Mise à jour de la mission Alpha sur l’ISS en juin

Un peu plus de deux mois après le début de sa mission Alpha, l’astronaute de l’ESA Thomas Pesquet a effectué trois sorties dans l’espace et soutenu de nombreuses expériences européennes et internationales en microgravité. Alors que l’équipage de la Station spatiale internationale s’embarque pour un autre mois chargé en orbite terrestre basse, nous réfléchissons à quelques faits saillants de juin.

Pleins feux sur les sorties dans l’espace

S’aventurer au-delà de la Station spatiale internationale pour effectuer des tâches essentielles et la maintenance demande beaucoup de préparation, à la fois dans l’espace et au sol.

Dans les jours qui précèdent une sortie dans l’espace, les astronautes préparent leurs outils, révisent les procédures et testent l’équipement. Le jour même, l’activité commence tôt car ils sont aidés dans leurs combinaisons par des coéquipiers avant de respirer de l’oxygène pur pour purger l’azote de leur corps et éviter ce que les plongeurs appellent « les virages ». Mais la planification d’une sortie dans l’espace commence en fait des années à l’avance, car des équipements ou des expériences sont développés et certifiés pour l’espace, les équipes au sol conçoivent des chorégraphies minutieuses et les astronautes testent et s’entraînent pour les tâches de sortie dans l’espace avant leur vol.

Bien que Thomas et Shane soient tous deux des vétérans de la sortie dans l’espace – ils ont même effectué deux sorties dans l’espace ensemble lors de la première mission de Thomas, Proxima – leur tâche principale cette fois était nouvelle pour tous les participants. Au cours de trois sorties dans l’espace, ils ont installé les deux premiers des six nouveaux panneaux solaires qui se déploieront dans l’espace.

Ces panneaux, baptisés ISS Roll-Out Solar Arrays (iROSA) sont arrivés à la Station lors de la mission de ravitaillement SpaceX CRS-22 et ont été mis en place par un bras robotique le 10 juin. Les nouveaux panneaux solaires ne remplaceront pas les panneaux actuels, mais seront positionnés devant six des panneaux solaires actuels, augmentant ainsi la puissance totale disponible de la Station de 160 kilowatts à un maximum de 215 kilowatts.

Espace pour la science

Avec un programme de sorties dans l’espace aussi chargé, il est difficile d’imaginer comment nos astronautes ont eu le temps pour autre chose. Mais aucune minute dans l’espace n’est perdue et la science doit continuer.

En parlant de temps, le 10 juin, Thomas et l’astronaute de l’Agence spatiale japonaise (JAXA) Akihiko Hoshide ont interprété un favori européen. L’objectif principal de l’expérience TIME est d’analyser comment la perception du temps change pendant et après une exposition de longue durée à la microgravité. Les scientifiques pensent qu’une exposition à long terme à la microgravité peut altérer la perception du temps et amener les astronautes à sous-estimer le temps relatif entre les événements.

À l’aide d’une configuration de réalité virtuelle comprenant un visiocasque et des écouteurs, les astronautes sont invités à évaluer des périodes de temps et à réagir aux stimuli. Leurs réponses sont ensuite analysées par des chercheurs sur le terrain.  

Cette expérience, ainsi que plusieurs autres, est soutenue par le Centre d’Aide au Développement des Activités en Micro-pesanteur et des Opérations Spatiales (CADMOS) à Toulouse, France. CADMOS est le département des vols habités de l’Agence spatiale française (CNES) et l’un des nombreux centres d’assistance et d’exploitation aux utilisateurs (USOC) situés à travers l’Europe. Ces USOC soutiennent les charges utiles européennes à bord du module Columbus en gérant les procédures d’une expérience et en surveillant pour s’assurer que ses opérations sont bien développées.

En juin, Thomas a également retiré les conteneurs Molecular Muscle Experiment 2 de KUBIK, l’appareil du support de tiroir européen qui peut servir à la fois d’incubateur et de centrifugeuse. La coordination de l’expérience a été prise en charge par BIOTESC, un centre d’assistance et d’exploitation des utilisateurs en Suisse.

L’objectif de la Molecular Muscle Experiment 2 est d’étudier les changements musculaires induits par les vols spatiaux et comment ces effets peuvent être atténués grâce à l’analyse des vers C. elegans. Les muscles de ces vers microscopiques se comportent de manière très similaire à celle des muscles humains et les connaissances acquises nous aideront à voyager plus loin dans l’espace.

(Source : ESA)

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