Découverte des plus anciens fossiles de plantes du continent africain (diaporama)

Mtshaelo kougaensis, l’une des nouvelle espèces identifiées. © Université de Liège

En Afrique du Sud, des scientifiques ont mis au jour des fossiles végétaux datés de 410 à 420 millions d’années. Plus anciens découverts sur le continent africain, ils livrent de précieuses informations sur l’apparition progressive des plantes sur Terre.

Notre planète n’a pas toujours été aussi verdoyante qu’elle ne l’est aujourd’hui. Mais comment les premières espèces végétales sont-elles apparues sur les continents ? Et à quoi ressemblaient-elles ? Une nouvelle découverte publiée dans la revue Scientific Reports vient apporter un précieux éclairage.

On sait aujourd’hui que durant la majeure partie de l’histoire terrestre, les continents s’apparentaient à de vaste étendues désertiques dépourvues de toute vie macroscopique. Ce n’est qu’il y a 480 millions d’années environ, durant la période appelée Ordovicien, que des algues vertes ont commencé à s’adapter à la vie hors de l’eau.

Les végétaux ont ensuite progressivement conquis les terres émergées et ont évolué pour se tenir dressés, respirer dans l’air, disperser leurs spores… Autrement dit, ressembler à ceux que l’on connait aujourd’hui. Ce processus complexe s’est étalé sur des dizaines de millions d’années et reste relativement flou.

Le problème est que les fossiles de plantes permettant de documenter les transitions traversées sont très rares. D’où l’importance de la découverte réalisée par les chercheurs. Dans la formation de Baviaanskloof en Afrique du Sud, ils ont exhumé des fossiles végétaux d’un âge record.

Des végétaux vieux de plus de 400 millions d’années

Selon l’étude, les vestiges sont apparus en 2015 dans le cadre de travaux d’extension du barrage de Mpofu. Ils se trouvaient dans des couches géologiques datées du Dévonien Inférieur, plus précisément d’entre 420 et 410 millions d’années.

« La découverte s’est rapidement avérée extraordinaire« , a confirmé dans un communiqué Cyrille Prestianni, paléobotaniste à l’EDDy Lab de l’Université de Liège en Belgique. Ces fossiles végétaux représentent en effet les plus anciens jamais identifiés sur le continent africain.

Cette flore s’est révélée non seulement très bien préservée mais aussi très diversifiée. Au total, les scientifiques ont mis en évidence pas moins de quinze espèces dont onze ont pu être associées à des genres déjà existant tels que Cooksonia.

Trois espèces inconnues jusqu’ici ont également pu être décrites : Krommia parvapilaElandia itshoba et Mtshaelo kougaensis.

« Cette flore est particulièrement intéressante par la quantité de spécimens plus ou moins complets qui ont pu y être découverts », a souligné le paléobotanique, co-auteur du rapport.

« Ces plantes sont de petite taille, les plus grands spécimens ne dépassant pas les 10 cm de haut. Ce sont des plantes simples, constituées d’axes qui se divisent deux à trois fois et se terminent par des structures de reproduction que l’on appelle sporanges », a-t-il poursuivi.

En plus d’éclairer l’architecture des plantes d’il y a quelque 400 millions d’années, ces fossiles fournissent un précieux instantané de ce à quoi pouvaient ressembler les premiers assemblages végétaux en Afrique sub-saharienne à cette même période.

Selon les chercheurs, cet assemblage présenterait de grandes similarités avec ceux observés dans le bassin du Paraná au Brésil et le bassin anglo-gallois. Deux des rares endroits où des fossiles de végétaux terrestres ont pu être retrouvés pour les périodes du Silurien et du Dévonien inférieur, entre 440 et 390 millions d’années.

Néanmoins, cette découverte n’éclaire pas seulement l’histoire de la flore terrestre. L’apparition de ces plantes constituant une étape cruciale dans la construction des environnements, elle informe aussi sur la transition qui a amené à l’émergence des arthropodes, premiers animaux à avoir foulé la terre ferme.

(Source : GEO)

Votre commentaire

Entrez vos coordonnées ci-dessous ou cliquez sur une icône pour vous connecter:

Logo WordPress.com

Vous commentez à l’aide de votre compte WordPress.com. Déconnexion /  Changer )

Photo Google

Vous commentez à l’aide de votre compte Google. Déconnexion /  Changer )

Image Twitter

Vous commentez à l’aide de votre compte Twitter. Déconnexion /  Changer )

Photo Facebook

Vous commentez à l’aide de votre compte Facebook. Déconnexion /  Changer )

Connexion à %s