Des millions de méduses mortes s’échouent dans le monde, «Le blob» pourrait être à blâmer (vidéo)

Un radeau de méduses marin par le vent échouent sur l’île de Vancouver, Canada. (Crédit d’image: Getty Images)

Les gelées mortes forment un «  tapis croustillant  » de cadavres, a déclaré un expert.

Telle un touriste sur un bateau de croisière, la méduse du marin au vent ( Velella velella ) passe ses journées à dériver sans but en pleine mer, se gorgeant d’un buffet sans fin de morceaux complémentaires.

La gelée chevauche la surface de l’océan avec une voile rigide poussant juste au-dessus de l’eau et une série de tentacules violets qui pendent juste en dessous. Au fur et à mesure que la voile prend du vent, la gelée flotte d’un endroit à l’autre, capturant de minuscules poissons et du plancton partout où elle se promène. Les colonies florissantes de Velella peuvent inclure des millions d’individus, tous simplement en train de faire la fête et de manger ensemble en eau libre. La vie est belle.

Jusqu’à ce que, c’est-à-dire, le vent souffle sur une colonie de gelées de marin ver le rivage.

Chaque année, sur les plages du monde entier, des colonies de gelées de marins se retrouvent bloquées par milliers. Là, ils sèchent et meurent, devenant un « tapis croquant » de cadavres déshydratés recouvrant le sable , a déclaré Julia Parrish, professeur à l’Université de Washington et co-auteur d’une nouvelle étude sur les échouages massifs de Velella , dans un communiqué .

Les échouages ​​de gelée de marin sont courants lorsque les vents saisonniers changent de cap, mais certains – comme un événement de 2006 sur la côte ouest de la Nouvelle-Zélande – sont à un tout autre niveau, les cadavres de méduses ne se chiffrant pas par milliers, mais par millions. Pourquoi ? Quelle force de la nature rend certains échouages Velella tellement plus gros que d’autres ? 

Parrish et ses collègues voulaient le savoir. Ainsi, dans leur nouvelle étude (publiée le 18 mars dans la revue Marine Ecology Progress Series ), ils se sont plongés dans 20 ans de Velella observations rapportées le long de la côte ouest des États-Unis.

Les observations provenaient d’un programme appelé l’équipe d’observation côtière et d’enquête sur les oiseaux de mer, également connue sous le nom de COASST, qui forme des scientifiques citoyens à rechercher sur leurs plages locales des oiseaux marins qui se sont échoués à terre, ainsi que toute autre observation inhabituelle d’animaux. Le réseau de COASST couvre des centaines de plages s’étendant du nord de la Californie au cercle polaire arctique, selon le site Web du groupe – et, bien sûr, certains membres ont eu des démêlés avec Velella .

Les chercheurs ont trouvé près de 500 rapports d’ échouages de Velella dans la base de données COASST, observés sur près de 300 plages. Selon ces rapports, les décès les plus massifs se sont produits au cours des mois de printemps de 2015 à 2019. Au cours de ces années, des méduses mortes jonchaient plus de 1000 kilomètres de côtes continues, ont découvert les chercheurs.

Ces morts de méduses ont également coïncidé avec une vague de chaleur marine massive connue sous le nom de «goutte». À partir de 2013, les eaux de surface au large de la côte Pacifique ont commencé à chauffer à des niveaux jamais enregistrés auparavant. Le réchauffement intense s’est poursuivi jusqu’en 2016, altérant tous les niveaux de la chaîne alimentaire marine et entraînant des décès massifs d’oiseaux de mer, de baleines à fanons, d’otaries et d’autres créatures. Selon la nouvelle étude, il est probable que la goutte ait entraîné la mort massive de méduses marines par le vent signalées au cours de ces années.

Le hic, c’est que ces eaux océaniques qui se réchauffent ont peut-être été bonnes pour les gelées, ont déclaré les chercheurs. À mesure que la goutte augmentait les températures de surface de l’océan, certains poissons (comme les anchois du Nord) ont bénéficié de saisons de frai plus longues, fournissant plus de nourriture aux gelées Velella à engloutir plus tôt dans l’année. Cela peut avoir provoqué une augmentation des populations de méduses avant que les changements de vent saisonniers ne les emportent sur le rivage au printemps.

En d’autres termes, la goutte a peut-être aidé les gelées Velella à prospérer au large de la côte Pacifique, entraînant des événements d’échouage beaucoup plus importants ces années-là. Les gelées de marin pourraient donc devenir avec le changement climatique «gagnants», car le réchauffement climatique devrait augmenter la fréquence des vagues de chaleur marines, ont écrit les chercheurs. Mais leur succès se fera au détriment d’autres créatures moins fortunées – et de tout un désordre de carcasses de méduses sur nos côtes.

« Un climat changeant crée de nouveaux gagnants et perdants dans chaque écosystème », a déclaré Parrish dans le communiqué. « Ce qui est effrayant, c’est que nous documentons réellement ce changement. »

Publié à l’origine sur Live Science.

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