Quelle étrange bête est dans l’ambre ? (vidéo)

Oculudentavis a vécu il y a environ 99 millions d’années dans ce qui est aujourd’hui le Myanmar.

Un fossile enfermé dans un morceau d’ambre datant d’environ 99 millions d’années appartient à une espèce de lézard éteinte nouvellement découverte et très bizarre. Le fossile a également aidé les scientifiques à réviser la lignée d’une autre découverte à verrouillage ambre, datant également de cette partie de la période du Crétacé (il y a 145,5 millions à 65,5 millions d’années), qui était à l’origine considérée comme le plus petit oiseau ancien connu.

Lorsque les chercheurs ont décrit l’ Oculudentavis khaungraae de la taille d’ un colibri en mars 2020, il a été salué comme le plus petit dinosaure jamais trouvé (les oiseaux sont une lignée de dinosaures qui survivent jusqu’à nos jours). Mais le spécimen avait un certain nombre de caractéristiques qui laissaient entendre qu’il pourrait s’agir d’un lézard, et le journal a retiré l’étude en juillet 2020.

La nouvelle découverte, baptisée Oculudentavis naga , est un spécimen plus complet que O. khaungraae , ayant un crâne intact et une partie de sa colonne vertébrale et de ses épaules. Après avoir analysé O. naga os par os, les scientifiques ont déterminé qu’en dépit de certaines caractéristiques ressemblant à des oiseaux, il s’agissait d’un lézard – bien qu’un lézard très étrange – tout comme son cousin « oiseau », selon une nouvelle étude.

Les fossiles d’ambre se forment après qu’un animal ou une plante se soit retrouvé piégé dans la résine collante d’un conifère. Au fil du temps, à mesure que la résine durcit en ambre autour de la matière organique, elle scelle l’organisme à l’abri de l’ oxygène et des bactéries le protège de la pourriture et de l’usure environnementale, selon le Musée de paléontologie de l’ Université de Californie à Berkeley. 

Ces fossiles conservent souvent des tissus mous, tels que les ailes à plumes arrachées à un oiseau, la queue d’un dinosaure à plumes et la langue d’un ancien lézard. L’ambre peut également préserver de rares cas de comportement animal vieux de 41 millions d’années , par exemple.

De nombreux fossiles d’ambre datant du Crétacé proviennent de la province de Kachin au Myanmar – les deux spécimens d’ Oculudentavis proviennent de la mine Aung Bar de la province, selon la nouvelle étude. Les peuples autochtones là-bas géraient les gisements d’ambre et l’exploitation minière avant 2017, mais après que l’armée birmane a pris le contrôle des mines, leurs opérations ont déplacé des milliers de personnes et sont liées à des violations des droits humains, a rapporté New Scientist. en 2019. 

Cependant, le spécimen d’ambre d’ O. naga a été acquis légalement et exporté du Myanmar avant 2017 par le co-auteur de l’étude Adolf Peretti, gemmologue au GRS Gemresearch Swisslab, ont rapporté les scientifiques.

Lézard ressemblant à un oiseau ou oiseau ressemblant à un lézard ?

Le crâne d’ O. naga ne mesure que14,2 millimètres de longueur, et son long museau effilé avec des narines allongées ressemble plus à un bec d’oiseau qu’à un nez de lézard, selon l’étude publiée lundi 14 juin dans la revue Current. La biologie .

Comparé côte à côte avec O. khaungraae qui mesure 17,3 mm), le crâne d’ O. naga semble assez différent : sa couronne est plus plate ; il a un museau plus large ; et l’ouverture des yeux, bien que grande pour un lézard, n’est pas aussi grande que celle d’ O. khaungraae. 

Pourtant, les animaux sont plus étroitement liés que ne le suggèrent ces formes de crâne préservées, et cette relation – et leur identification en tant que lézards – est devenue plus claire lorsque les chercheurs ont scanné les crânes aux rayons X, créé des modèles 3D numériques et les ont examinés un os à la fois, a déclaré l’étude co-auteur Edward Stanley, scientifique associé au Florida Museum of Natural History à Gainesville, et directeur du laboratoire d’imagerie Digital Discovery and Dissemination (3D) du musée.

Les deux spécimens avaient des dents avec de longues racines attachées à la mâchoire. Connues sous le nom de dentition pleurodonte, ces dents sont courantes chez les lézards et « ne ressemblent pas à des dents de dinosaures », qui sont assises dans des alvéoles, a déclaré Stanley.

« Il y a un os à l’arrière de la mâchoire appelé carré qui attache la mâchoire inférieure au sommet du crâne et à la boîte crânienne – c’est aussi très semblable à un lézard dans les deux spécimens », a déclaré Stanley. « Le toit de la bouche, bien qu’inhabituel pour un lézard, ressemble beaucoup plus à un lézard qu’à un oiseau », a ajouté Stanley. 

Un os du crâne en forme de bâton de hockey, appelé jugal, a coché une autre case sur la liste des caractéristiques du lézard pour les deux animaux, ont écrit les scientifiques dans l’étude.

« Pourtant, O. naga et O. khaungraae avaient également tous deux, un os d’aspect étrange » directement devant l’orbite qui ne ressemblait à rien de ce que l’on voit chez la plupart des lézards, a déclaré Stanley. 

« Le fait qu’un crâne de lézard – le premier spécimen, l’holotype d’ Oculudentavis khaungraae – puisse être identifié à tort comme un oiseau est une bonne indication que ce reptile est vraiment inhabituel », a déclaré l’auteur principal de l’étude Arnau Bolet, chercheur au Institut Catalan de Paléontologie Miquel Crusafont de l’Université Autonome de Barcelone.

Déformé par le temps

Une explication pour laquelle les spécimens semblent si différents les uns des autres – et pourquoi O. khaungraae avait une apparence plus semblable à celle d’un oiseau, avec un crâne plus rond et un museau plus pointu – pourrait être que les crânes ont été déformés par la fossilisation. Comme O. naga était un spécimen plus complet, il a fourni aux scientifiques une image plus claire des ossements. Après avoir scanné les crânes par tomodensitométrie (TDM) , les chercheurs ont inversé numériquement la déformation dans les modèles, révélant que les deux espèces étaient plus similaires qu’elles ne le paraissaient au départ.

« Nous avons utilisé des données de tomodensitométrie pour essayer d’isoler tous les os individuels pièce par pièce, nous l’avons donc vraiment décomposé en ses composants », a déclaré Stanley. « Quand vous faites cela, cela devient beaucoup plus clair : non seulement cette chose est un lézard, mais ces choses sont des lézards étranges très étroitement liés. »

« O. naga était moins déformé latéralement que O. khaungraee , ce qui le rend moins sujet à l’interprétation en tant qu’oiseau », a déclaré Bolet à Live Science dans un e-mail. Néanmoins, le fossile « montre toujours qu’Oculudentavis s’écarte de la morphologie standard du lézard à certains égards, ce qui en fait un animal très intéressant », a ajouté Bolet. « Ils montrent qu’il y a beaucoup à apprendre sur l’évolution des espèces dans le passé et nous donnent un aperçu de la façon dont différents groupes – dans ce cas, les lézards – se sont diversifiés pour occuper différents rôles dans l’écosystème. »

Alors que le statut d’Oculudentavis en tant que genre de lézard bizarre est maintenant plus clair, sa position exacte sur l’arbre généalogique des lézards est encore inconnue, ont rapporté les scientifiques. Mais avec toutes les données CT désormais disponibles gratuitement sur MorphoSource , un référentiel en ligne de données scientifiques 3D, d’autres chercheurs auront l’opportunité d’essayer de résoudre cet intrigant casse-tête évolutif .

« Vous pouvez imprimer ce modèle en 3D ou utiliser une simulation informatique pour tester des choses comme la force de morsure ou l’angle de la mâchoire – cela pourrait en dire un peu plus sur ce que cet animal faisait dans la vie. Vous pouvez isoler l’ oreille interne du spécimen, cela pourrait vous renseigner sur le type d’environnement dans lequel il vivait, s’il vivait dans les arbres ou sur le sol », a déclaré Stanley. « Nous sommes impatients de travailler dessus, et nous souhaitons que d’autres personnes y travaillent également. »

Publié à l’origine sur Live Science.

Oculudentavis naga , en haut, est du même genre qu’Oculudentavis khaungraae , en bas, un spécimen dont l’identification controversée tôt a été rétractée l’année dernière. Les crânes des deux spécimens se sont déformés pendant la conservation, mettant l’accent sur le lézard dans l’un et les caractéristiques de l’oiseau dans l’autre.

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