Une idole païenne de 1600 ans découverte dans une tourbière irlandaise (diaporama)

L’idole en bois vieille de 1 600 ans a été retrouvée dans une tourbière du comté de Roscommon, à l’ouest de l’Irlande. Il semble avoir été volontairement cassé en deux.(Crédit image : John Channing/Solutions de gestion archéologique)

Les païens l’ont sculpté avant que l’Irlande ne se convertisse au christianisme.

Une idole païenne vieille de 1 600 ans, fabriquée à partir d’un poteau en bois sculpté dans un chêne, a été déterrée dans une tourbière de l’ouest de l’Irlande.

Les archéologues disent que l’idole date du stade très avancé de l’Irlande païenne, environ 100 ans seulement avant la conversion des Irlandais au christianisme lors de la mission de Saint-Patrick au Ve siècle. 

L’idole semble avoir été brisée en deux – une pratique courante avec des objets sacrificiels, signifiant peut-être qu’elle était « morte » et ne pouvait plus être utilisée – et délibérément déposée dans la tourbière, peut-être en remplacement d’un sacrifice humain, selon les archéologues.

Les fouilles montrent que le site de la zone rurale de Gortnacrannagh, dans le comté de Roscommon, a été considéré comme un lieu saint païen pendant des milliers d’années, a déclaré à Live Science Eve Campbell, archéologue chez Archaeological Management Solutions qui a dirigé les fouilles sur le site.

« C’était une tourbière sacrée, un endroit qui aurait été spécial ou important pendant plusieurs milliers d’années, de la fin du Néolithique jusqu’au début de la période médiévale », a-t-elle déclaré. « Les gens sont venus et ont déposé des objets, comme notre idole, dans la zone humide – essentiellement un fen [une bande de terre marécageuse] le long d’une rivière. »

Idole païenne 

L’idole mesure environ 2,5 mètres de haut et est pointée à l’extrémité inférieure afin qu’elle puisse se tenir debout dans le sol, a déclaré Campbell. L’extrémité supérieure a été sculptée dans la forme d’une tête humaine, mais elle est maintenant en grande partie pourrie. Neuf encoches horizontales sculptées le long du corps de l’idole représentaient peut-être sa cage thoracique.

Des idoles en bois similaires ont été trouvées dans toute l’Europe du nord-ouest, y compris l’ idole Shigir vieille de 12 000 ans , qui a été trouvée en Russie en 1890.

Une douzaine de telles idoles ont maintenant été trouvées en Irlande seulement, datant souvent de l’âge du bronze d’Europe du Nord (il y a environ 3 500 à environ 2 500 ans), mais l’objet récemment découvert semble être à la fois le plus grand et le plus récent d’entre eux ; la datation au radiocarbone montre qu’il a été fabriqué à partir du tronc d’un chêne abattu au IVe siècle.

« L’une des choses vraiment excitantes à propos de l’idole est sa date tardive, car elle se situe à la toute fin de l’âge du fer et elle est sur le point de devenir l’Irlande christianisée », a déclaré Campbell. « Donc, dans ce sens, cela nous a donné un aperçu intéressant des types de pratiques dans lesquelles les gens se livraient à la veille de la christianisation. »

D’autres objets que les archéologues ont trouvés sur le site incluent plusieurs ensembles différents de restes humains – principalement des fragments de crâne, mais dans un cas, un crâne entier sans la mâchoire. Ces ossements ont probablement été transportés de sépultures ailleurs et déposés dans la tourbière, a-t-elle déclaré.

Les archéologues ont également trouvé des centaines d’ossements d’animaux, suggérant que le site était fréquemment utilisé pour des sacrifices d’animaux ; un poignard rituel en fer; de nombreux morceaux de poterie; et les restes d’une piste et d’une plate-forme en bois qui s’étendaient autrefois dans des eaux plus profondes, probablement pour que les gens puissent y accéder en toute sécurité depuis le rivage, a déclaré Campbell. 

Site sacré 

L’équipe a trouvé l’idole en bois il y a près d’un an, mais la découverte a été gardée secrète car les archéologues ont soigneusement fouillé autour d’elle et l’ont enlevée.

« Quand nous avons trouvé l’objet, nous savions que c’était quelque chose d’important », a déclaré Campbell. « Mais nous avons dû garder le silence jusqu’à ce que le site soit terminé. » 

Le bois pourrit rapidement lorsqu’il est exposé à l’air, de sorte que l’idole subit maintenant un long processus de conservation à l’University College Dublin.Advertisement

« L’idole a été trouvée au tout début des fouilles, et nous avons donc eu un an pour terminer les fouilles du reste du site », a-t-elle déclaré. « Nous sommes maintenant en mesure de tout rendre public. »

Après trois ans de conservation, l’idole sera exposée au Musée national d’Irlande. Campbell et ses collègues ont également fabriqué une réplique en bois montrant l’idole telle qu’elle serait apparue avant que sa tête et son corps ne pourrissent.

La réplique de l’idole sera exposée dans un musée du village voisin de Tulsk consacré aux sites archéologiques de Rathcroghan, à environ 5 kilomètres de la tourbière où l’idole a été trouvée. Ces sites sont les vestiges de ce que l’on pense être une colonie royale irlandaise qui a duré il y a plus de 5 000 ans, au néolithique, jusqu’à il y a environ 1 600 ans, à l’âge du fer.

Campbell a déclaré qu’il était probable que le site sacré de Gortnacrannagh faisait partie du complexe de sites antiques de Rathcroghan.

 « Ils auraient certainement été contemporains dans une certaine mesure, et essayer de comprendre le lien entre les deux est quelque chose qui nous intéresse vraiment beaucoup », a-t-elle déclaré.

Publié à l’origine sur Live Science.

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