Des structures en terre étonnantes mettent en valeur les compétences en ingénierie des premiers amérindiens (vidéo)

L’un des monticules de Poverty Point. (Jennifer R. Trotter/Wikimedia Commons/CC BY-SA 4.0)

Poverty Point, dans le nord de la Louisiane, est l’une des premières civilisations américaines jamais enregistrées, habitée par une communauté d’Amérindiens dès 1700 avant notre ère . Dans une nouvelle étude, des chercheurs ont montré que ces habitants étaient des ingénieurs hautement qualifiés, plutôt que des chasseurs-cueilleurs plus simples comme ils sont souvent décrits.

Les énormes structures en terre érigées à Poverty Point – en quelques mois ou semaines seulement – ​​sont la preuve que les gens qui vivaient ici il y a des milliers d’années savaient très bien ce qu’ils faisaient en termes d’ingénierie et de construction, disent les chercheurs.

Même aujourd’hui, le centre du site du patrimoine mondial de Poverty Point est dominé par un monticule qui s’élève à plus de 20 mètres au-dessus du sol, et des millions de mètres cubes de sol auraient dû être déplacés et empilés pour créer ces monticules – ce ne sont pas des projets de construction simples.

« L’une des choses les plus remarquables est que ces travaux de terrassement se sont maintenus pendant plus de 3 000 ans sans défaillance ni érosion majeure », explique l’archéologue et premier auteur de l’étude, Tristram Kidder,  de l’Université de Washington à St. Louis, Missouri.

« Par comparaison, les ponts, les autoroutes et les barrages modernes échouent avec une régularité étonnante parce que construire des choses en terre est plus compliqué que vous ne le pensez. C’étaient vraiment des ingénieurs incroyables avec des connaissances techniques très sophistiquées. »

Le point clé de la nouvelle recherche est que ces monticules ont été mis en place rapidement. Les chercheurs ont utilisé des techniques telles que la datation au radiocarbone, les mesures magnétiques et l’analyse microscopique du sol pour confirmer qu’il avait été construit dans un laps de temps « exceptionnellement rapide ».

C’est ce que montre la stratification du sol utilisé pour la construction, révèle la nouvelle étude. Il n’y a pratiquement aucun signe d’altération entre les niveaux des monticules, ce qui signifie qu’ils n’ont pas été laissés exposés aux éléments pendant une période de temps significative.

Et ils sont toujours debout – malgré les quantités constantes de précipitations qui se sont abattues sur le golfe du Mexique depuis des milliers d’années. Il semble que les Amérindiens aient utilisé une combinaison intelligente de différents types de sols (y compris des argiles, des limons et du sable) pour créer des structures qui résisteraient à l’épreuve du temps.

« Semblable au béton romain ou à la terre battue en Chine, les Amérindiens ont découvert des moyens sophistiqués de mélanger différents types de matériaux pour les rendre pratiquement indestructibles, même s’ils ne sont pas compactés », explique Kidder .

« Il y a là une magie que nos ingénieurs modernes n’ont pas encore réussi à comprendre. »

On ne pensait pas que les chasseurs-cueilleurs pré-modernes se soient vraiment impliqués dans la politique, mais les constructions à Poverty Point auraient eu besoin de personnes occupant des postes de direction ainsi que d’un grand bassin de main-d’œuvre, selon Kidder et ses collègues.

Les gens de l’époque n’auraient pas été en mesure d’utiliser des outils modernes, des animaux domestiques ou même des chariots à roues pour assembler les monticules, de l’excavation de la grande quantité de sol à son déplacement au bon endroit.

Le site, qui, selon Kidder , pourrait avoir été une étape importante de pèlerinages religieux, a été abandonné il y a entre 3 000 et 3 200 ans, très probablement en raison du changement climatique et des inondations. Maintenant, l’impressionnante des bâtiments qui restent – et l’habileté des constructeurs – a été correctement reconnue.

« En tant que communauté de recherche – et la population dans son ensemble – avons sous-estimé les autochtones et leur capacité à faire ce travail et à le faire rapidement comme ils l’ont fait », a déclaré Kidder .

La recherche a été publiée dans Southeastern Archaeology .

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