la faune réagira au changement climatique, le meilleur moyen de protéger les espèces à l’avenir est de réduire considérablement les émissions de gaz à effet de serre et d’empêcher autant que possible le réchauffement climatique. 

Cet article est republié à partir de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’ article original .

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