Un fossile vivant avec des bras faits de « groins de porc » découvert dans le Pacifique Sud

Ce scanner en fausses couleurs montre les bras à museau de porc de l’ophiure Ophiojura exbodi. (Crédit image : Jay Black/Université de Melbourne)

Une ophiure à huit bras et au museau de porc trouvée dans les profondeurs du Pacifique Sud a des racines remontant à l’époque des dinosaures .

L’ophiure, qui a un corps de seulement 3 centimètres de diamètre et des bras d’environ 3 pouces (8 cm) de long, représente une toute nouvelle famille de ces parents d’étoiles de mer – une avec des membres datant de 180 millions d’années dans la période du Jurassique.

Les ophiures peuvent se cacher dans un environnement de 360 à 560 mètres de profondeur qui n’a pas beaucoup changé depuis des millions d’années. Les tropiques à cette profondeur semblent être un endroit propice à la découverte de reliques évolutives ou d’espèces survivantes de très vieux groupes d’organismes, a déclaré le responsable de l’étude Tim O’Hara, conservateur des invertébrés au Museums Victoria de Melbourne, en Australie.

« C’est probablement parce que les environnements tropicaux sont très anciens, remontent à l’ère des dinosaures et n’ont pas beaucoup changé », a déclaré O’Hara  « Cela permet à certains de ces » fossiles vivants « de persister à notre époque. » 

(Étoile) de poisson dans un tonneau

O’Hara a découvert l’ophiure en 2015, dans un tonneau de spécimens non identifiés conservés au Muséum national d’histoire naturelle de Paris. Le spécimen a été collecté en 2011, lors d’une expédition en Nouvelle-Calédonie, territoire français du Pacifique Sud. Les scientifiques ont utilisé un grand filet appelé chalut à perche pour mesurer des échantillons du fond marin d’une crête volcanique nommée Banc Durand et ont découvert la nouvelle ophiure.

 Le spécimen était étrange, avec huit bras au lieu de cinq ou six, comme c’est plus typique pour les ophiures. Il avait de longues mâchoires sous son corps, hérissées de dents. Et ses bras avaient un étrange motif squelettique qui semblait être construit à partir de dizaines de minuscules museaux de porcs assemblés.

« Même dès le premier regard, je pouvais voir que c’était différent de toutes les autres ophiures que je regardais », a déclaré O’Hara.

Après le séquençage des échantillons de l’ADN, O’Hara et ses collègues ont réalisé que l’étoile fragile n’était pas étroitement liée à des espèces connues de échinodermes, le groupe qui comprend ophiures déjà connus, les étoiles de mer et d’ autres habitants avec des bas symétriques, comme des dollars de sable.

Étoile du Jurassique

C’est à ce moment-là que le co-auteur de l’étude, Ben Thuy, paléontologue au Muséum national d’histoire naturelle du Luxembourg, s’est rendu compte qu’il avait déjà vu l’étrange motif de museau de porc sur les bras de l’ophiure.

 Au début, il ne pouvait pas comprendre pourquoi ils semblaient familiers, a déclaré O’Hara, mais il a ensuite vu une photographie étonnamment similaire de fossiles trouvés dans le nord de la France qu’il avait mis sur une affiche scientifique des années auparavant.

La similitude anatomique a révélé que l’étoile fragile avait des parents remontant à 180 millions d’années, lorsque le supercontinent Pangée se disloquait et ouvrait de nouveaux océans. 

Les chercheurs ont créé une nouvelle famille, qu’ils ont baptisée Ophiojuridae, pour s’adapter à ces nouvelles espèces. Le nom vient de « Ophio », le mot grec ancien pour « serpent », et des montagnes du Jura en Europe, où la géologie du Jurassique a été définie pour la première fois.

Ils nommèrent l’espèce vivante Ophiojura exbodi, « exbodi » faisant référence à l’acronyme de l’expédition scientifique qui a découvert l’ophiure.

Ils auraient pu l’appeler « déchiqueteuse », cependant. L’ophiure se nourrit probablement en étendant ses bras dans l’eau pour capturer du plancton comme de minuscules crevettes. 

Une couche de mucus recouvre probablement les bras, lui permettant de coller aux proies. Des projections épineuses supplémentaires sur les bras agissent comme des crochets à viande pour piéger le plancton qui passe, a ajouté O’Hara. Des rangées et des rangées de dents acérées sont probablement utilisées pour déchiqueter les proies, a-t-il déclaré.

La recherche est parue le 16 juin dans la revue Proceedings of the Royal Society B . La Nouvelle-Calédonie est toujours en cours d’étude, a déclaré O’Hara, laissant espérer que ce ne sera pas le dernier fossile vivant de l’ère des dinosaures trouvé dans la région. 

Publié à l’origine sur Live Science.

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