Un terrifiant « dragon » était le plus grand reptile volant connu de l’Australie antique (vidéo)

Vue d’artiste d’un anhanguerien comme T. shawi. (Action Adobe)

Avec une envergure de sept mètres et une bouche hérissée de crocs, un ptérosaure récemment découvert aurait régné sur le ciel du nord-est de l’Australie il y a environ 110 millions d’années.

C’est la plus grande espèce de ptérosaure jamais trouvée sur le continent, une découverte extrêmement importante qui contribue à notre compréhension de la diversité des ptérosaures en Australie. 

« C’est la chose la plus proche que nous ayons d’un vrai dragon », a déclaré le paléontologue Tim Richards de l’Université du Queensland en Australie.

« Le nouveau ptérosaure, que nous avons nommé Thapunngaka shawi , aurait été une bête redoutable, avec une bouche en forme de lance et une envergure d’environ sept mètres. C’était essentiellement juste un crâne avec un long cou, boulonné sur une paire de longues ailes.

« Cette chose aurait été assez sauvage. Elle aurait projeté une grande ombre sur un petit dinosaure tremblant qui ne l’aurait pas entendu avant qu’il ne soit trop tard. »

Les restes de ptérosaures en Australie sont extrêmement rares. Comme les oiseaux d’aujourd’hui, leurs os – optimisés pour le vol – étaient creux et cassants, et donc très peu ont survécu jusqu’à nos jours. Moins de 20 spécimens ont été décrits sur le continent, et seulement trois, avant T. shawi , avaient été nommés.

En outre, seuls deux ptérosaures australiens appartenaient à un groupe connu sous le nom de ptérosaures anhanguerian , tous deux originaires de l’État du nord-est du Queensland. T. shawi est le troisième anhanguerien originaire d’Australie et aussi du Queensland.

Sa description est basée sur un fragment de mâchoire inférieure, et ce que nous savons d’autres ptérosaures anhangueriens. Il a été nommé d’après le fossicker qui l’a découvert, Len Shaw, et incorpore des mots de la langue des peuples des Premières Nations qui habitaient la région, la nation Wanamara.

« Le nom de genre, Thapunngaka , incorpore thapun [ta-boon] et ngaka [nga-ga], les mots Wanamara pour respectivement ‘lance’ et ‘bouche' », a déclaré le paléontologue Steve Salisbury de l’Université du Queensland.

Selon la reconstruction de l’équipe, le crâne de T. shawi aurait fait environ un mètre de long, avec environ 40 dents. La bête aurait survolé la mer intérieure d’Eromanga qui dominait autrefois l’est de l’Australie, utilisant sa longue et puissante mâchoire pour arracher les poissons de l’eau.

Les chercheurs ont découvert qu’une grande crête osseuse au bas de la mâchoire était particulièrement intéressante. D’après ce que nous savons des anhangueriens, la mâchoire supérieure de l’animal arborait également une telle crête.

« Ces crêtes ont probablement joué un rôle dans la dynamique de vol de ces créatures, et j’espère que les recherches futures apporteront des réponses plus définitives », a déclaré Salisbury .

C’est à partir de cette crête que les chercheurs ont estimé la taille du ptérosaure – c’est, selon eux, la plus grande crête mandibulaire connue de tous les anhangueriens. Si leurs estimations sont correctes, T. shawi serait le troisième plus grand ptérosaure anhanguerien connu dans le monde.

Cela suggère que les ptérosaures australiens rivalisaient avec les espèces contemporaines d’autres continents en termes de taille. De plus, les similitudes anatomiques entre la mâchoire de T. shawi et celles d’autres ptérosaures australiens suggèrent qu’il pourrait y avoir eu une diversification locale des espèces de ptérosaures autour de la mer d’Eromanga.

« C’est assez étonnant qu’il existe des fossiles de ces animaux », a déclaré Richards .

« Selon les normes mondiales, le dossier des ptérosaures australiens est médiocre, mais la découverte de Thapunngaka contribue grandement à notre compréhension de la diversité des ptérosaures australiens. »

La recherche a été publiée dans le Journal of Vertebrate Paleontology .

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