Comment les plus grands dinosaures volants supportaient leur cou démesuré (diaporama et vidéo)

« Cela ne ressemble à rien vu auparavant dans une vertèbre de n’importe quel animal. »

À l’âge des dinosaures, les ptérosaures azhdarchidés – des reptiles en flèche qui pouvaient atteindre la taille des avions – soutenaient leur cou long et leur grosse tête pendant le vol grâce à une structure osseuse interne inédite dans leurs vertèbres cervicales, selon une nouvelle étude.

Cette structure unique, qui ressemble aux rayons d’une roue de bicyclette, permettait aux plus grands ptérosaures tels que Quetzalcoatlus northropi , qui avait une envergure de plus de 10 mètres, de voler avec des cous plus longs que le cou d’une girafe. 

« L’une de nos découvertes les plus importantes est la disposition des entretoises transversales dans le centre vertébral [la paroi interne des vertèbres] », a déclaré le co-chercheur Dave Martill, professeur de paléobiologie à l’Université de Portsmouth au Royaume-Uni. dans une déclaration . « Cela ne ressemble à rien vu auparavant dans une vertèbre de n’importe quel animal. »

L’équipe a découvert que chez les ptérosaures de la famille des Azhdarchidae, que les structures en forme de bâtonnets reliaient les parois intérieures des vertèbres du cou en grande partie creuses.

‘ Ces tiges minces avaient un diamètre moyen de 1,16 millimètre, et elles étaient disposées en hélice le long de la longueur de la vertèbre », a déclaré Martill. « L’évolution a façonné ces créatures en dépliants impressionnants et d’une efficacité époustouflante. »

Les ptérosaures ne sont pas des dinosaures, mais ont vécu à leurs côtés après leur émergence à la fin de la période du Trias , il y a environ 225 millions d’années, jusqu’à ce qu’ils disparaissent des archives fossiles à la fin du Crétacé , il y a environ 65,5 millions d’années.

Jusqu’à présent, les chercheurs soupçonnaient que les os du cou d’un ptérosaure n’avaient qu’une simple structure de tube dans un tube, a déclaré Martill. Mais cette structure proposée n’aurait probablement pas fourni le long cou suffisamment de soutien pour la tête du ptérosaure – qui pourrait être plus longue que 1,5 m – en particulier lorsqu’il a attrapé et transporté de lourdes proies dans les airs pendant la chasse. 

« Ces animaux ont un cou ridiculement long », a déclaré le premier auteur de l’étude, Cariad Williams, qui s’est spécialisé en paléontologie à l’Université de Portsmouth et est maintenant doctorant à l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign, dans le communiqué. Chez certaines espèces de ptérosaures, la cinquième vertèbre du cou de la tête est aussi longue que le reste du corps de l’animal. 

« Nous voulions en savoir un peu plus sur le fonctionnement de ce cou incroyablement long, car il semble avoir très peu de mobilité entre chaque vertèbre », a déclaré Williams.

Pour enquêter, ils ont fait des tomodensitométries (CT) aux rayons X d’un spécimen de ptérosaure du Crétacé bien conservé ( Alanqa saharica ) découvert au Maroc. Les résultats ont montré les lignes en forme de toile d’araignée disposées en hélice qui sillonnent l’intérieur des vertèbres du cou. 

Les calculs de charge de la vertèbre du cou ont montré que 50% seulement de ces supports en forme de rayons augmentaient le poids que le cou pouvait supporter, sans flambage, jusqu’à 90%, ont déclaré les chercheurs. Ces rayons, ainsi que la structure tube dans un tube, montrent comment les ptérosaures auraient pu capturer et transporter des proies lourdes sans blesser leur long cou. 

La découverte, qui montre à quel point les cols de ptérosaures étaient « fantastiquement complexes et sophistiqués », a déclaré Martill, a été publiée en ligne le 14 avril dans la revue iScience .

 clips vidéo de modèles numériques 3D générés à partir de scans XCT de la vertèbre cervicale azhdarchide ⇓

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