L’ancêtre primat de tous les humains a probablement erré avec les dinosaures (vidéo)

Une reconstruction de l’espèce de primate nouvellement décrite, Purgatorius mckeeveri, qui serait l’un des premiers primates connus. (Crédit d’image: Andrey Atuchin)

Nos anciens ancêtres ressemblaient à des écureuils.

Les scientifiques ont identifié les premiers fossiles de primates: de minuscules dents anciennes d’une créature de la taille d’un rat qui suggèrent que nos anciens ancêtres vivaient autrefois aux côtés des dinosaures. 

Les dents mesurent 2 millimètres de long et appartiennent au groupe de primates le plus ancien, connu sous le nom de plesiadapiforms. Ils ont été trouvés dans la formation de Fort Union dans le nord-est du Montana dans les années 1980, mais ont maintenant été officiellement identifiés dans une nouvelle étude, publiée le 24 février dans la revue Royal Society Open Science .

Ces premiers primates représentent la vie qui commence à se rétablir après que l’astéroïde géant a percuté la Terre à la fin du Crétacé il y a environ 66 millions d’années, provoquant une extinction massive qui a anéanti les dinosaures non aviens. Les chercheurs ont daté les fossiles entre 105 000 et 139 000 ans après l’événement d’extinction; mais ces créatures ont probablement évolué à partir d’un primate ancêtre inconnu qui vivait aux côtés des dinosaures, ont déclaré les chercheurs. 

« C’est notre lignée, donc cela a une signification particulière pour nous. Et penser, vous savez, à nos premiers ancêtres en ce moment dans le nord-est du Montana vivant peut-être aux côtés de dinosaures et survivant à cet événement [d’extinction] est assez époustouflant pour moi, » Le co-auteur principal Gregory Wilson Mantilla, professeur au Département de biologie de l’Université de Washington et conservateur de la paléontologie des vertébrés au Burke Museum of Natural History and Culture de l’université, a déclaré à Live Science. 

Les plésiadapiformes sont les ancêtres de tous les primates modernes, y compris les humains. Les cinq fossiles de la nouvelle étude appartiennent à un genre appelé Purgatorius – nommé d’après les fossiles trouvés sur Purgatory Hill dans le Montana, qui comprenait ceux de membres de la famille des Plesiadapiform les plus anciens et les plus primitifs, les Purgatoriidae, et, par conséquent, la clé pour comprendre comment les premiers primates ont évolué . 

L’équipe de recherche a analysé les petites dents avec des tomodenditogrammes, en utilisant des rayon X pour créer des images 3D de parties du corps; ils ont produit des copies plus grandes à l’aide d’une imprimante 3D pour un examen plus facile. Deux des dents provenaient de l’espèce Purgatorius janisae , et les trois autres dents ont été attribuées à une nouvelle espèce appelée Purgatorius mckeeveri .

Le P. mckeeveri, récemment décrit, porte le nom de Frank McKeever, l’un des premiers habitants de la région où les fossiles ont été trouvés et dont la famille a soutenu le travail de terrain là-bas, selon un communiqué publié par l’Université de Washington .

P. mckeeveri avait des cuspides gonflées et arrondies sur ses dents, qui étaient appropriées pour écraser les fruits, tandis que les dents plus pointues de P. janisae étaient meilleures pour manger des insectes. Les deux espèces, cependant, étaient liées et semblaient probablement très similaires, voire impossibles à distinguer, a déclaré Mantilla.

«Ils ressemblaient probablement à des écureuils », a déclaré Mantilla. Ils avaient un museau beaucoup plus long que celui des primates modernes au visage court, a-t-il ajouté, et leurs yeux étaient sur les côtés de leur tête, car ils se fiaient davantage à leur odorat. 

Les chercheurs ont aidé à créer une reconstruction de P. mckeeveri sur la base des informations recueillies sur les dents et de ce que l’on sait de Purgatorius et de leurs proches parents, à partir de découvertes fossiles précédentes, telles que les os de la cheville.

Les fossiles ont été trouvés dans la roche estimée à environ 65,9 millions d’années. Les dents anciennes peuvent aider des scientifiques comme Mantilla à comprendre comment la vie a survécu à l’extinction du Crétacé-Paléogène et s’est rétablie pendant la période du Paléogène (il y a environ 66 millions à 23 millions d’années) et au-delà.

« Ce que nous voyons, c’est qu’une partie de cette reprise a fortement impliqué notre lignée », a déclaré Mantilla. Les primates ont été parmi les premiers grands groupes à s’épanouir, en trouvant des lacunes dans les écosystèmes en rebond. « Ils vivaient dans les arbres, alors que la plupart des mammifères vivaient au ras du sol », a déclaré Mantilla.

Mary Silcox, professeur au Département d’anthropologie de l’Université de Toronto à Scarborough qui se concentre sur les plésiadapiformes, a déclaré que l’étude était «très excitante». 

Avoir des primates identifiables dès les toutes premières périodes du Paléogène suggère clairement que les mammifères placentaires ont dû commencer à se diversifier dans les derniers jours des dinosaures non aviens, a déclaré Silcox à Live Science dans un e-mail.

 « Le fait que ce matériel provienne d’Amérique du Nord est également significatif, soutenant l’importance de ce continent dans les premières phases de l’évolution des primates. » 

Publié à l’origine sur Live Science.

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