Les expériences dans l’espace de Thomas Pesquet (vidéo)

Avec l’astronaute de l’ESA Thomas Pesquet dans l’espace pour son premier mois complet, regardons ce qu’il a fait sur la Station spatiale internationale en mai.

La première expérience européenne à grande échelle de Thomas était familière : il a installé l’équipement Grasp and Grip lors de sa mission Proxima en 2017 et a préparé le matériel pour que les sujets testent comment ils jugent les distances lorsqu’ils atteignent des objets. 

Quatre ans plus tard – et de nombreux sujets de test plus tard – il a lui-même mené l’expérience en portant un casque de réalité virtuelle et en saisissant des objets tandis que des suiveurs de mouvement enregistraient le mouvement et la vitesse de son bras.

Le lendemain, Thomas a fait une session sur Myotones avec l’astronaute de la NASA Megan MacArthur. Cette expérience examine le tonus musculaire dans l’espace et son évolution au cours d’une mission. Un appareil touche leurs muscles et enregistre comment il réagit. Les astronautes ont également effectué des prises de sang et des mesures échographiques pour l’expérience. La recherche pourrait nous aider à comprendre pourquoi les muscles vieillissent comme ils le font.

Thomas prélevait régulièrement des échantillons de son corps et les stockait dans des congélateurs européens à -80°C pour une analyse ultérieure. Cette partie moins glamour d’être astronaute est nécessaire pour cartographier la santé en général mais aussi pour la recherche ; le lot comprend des échantillons de selles, de sang, de salive et d’urine. Les échantillons de sang vont souvent dans une centrifugeuse avant stockage pour séparer les cellules, et la centrifugeuse elle-même nécessite un entretien.

Thomas a réparé le vélo d’appartement de la Station, qui avait un problème avec son ergomètre, et a aidé Megan avec l’expérience SUBSA de la NASA qui coule des alliages métalliques dans l’espace pour observer les cristaux qui se forment, dans l’espoir de développer de meilleures techniques de coulée sur Terre. Une expérience similaire de l’ESA d’observation de la formation de cristaux s’est déroulée en mai avec différents alliages dans le laboratoire Columbus.

Thomas a passé du temps à entretenir les toilettes et à entretenir les pompes au cours de la première semaine de mai, et a travaillé sur l’ initiative éducative Astro Pi enseignant aux écoliers à coder avec des ordinateurs.

La deuxième semaine de mai a commencé avec les opérations de fret Cygnus et le nettoyage pour accéder au sas des nanoracks, ainsi qu’une expérience éducative pour la NASA et des exercices de sécurité pour tout l’équipage de la Station spatiale. Thomas a commencé à préparer l’arrivée du vaisseau spatial cargo 22nd Dragon et a effectué l’entretien régulier semestriel et annuel du tapis roulant de la Station ainsi qu’une enquête sur l’acoustique de la Station.

Thomas a participé à l’expérience CNES Dreams qui étudie le sommeil des astronautes. Il utilise un nouveau bandeau pour étudier comment le sommeil est influencé par la vie en apesanteur et l’isolement. À l’aide de petits capteurs ECG, l’appareil a collecté des données neuroscientifiques pendant que Thomas dormait. Ces données seront analysées par les chercheurs pour aider à préparer les longues missions vers la Lune et Mars.

Au cours de la troisième semaine de mai, Thomas a commencé à préparer l’équipement pour les sorties dans l’espace prévues en juin pour mettre à niveau les panneaux solaires de la Station spatiale. Cela comprend la vérification des batteries, leur chargement et la préparation des combinaisons EMU qu’elles porteront. C’est rapide à résumer, mais faire le travail prend du temps et doit être fait méticuleusement, car personne ne veut une batterie vide lorsqu’il flotte dans le vide de l’espace. Les panneaux solaires eux-mêmes seront lancés sur le SpaceX Dragon cette semaine. Il a également fait l’entretien de la climatisation dans les quartiers de l’équipage.

Mercredi, Thomas a fait une session sur l’expérience ESA/CNES Time qui cartographie les temps de réaction et la perception du temps dans l’espace, pour tester s’ils diminuent pendant les vols spatiaux. Vendredi, l’équipage est entré dans le module BEAM qui est habituellement fermé et utilisé pour le stockage à long terme. Thomas a été chargé des tâches de stockage et a organisé les éléments du module gonflable. 

Plus d’entretien des toilettes au cours de la dernière semaine de mai pour Thomas, puis des recherches, la culture de cristaux de protéines pour la NASA. En faisant croître ces protéines dans l’espace, les chercheurs peuvent créer la forme « parfaite » sans que la gravité n’influence le résultat final. La structure de ces protéines est importante car elle définit comment la médecine à base de protéines est absorbée par notre corps, et la modification de la structure pourrait permettre une administration optimale de cette nouvelle génération de médicaments.

La semaine s’est terminée avec plus de travail sur le moulage du métal, une journée complète de Myotones, plus de préparations de sortie dans l’espace, des exercices médicaux et, mercredi, Thomas a mis en place la nouvelle expérience French Pilote et a fait la première session qui évaluera une nouvelle façon de fournir tactile et retour visuel aux astronautes lors de l’utilisation de robots. Un casque de réalité virtuelle et un joystick haptique pourraient recréer la sensation de pression et de toucher lors de la télé-opération d’un bras robotique. Les résultats de Pilote amélioreront l’espace de travail de la Station spatiale et des futurs engins spatiaux pour les missions lunaires et martiennes, où les astronautes en orbite pourraient faire fonctionner des rovers à la surface.

Cet aperçu mensuel s’est concentré uniquement sur les activités de Thomas et ne mentionne pas les conférences de planification quotidiennes et les deux heures d’exercice quotidien, les tâches de nettoyage et plus, ainsi que le partage de l’espace avec six autres astronautes sur la Station spatiale. Bien sûr, de nombreuses expériences se déroulent automatiquement en arrière-plan, ce qui signifie que la science ne s’arrête littéralement jamais dans l’espace.

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