Les serpents aident les scientifiques à garder un œil sur la contamination radioactive des sols de Fukushima

Étudier les radiations dans la zone d’exclusion de Fukushima peut être une entreprise dangereuse pour certains, mais pas pour les serpents rampants.

 Dans une nouvelle étude, des scientifiques ont démontré comment les serpents ratiers résidents du Japon peuvent être utilisés pour évaluer les niveaux de rayonnement laissés par la catastrophe nucléaire de Fukushima Daiichi en 2011.

Comme indiqué dans la revue Ichthyology & Herpetology  en juillet , des chercheurs de l’Université de Géorgie ont découvert que la contamination radioactive pouvait avoir une certaine influence sur les déplacements quotidiens des serpents. Par conséquent, l’espèce pourrait être utilisée comme un outil pour indiquer les niveaux de rayonnement dans le sol d’un écosystème. 

Les serpents sont particulièrement efficaces pour mesurer la contamination du sol car ils glissent sur leur ventre, en contact total avec le sol en dessous. Les déplacements relativement limités des couleuvres obscures, ainsi que leur longue durée de vie, affirment également leur position de candidats idéaux aux yeux de l’équipe de recherche.

« Les serpents sont de bons indicateurs de contamination de l’environnement car ils passent beaucoup de temps dans et sur le sol », explique James C Beasley, auteur de l’étude et professeur agrégé à l’Université de Géorgie, dans un communiqué . « Ils ont de petits domaines vitaux et sont des prédateurs majeurs dans la plupart des écosystèmes, et ce sont souvent des espèces à vie relativement longue. »

Les chercheurs ont joué avec cette idée d’utiliser des serpents pour mesurer la contamination radioactive des sols dans une étude précédente publiée en 2020. Sur cette base, les chercheurs ont suivi neuf couleuvres obscures avec des émetteurs GPS pendant plus de trois mois dans les hautes terres d’Abukuma, à environ 24 kilomètres au nord-ouest de la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi.

Malgré un déplacement moyen de seulement 65 mètres par jour, l’équipe a découvert que les serpents  capturaient des niveaux subtils mais importants de radionucléides – clairement, le rayonnement ne tuait pas les serpents, mais des travaux supplémentaires pour analyser les risques potentiels pour leur santé est nécessaire.

Ils ont découvert que les serpents évitaient l’intérieur des forêts de conifères, préférant traîner le long des lisières des forêts de feuillus et à l’intérieur des bâtiments abandonnés. La plupart des serpents ont également passé du temps dans des granges et des hangars abandonnés – les chercheurs ont supposé que cela les avait aidés à se protéger de la contamination du sol environnant.

« Nos résultats indiquent que le comportement des animaux a un impact important sur l’exposition aux rayonnements et l’accumulation de contaminants », a expliqué Hanna Gerke, auteure principale de l’étude du Savannah River Ecology Laboratory et de la Warnell School of Forestry and Natural Resources de l’Université de Géorgie.

« Étudier comment des animaux spécifiques utilisent les paysages contaminés aide à mieux comprendre les impacts environnementaux des énormes accidents nucléaires tels que Fukushima et Tchernobyl », a ajouté Gerke.

(Source : Ifl Science)

Un serpent rat japonais est équipé d’un émetteur GPS qui permettra aux chercheurs de suivre ses mouvements au cours des prochaines semaines. 
Crédit image: Hannah Gerke

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