Des scientifiques sondent le mystère de l’événement «  asthme orageux  » qui a envoyé des milliers de personnes aux urgences (vidéo)

Les appels aux services d’urgence ont augmenté à la suite d’un orage qui a balayé Melbourne, en Australie, en 2016. Il s’agissait d’une rare épidémie d ‘«asthme orageux», la plus grave jamais enregistrée. 

Maintenant, un nouveau modèle, publié le 14 avril dans la revue PLOS One , laisse entendre qu’une combinaison de coups de foudre, de rafales de vent, de faible humidité et de grains de pollen éclatants peut être à l’origine de la vague de crises crises d’asthme après la tempête, qui a contribué au décès de 10 personnes. 

Comme son nom l’indique, des épidémies d’asthme orageuses se produisent lorsqu’une tempête qui passe disperse des particules allergènes dans l’air, déclenchant des crises d’asthme chez les personnes sensibles, selon l’American Lung Association . Les personnes les plus à risque comprennent: les personnes atteintes d’asthme diagnostiqué, en particulier si leur état est mal contrôlé; les personnes souffrant d’asthme non diagnostiqué; et ceux qui ont le rhume des foins saisonnier, selon un rapport de 2017 du directeur de la santé du gouvernement de l’État de Victoria . 

Bien que les orages grondent assez fréquemment dans le ciel, les épisodes d’asthme orageux sont assez rares. Depuis le premier événement d’asthme orageux enregistré en 1983, 22 récits du phénomène sont apparus dans la littérature médicale, a déclaré la première auteure Kathryn Emmerson, chercheuse principale à l’Organisation australienne de recherche scientifique et industrielle du Commonwealth (CSIRO), à Live Science dans un courrier électronique. 

Sur ces 22 flambées, 10 se sont produites en Australie, il semble donc que le pays soit un «point chaud» pour de tels événements, a-t-elle ajouté.

L’épidémie la plus grave à ce jour s’est produite dans la région de Melbourne le 21 novembre 2016, vers 17 h 30, heure locale. Avant la tempête, le temps avait été chaud, au-dessus de 30 degrés Celsius et très sec, a déclaré Emmerson. L’air contenait plus de 133,4 grains de pollen par mètre cube, ce qui indique que la saison des pollens de graminées avait atteint son apogée en Australie. 

« L’événement s’est produit au plus fort de la saison du rhume des foins, et la plupart des patients souffraient d’une réponse allergique dans les voies respiratoires », a déclaré Emmerson.

 Normalement, les grains de pollen de ray-grass – le principal responsable de l’épidémie – sont trop gros pour atteindre les poumons profonds et au lieu de cela se coincer dans le nez et la gorge; mais d’une manière ou d’une autre, pendant la tempête de 2016, les conditions météorologiques ont décomposé ces grains en particules plus petites, déclenchant des symptômes d’asthme chez un grand nombre de personnes.

La tempête a poussé un mur de rafales de vent à travers la région, mais a laissé très peu de pluie, seulement environ 1 à 4 millimètres, selon un rapport du gouvernement de l’État de 2017. Une vague d’humidité élevée a également suivi la tempête. Mais à cause de la pluie clairsemée, de nombreuses personnes sont restées à l’extérieur pendant que la tempête passait, ce qui a augmenté le nombre de personnes exposées au pollen, a noté Emmerson. 

Ce soir-là et le jour suivant, les fournisseurs de soins de santé locaux ont été soudainement inondés d’un flot de patients cherchant des soins pour des problèmes respiratoires. 

Les hôpitaux publics de Melbourne et à proximité de Geelong ont vu une augmentation de 672% du nombre de patients arrivant aux urgences avec des problèmes respiratoires, par rapport au nombre moyen pour cette période de l’année; cela représentait 3 365 cas de plus que prévu sur la base de la moyenne sur trois ans. Les services de transport ambulancier, les médecins de soins primaires locaux et les pharmacies ont également été bombardés d’appels concernant les soins médicaux d’urgence. Et en fin de compte, les symptômes d’asthme liés à la tempête ont contribué à la mort de 10 personnes, selon le coroner de l’État .

Bien sûr, la grande question est: pourquoi cette catastrophe s’est-elle produite? Dans le passé, les scientifiques ont émis l’hypothèse que les courants d’air froid des nuages d’orages remuaient les grains de pollen d’herbe en dessous, les poussant vers le ciel; une fois capturés à l’intérieur des nuages, les grains de pollen se sont saturés d’eau et ont commencé à éclater, selon la théorie. Une étude de 2016, publiée dans le Journal of Applied Meteorology and Climatology , a soutenu cette idée, notant que le vent dans les nuages ​​contribue également à l’éclatement des grains de pollen, ainsi qu’à la foudre, dans une moindre mesure.

À la suite de l’épidémie de Melbourne, le département de la santé de l’État a voulu créer une sorte de système de prévision pour aider à prédire quand une autre épidémie pourrait survenir. Emmerson et ses collègues sont allés travailler à l’élaboration de ce système de prévision, mais ont découvert qu’une humidité élevée, supposée être le principal facteur de rupture des grains de pollen, n’était pas un prédicteur utile des événements d’asthme orageux. 

« Nous avons constaté que des conditions d’humidité élevée, une mesure de la quantité d’eau dans l’atmosphère, se produisaient presque tous les soirs – pas ce que vous attendez d’un système d’alerte prévoyant un événement relativement rare », a déclaré Emmerson. 

Donc, si une humidité élevée servait de base à leur système d’alerte, cela pourrait déclencher trop de fausses alarmes. Pour élaborer un meilleur modèle de prévision, Emmerson et son équipe ont recherché d’autres conditions atmosphériques qui pourraient préparer le terrain pour des épidémies d’asthme orageux. 

En utilisant les données de l’événement de 2016 comme guide, l’équipe a conçu des modèles informatiques pour tester comment les grains de pollen en suspension dans l’air se rompent dans différentes conditions météorologiques; ils ont soutenu ces modèles avec des expériences en laboratoire, dans lesquelles ils ont soumis des grains de pollen à des rafales de vent et à des impulsions électriques. Sur la base de leurs expériences et de leurs modèles, ils ont constaté que plusieurs phénomènes fonctionnent en tandem pour briser les grains en morceaux, à savoir les vents forts, les coups de foudre et l’accumulation et la décharge d’électricité statique provoquée par une faible humidité, comme on le voit juste avant le Tempête de 2016.

« Mais notamment, la méthode de la foudre était le seul mécanisme pour générer un modèle dans [les particules sous-polliniques] suivant le chemin de la tempête », ont écrit les auteurs. 

En supposant que la tempête de 2016 avait une queue similaire chargée de pollen, cela peut expliquer en quelque sorte le moment et la distribution des appels d’urgence pour les ambulances qui se sont produits pendant l’événement, laissant entendre que la foudre pourrait être un déclencheur clé de l’asthme orageux. 

Cependant, pendant la tempête fatidique, peu d’éclairs ont frappé à Melbourne même, où la plupart des crises d’asthme se sont produites, mais sont plutôt tombés à l’est et au sud de la ville, a rapporté le journal australien 9News . Ainsi, même s’il semblait y avoir une corrélation entre les coups de foudre et les crises d’asthme, ce n’était pas une explication parfaite. 

« En fait, aucun des processus testés n’a complètement satisfait nos exigences en matière de système d’alerte », ce qui signifie qu’aucun ne s’est présenté comme un signal totalement fiable pour prévoir les événements d’asthme orageux, a déclaré Emmerson à Live Science. « Nous n’avons pas encore complètement déchiffré le code sur les déclencheurs de l’asthme orageux. » 

Pour l’instant, la meilleure approche pour prédire de tels événements est de surveiller les orages associés à des rafales de vent violentes, tout en suivant les niveaux de pollen de graminées non explosé dans l’air. Emmerson et son équipe prévoient d’améliorer leur modèle actuel, en partie en estimant mieux la quantité de grains de pollen entiers et éclatés plus haut dans l’atmosphère, à proximité des nuages.

Publié à l’origine sur Live Science.

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